Zaterdag 24/07/2021

'De nieuwe 'lost' hebben we nog niet gezien'

Hollywood blijft synoniem voor film, maar hoe lang nog? Het succes van Lost, The Sopranos en Prison Break hebben bij de beroemde studio's een bom laten ontploffen. Allemaal sparen ze nu kosten noch moeite om de nieuwste hype op uw flatscreen te krijgen. De Morgen liep de voorbije week in de schaduw van Anouk Mertens, vicepresident media bij Telenet, de deuren plat van Disney, 20th Century Fox en Sony. 'Wij zoeken wat nieuw en uniek is', aldus Mertens. 'Ik denk niet dat Prime nog CSI-variant nummer 35 moet programmeren.'

Door Brecht Decaestecker

Terwijl u dit leest, gaat een aantal very important persons van Telenet, VRT, VTM en SBS slapen in hun hotel langs Sunset Boulevard in West-Hollywood, Los Angeles. Een van hen is Anouk Mertens, die net op haar bureau in het Sunset Marquis een stapeltje papieren heeft gegooid. Daarop staan alle tv-series die ze vandaag in de Universal Studios heeft bekeken. Allemaal netjes voorzien van een quotering. Die komen bovenop de evaluaties van een veertigtal andere series te liggen.

Mertens is een selfmade woman, nauwelijks 33, maar binnen de Belgische media heeft ze nu al een indrukwekkend parcours achter de rug. Toen ze net was afgestudeerd, richtte ze Uniskill op, een bedrijfje gespecialiseerd in internetbeveiliging. Dat verkocht ze om het productiehuis Broodkast uit de grond te stampen. Ruim twee jaar geleden verliet ze dat om de lancering van Video On Demand (VOD) bij Telenet in goede banen te leiden. Vandaag is Mertens daar vicepresident media, wat betekent dat zij het onder andere voor het zeggen heeft bij Prime, het vroegere Canal+, en dus de film- en sportzender van de telecomgroep uit Mechelen.

Ze heeft deze keer niet haar echtgenoot Carl Huybrechts meegenomen naar Los Angeles, maar wel Paty Colemont, een van haar naaste medewerkers en een ervaren rot in het aankopen van series. And that's what it's all about, deze week in de City of Angels.

Tijdens de L.A. Screenings - zo heet het fenomeen - houden alle wereldberoemde film- en tv-studio's opendeurdag voor hun trouwe klanten, tv-zenders van Vlaanderen tot Japan aan wie ze hun nieuwste series presenteren. Alle studio's denken dat ze de nieuwe Lost, 24 of The Sopranos aan het draaien zijn. Alleen is daar meer dan een goed script en een spannende pilootaflevering voor nodig. De kunst bestaat er voor Mertens en Colemont in om die paar parels te ontdekken tussen alle series die ze deze week over zich heen krijgen.

Dat zijn er veel. Héél veel. Op maandag zaten ze bij CBS Paramount, op dinsdag bij Lionsgate en Warner, op woensdag bij 20th Century Fox, op donderdag bij Universal en vandaag, vrijdag, bij Sony en Disney-ABC.

"Het is goed om iemand mee te hebben", vertelt Mertens over Colemont. "Om te weten of we op dezelfde lijn zitten. We moeten zeer snel beslissen. En de studio's sturen nooit beeldmateriaal op. Meestal is dit de enige kans om de nieuwe series te zien. Het gaat om belangrijke beslissingen, met belangrijke budgetten. Daarom proberen we ook te overleggen met aankopers uit andere landen. Zo zaten we deze week een keer aan tafel met collega's uit Ierland en Israël. We vragen hun mening. Iedereen is daar vrij open in."

Vandaag trekken ze naar Disney, waar de cirkel rond zal zijn, want vorige zondagavond trapten we in de thuishaven van Mickey Mouse en Donald Duck met een gezellig feestje de L.A. Screenings af.

Disney bevindt zich net als de meeste major studios niet in Hollywood, zoals vaak vermoed wordt, maar wel in Burbank, in het noorden van Los Angeles. De gebouwen zijn er opgetrokken als een Amerikaanse universiteitscampus, met veel groen rond straten met namen als Mickey Avenue. In een reusachtige tent met een tiental schermen presenteert het bedrijf afwisselend oude met nieuwe series. Onder Disney valt de ABC Television Group, en dat betekent dat een aantal van de meest succesvolle tv-series van de voorbije jaren in hun portefeuille zit.

Zo komen achtereenvolgens de sterren van Desperate Housewives, Lost, Grey's Anatomy en Criminal Minds op het podium gewandeld. Zij mogen een dozijn nieuwe series presenteren. De ene trailer na de andere vliegt ons om de oren, zoals een spin-off van Grey's Anatomy en Caveman, een reeks die zijn doel - grappig zijn - zo flagrant mist dat het al vlug de running gag van L.A. wordt.

De series die volgens ons het meeste kans op succes hebben, zijn Dirt en Sam I Am. In de eerste speelt Courteney Cox (Monica uit Friends) een hoofdredactrice van een roddelblad met een onstilbare honger naar sensatie. Met de tweede kan Christina Applegate (Kelly Bundy uit Married... With Children) haar carrière herlanceren door een jonge vrouw te spelen die na een ongeluk aan geheugenverlies lijdt en haar leven opnieuw mag beginnen from scratch.

"Het staat nog lang niet vast of al die series ook effectief gemaakt zullen worden", vertelt Mertens achter de voorstelling. "Wat je te zien kreeg, waren bijna allemaal pilootafleveringen. Of ze die ook zullen maken, hangt af van de interesse van de distributeurs. Daarvoor wordt in de eerste plaats naar de Amerikaanse markt gekeken."

"Dat is vaak een probleem voor ons", aldus Jan Segers, programmadirecteur van VTM, die een week heeft uitgetrokken om alle nieuwe series in LA te komen bekijken. "Het is niet omdat iets in Amerika werkt, dat het dat ook bij ons doet. Of omgekeerd, want Prison Break is in de States helemaal niet zo'n groot succes als bij ons."

"Als zo'n serie hier niet werkt, wordt die soms na één seizoen stopgezet", aldus Anouk Mertens. "Wij kunnen niet tegen de studio's zeggen: 'Maak alsjeblief nog een seizoen, want bij ons werkt het wel.' Daar is Vlaanderen net iets te klein voor, vrees ik. Daarom kopen we ook veel Vlaamse series. Binnenkort brengen we de tweede reeks van Matroesjka's. Dat kost ons meer dan die Amerikaanse reeksen, maar we vinden het onze rol om te investeren in Vlaamse content."

Woensdagmorgen, 7.30 uur. Anouk Mertens komt de lobby van de Sunset Marquis binnen gewandeld. Klaar voor een nieuwe dag tv kijken, maar nog moe van de vorige. Toen zat ze van acht uur 's morgens tot vijf uur 's middags bij Time Warner, eigenaar van het kanaal HBO, dat wereldwijd geroemd wordt omdat het met The Sopranos en Six Feet Under mede verantwoordelijk was voor de huidige hoogconjunctuur aan kwalitatief hoogstaande fictiereeksen.

Mertens kreeg bij Warner een tiental series te zien. Dat zijn er minder dan vorig jaar. "Toen was er verschrikkelijk veel, maar later werden heel wat series gecanceld. Vorig jaar werd een serie gepresenteerd met Mick Jagger. Die heette Who killed Mick Jagger. Wij dachten: leuk. Maar uiteindelijk deed Jagger niet meer mee, hebben ze het scenario ik-weet-niet-hoeveel keer herschreven en nu is het project definitief afgeblazen. Daardoor is iedereen wel wat voorzichtiger geworden."

"De nieuwe Lost of Prison Break hebben we nog niet gezien", vertelt ze halfweg de screenings. "Er zijn wel series met potentieel. Prison Break werd in het begin ook niet echt warm onthaald, maar bij ons is het wel een topserie gebleken. Het hangt er ook van af hoe het in de markt wordt gezet. Communicatie speelt een belangrijke rol. Prime bracht Lost als eerste in Vlaanderen. Dat hadden we beter kunnen communiceren. De serie is pas groot geworden toen VT4 haar uitzond. Daar moeten wij ook lessen uit trekken."

We rijden samen naar de studio's van 20th Century Fox, waar we met Mertens en Colemont ontbijten. Zoals gewoonlijk zijn journalisten niet toegelaten tijdens de presentatie van de nieuwe series. In de plaats krijgen we een rondleiding op het domein in Century City, een van de vele stadjes van Los Angeles en genoemd naar de filmstudio's omdat die zowat het hele gebied hebben ingepalmd.

Pam Jackson en Ilsha Gonda, twee knotsgekke en altijd kakelende dames, rijden ons op een golfautootje rond tussen de gigantische gebouwen waar films als The Sound of Music, Die Hard en Titanic zijn opgenomen. We passeren een huisje waar Marilyn Monroe nog heeft gewoond en langs het glazen gebouw waarin mediamogol Rupert Murdoch zijn kantoor heeft. "Waarschijnlijk werkt hij nu aan zijn MySpacepagina", lacht Pam, die uren kan doordraven over haar favoriete acteur: Wentworth Miller alias Michael Scofield uit Prison Break.

"Hij is echt een megaster geworden", vertelt ze. "Wentworth is fan van Starbucks. Als hij ergens verblijft, gaat hij daar meestal koffie drinken. Ik begeleidde hem in Australië, en op ontzettend veel forums op het internet werd gespeculeerd naar welke Starbucks hij zou gaan. En telkens leken ze het te weten. Ik ging met hem naar de haven en daar doken fans op. De meisjes vroegen of ze foto's mochten nemen. Ik zei: 'Oké, maar twee minuutjes maar, want we zijn achter op schema.' Toen durfden ze niet meer, omdat ze zo beschaamd en zenuwachtig waren. Ik gaf hen een sleutelhanger van Prison Break. Meer dan drie uur later kwamen we met de boot terug, en daar stonden ze nog altijd. Helemaal gek werden ze. 'Interesting', zei Wentworth, en hij ging om een fles champagne. Ik vroeg: 'Weet je zeker dat ze oud genoeg zijn om alcohol te drinken?' Toen we een uur later in ons hotel aankwamen, stond het hele verhaal al op het internet. Foto's inclusief."

Maandagavond. Sony heeft een feestje georganiseerd ter gelegenheid van Surf's Up. Omdat die nieuwe animatiefilm het aan de kassa nog beter moet doen dan Shrek 3, mocht het wat kosten. Dus heeft de major een meer dan bijzondere locatie afgehuurd. Het feestje vindt plaats op de Santa Monica Pier, de wereldberoemde toeristische attractie met een pretpark op de pier. Vanavond is de kermis alleen toegankelijk voor de gasten van de Surf's Up Party. Die mogen gratis zoveel als ze willen deelnemen aan allerlei bollosmittospelen, waarmee je na een paar keer proberen altijd een teddybeer wint. Drie uur later stappen we met zeven knuffels naar onze gehuurde Suzuki.

Op de weg richting parking komen we de mensen van VTM, VRT en SBS tegen, die overdag dezelfde studio's als Mertens en Colemont bezoeken, al zit niemand ooit op dezelfde dag bij dezelfde studio. Iedereen moet wel eens een dagje watertanden, want alle Vlaamse zenders hebben deals voor een paar jaar ver met de verschillende Amerikaanse tv-fabrieken. Afhankelijk van dat contract nemen ze ofwel alles van dat huis af ofwel mogen ze als eersten een aantal reeksen kiezen. Daarbij wordt een onderscheid gemaakt tussen free-tv en pay-tv, waaronder Prime valt. "De reeksen die wij selecteren, komen eerst op Prime. Met Telenet zitten we in een andere positie in de markt en zijn we niet meteen een rechtstreekse concurrent voor de omroepen."

Dat betekent echter niet dat ze hun handtekening zetten onder alles wat ze goed vinden. "We hebben Prime One, Prime Action, Prime Fezztival en Prime Series. We zoeken series die passen bij al onze zenders. Meestal zijn dat niet de standaardseries die je vaak ziet. We zijn niet geïnteresseerd in de makkelijke sitcoms of de platte humorreeksen. Ik denk niet dat wij CSI-variant nummer 35 moeten programmeren. We gaan altijd op zoek naar iets dat uniek is en iets nieuws durft brengen. "

"We zijn in februari gestart met Prime Series, een kanaal dat volledig gewijd is aan dat soort tv-reeksen. Met Weeds en Deadwoods hebben we een solide basis gelegd. Daar kunnen we nog breder in gaan. Doordat wij die wat meer gedurfde reeksen uitzenden, merk je dat de free-tv-zenders nu denken: misschien moeten wij dat ook doen. Het zou dus best kunnen dat Weeds binnenkort op free-tv te zien is. Zelf blijven wij altijd op zoek naar de beste content."

Niet aanwezig in Los Angeles is Belgacom, de rechtstreekse concurrent van Telenet. "Zij hebben geen platform om die series op uit te spelen", vertelt Mertens. "Prime heeft in de markt eigenlijk geen concurrent. Mensen nemen Prime om verschillende redenen. We willen met die zenders breed gaan en voor iedereen iets brengen. Series vormen een stuk van dat verhaal. We zagen dat er mensen dvd-boxen gingen te kopen van reeksen die bij ons niet te zien zijn. Daar is een markt, dachten we, en die kunnen we invullen."

Belgacom heeft wel het Belgische voetbal, dat vroeger bij Prime zat. Maar de wedstrijden van Anderlecht en Club Brugge hebben niet voor een spectaculair aantal abonnementen voor digitale tv gezorgd. Lukt dat dan beter als je als eerste de nieuwe 24 of Lost kunt brengen? Moeilijke vraag, vindt Mertens, maar: "Toen we het Belgische voetbal niet meer hadden, hebben we Prime geheroriënteerd en de kaart van internationaal voetbal getrokken. We hebben gemerkt dat we daardoor heel weinig klanten verloren hebben. Dus moeten we ons de vraag stellen hoe belangrijk het Belgisch voetbal was voor ons. Ja, er is duidelijk een publiek voor Belgisch voetbal. Maar er is duidelijk ook een publiek voor tv-series."

Daar twijfelen ze in Los Angeles al lang niet meer aan.

De ene trailer na de andere vliegt ons om de oren, zoals een spin-off van 'Grey's Anatomy' en 'Caveman', een reeks die zijn doel - grappig zijn - zo flagrant mist dat het al vlug de running gag van L.A. wordt

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234