Vrijdag 13/12/2019

De onbekende maar invloedrijke partnervan Marc Coucke

Het Belgisch-Nederlandse investeringsfonds Waterland Private Equity werkt samen met Marc Coucke aan een uitkoopbod voor Omega Pharma. Waterland is misschien niet de meest klinkende naam, toch is het fonds misschien baas van uw fitnessclub, tot uw rusthuisbed. Prominenten als Theo Dilissen, Julien De Wilde en Jean-Luc Dehaene zitten in hun netwerk.

Als het van Marc Coucke afhangt, verdwijnt Omega Pharma van de beurstabellen. Samen met het Belgisch-Nederlandse investeringsfonds Waterland Private Equity heeft de energieke selfmade man een uitkoopbod gelanceerd van 36 euro per aandeel. Dat brengt met zich mee dat Coucke en Waterland samen zowat 580 miljoen euro op tafel leggen. In een eerste reactie bleek dat de beleggers het bod maar aan de karige kant vonden, en achter de schermen zijn een paar grotere aandeelhouders zich aan het manifesteren om in slagorde Coucke en diens partners tot een hoger bod te bewegen. De strijd is nog niet gestreden dus, en het kan nog wel enige tijd duren vooraleer Omega Pharma definitief van de Brusselse beurs verdwijnt.

Dat Marc Coucke de beursnotering een last en geen lust vond, is al langer geweten. Hij keek dan ook al geruime tijd uit om zijn baby uit de spotlights te halen. En bij wie kun je dan beter aankloppen dan bij een ouwe getrouwe? Waterland en Coucke gaan al een hele tijd terug. Ze zitten samen als investeerder-bestuurders in het zonnepanelenbedrijf Enfinity. En toen Coucke Arseus, de medische dienstenpoot van Omega Pharma, verzelfstandigde was het opnieuw Waterland dat op de voorgrond trad. Via de vennootschap Enhold heeft Waterland 26 procent in het beursgenoteerde bedrijf, dat qua groeiritme een tweede Omega Pharma lijkt.

Flamboyant

Waterland werd opgericht door de Nederlander Rob Thielen (51). Een flamboyante figuur met blonde lokken. Hij richtte Waterland Private Equity in 1999 op en startte in 2000 met een eerste - relatief bescheiden - fonds van 50 miljoen euro. Het initiatief van Thielen legde hem geen windeieren. Het Nederlandse blad Quote schatte zijn persoonlijke vermogen op 180 miljoen euro. Naast Waterland heeft Thielen ook nog een belang in het Russische investeringsvehikel Elbrus Capital, dat via een investering in Digital Sky Technologies een belang heeft in Facebook. Ter verduidelijking: Waterland Private Equity en Elbrus staan los van elkaar.

Tot nog toe deed Waterland, dat kantoren heeft in Nederland, België en Duitsland, zo'n tweehonderd investeringen, vooral in West-Europa. Het heeft voor zowat 2,5 miljard euro aan fondsen onder zijn beheer. Die fondsen worden aangereikt door zogeheten institutionele investeerders, zeg maar pensioenfondsen, verzekeraars, banken en staatsfondsen. In de Benelux zijn dat bijvoorbeeld KBC Pensioenfonds en Sofina. Maar ook Europese investeerders als Rothschild of Amerikaanse fondsen als Dupont Trust duiken op als geldschieters.

Een forse speler dus, die ook in ons land erg actief is. Voor België is Frank Vlayen de topman, die een gedifferentieerde loopbaan opbouwde. Na vier jaar Generale Bank (het huidige BNP Paribas Fortis) trok hij naar Tractebel, waar hij international business development deed. Na zes jaar ging het richting Londen, waar hij achtereenvolgens voor Citigroup en Accenture werkte. Bij dat laatste bedrijf was hij partner met focus op mergers & acquisitions (M&A). Maar België lonkte, en toen Rob Thielen in Antwerpen een kantoor wilde vestigen voor Waterland was de keuze snel gemaakt.

Vers kapitaal

Vlayen heeft een slimme, wat guitige blik en zit steevast onberispelijk in het pak. Collega's uit het wereldje dichten hem een zachtaardig karakter toe, en een grote intelligentie. "Hij stelt de juiste vragen en heeft een grote dossierkennis", zegt een sectorgenoot.

Hun netwerk is uitgebreid en divers, en telt enkele grote namen die van dichtbij betrokken zijn bij de werking. Waterland heeft een zogeheten adviesraad, mensen die hun ervaring, en vooral hun adresboekje en netwerk ter beschikking stellen. Opvallende namen zijn onder meer Theo Dilissen (Belgacom), Willy Bosmans (ex-Suez/Electrabel) en Julien De Wilde (ex-Bekaert en huidig voorzitter van Nyrstar en Agfa-Gevaert). Ook voormalig minister Marcel Colla zetelt in de adviesraad. Waterland heeft iets met voormalige politici, want bij Arseus installeerde het ook al een adviesraad. Daarin zitten onder anderen voormalig premier Jean-Luc Dehaene, die nu voorzitter is bij Dexia, en Freddy Willockx (sp.a). Ook voormalig KBC-topman André Bergen zit in die raad.

Waterland heeft als investeringsmaatschappij ook een goede naam in het wereldje van de private-equityfondsen, die vaak met koosnaampjes als aasgieren of sprinkhanen bedacht worden. Vooral de Angelsaksische fondsen hebben een bedenkelijke reputatie bij de goegemeente. En niet altijd onterecht. Toch staat rendement ook bij Waterland voorop, logisch om de investeerders tevreden te stellen en opnieuw bij hen aan te kloppen voor vers kapitaal. Een private-equityspeler werkt met andermans geld. Het opgehaalde kapitaal wordt geïnvesteerd in bedrijven en de investeerders verwachten na een welbepaalde tijd hun kapitaal terug, liefst met een rendement op die investering. Het kapitaal dat terugvloeit naar de investeerders wordt vaak terug geïnvesteerd in een nieuw fonds, waarmee opnieuw kan worden gewerkt. Een zelfvoedend systeem zeg maar. Waterland noteerde eind vorig jaar als derde best renderende investeringsfonds bij een onderzoek door de Parijse businessschool HEC.

Ze mikken vooral op ondernemingen die in een gefragmenteerde groeimarkt actief zijn. Veel spelers, en dus de mogelijkheid tot consolidatie. Door een potentiële marktleider te kopen wil Waterland Private Equity die consolidatiedans mee leiden. Daarom wil Waterland altijd minstens co-controle uitoefenen op zijn participaties. De investeringsmaatschappij heet dan ook vrij hands-on te zijn: ze zit dicht op het management.

Van fitness tot rusthuis

In ons land zijn de voornaamste participaties, naast de eerder vermelde bedrijven Arseus en Enfinity, voorts Verbraeken (bekabelingswerken voor nutsbedrijven) en Sarens (kraanverhuur en veplaatsingen van extreem zware lasten). En vooral: de fitnessketen HealthCity, met vestigingen in België, Nederland en Duitsland. Geen nieuwe technologieën, maar bedrijven en markten met een zekere maturiteit.

Veruit de opmerkelijkste participatie heeft Waterland in Senior Living Group (SLG). SLG werd in 2004 opgericht door Waterland om een leidende positie te verwerven in de Belgische sector van de rust- en verzorgingstehuizen. De voorbije jaren groeide de groep gestaag, zowel door de ontwikkeling van nieuwe rusthuizen als door de overname of uitbreiding van bestaande. Senior Living Group heeft inmiddels 22 rust- en verzorgingstehuizen met een capaciteit van 3.200 erkende bedden verspreid over het hele land. Met meer dan 1.500 werknemers en een omzet van bijna 100 miljoen euro in 2009 is SLG de grootste speler in het privésegment van de Belgische rusthuissector.

Aan rusten is Marc Coucke evenwel nog niet toe. Eerst die Omega Pharmadeal tot een goed einde brengen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234