Maandag 26/10/2020

De moedigste man in het universum

Deze zomer had Bobby Womack nog een afspraak met het Openluchttheater Rivierenhof in Antwerpen. Maar de 70-jarige soul survivor werd na een slopende achtervolging dan toch ingehaald door de dood. Een rijk muzikaal oeuvre kan hem gelukkig moeiteloos overleven.

De carrière van Bobby Womack overspant bijna zes decennia: beginnend als protégé van Sam Cooke en eindigend bij Gorillaz van Damon Albarn. Dat de Amerikaanse soulsater het zo lang heeft uitgezongen, is evenwel niets minder dan een mirakel. Herhaaldelijk kroop de muzikale held door het oog van de naald. Womack kampte met een hardnekkige verslavingen, leverde een harde strijd tegen darmkanker, prostaatkanker, suikerziekte en een levensbedreigende longontsteking. En vorig jaar werd ook nog eens de diagnose van alzheimer gesteld. Womack overleed in zijn slaap, de doodsoorzaak is voorlopig onbekend.

De dood zat Bobby Womack levenslang op de hielen: toen zijn vrouw hem betrapte met zijn eigen stiefdochter (en kind van zijn mentor Cooke!) schoot ze met scherp op haar ontrouwe man. Womack kwam weg met een schampwond aan de schedel. Zijn broer Harry had meer liefdespech: die werd doodgestoken door zijn vriendin... in het huis van Bobby. Zoon Vincent pleegde een tiental jaar later dan weer zelfmoord.

Maar er was zoveel méér aan de soulzanger - én onderschatte gitarist - dan een leven als een sinistere soap. Als gospelzingende tiener werd hij in de fifties ontdekt door Sam Cooke, die hem overtuigde om The Rolling Stones 'It's All Over Now' te schenken. Het zou hun allereerste nummer-1-hit worden in Engeland.

Zelfs toen Womack drie maanden na de dood van zijn mentor Sam Cooke een relatie begon met diens vrouw, en daarmee zijn eigen carrière in de gracht reed, bleef hij als schaduwman betrokken bij legendarische opnames van Aretha Franklin, Dusty Springfield of Elvis Presley.

Magische passage

Tijdloos is het enige epitheton dat past bij een plaat als Understanding (1970), waarop Womacks rauwe bariton in een oogwenk door je borst klauwt. Luister naar 'Woman's Gotta Have It' en 'I Can Understand It' en je begrijpt meteen waar soul om draait. Ook de straatwijze funksoul van 'Across 110th Street'

werd een classic, mede dankzij Quentin Tarantino's openingsscène van Jackie Brown.

Op zijn zwanenzang The Bravest Man in the Universe (2012) merkte je dat Womacks stem een grovere korrel had gekregen. Maar die rauwe, eerlijke plaat betekende een krachtige doorstart. Damon Albarn schaarde zich op die langspeler achter zijn muzikale held, nadat die had gezongen in de Gorillaz-hit 'Stylo'.

Maar Womacks gezondheid wankelde: een comebackoptreden op Gent Jazz moest in eerste instantie worden afgelast. Vorig jaar bleek hij wel fit genoeg om op het festival te spelen. "De ene keer bevlogen, dan weer relaxed, maar nooit nonchalant", klonk het toen in De Morgen. In het verleden maakte hij trouwens nog eens een magische passage in ons land: toen de stroom in Hof ter Lo uitviel, zette hij de show doodgemoedereerd akoestisch verder.

Maar afgelopen vrijdag vond The Bravest Man in the Universe eindelijk de moed om de oversteek naar een andere wereld te maken. Het duurde niet lang voor muzikale wereldsterren hun laatste eer betuigden: van Justin Timberlake over Flea tot Peter Gabriel. "De man die me kon laten huilen wanneer hij zong, zorgt voor tranen in mijn ogen door zijn overlijden", liet Stones-gitarist Ronnie Wood dan weer optekenen. Op TW Classic werd 'It's All Over Now' ook speciaal in de set van de Stones gesmokkeld.

It's all over now. Hoe schrijnend toepasselijk.

'De ene keer bevlogen, dan weer relaxed, maar nooit nonchalant'

De Morgen

over Womacks passage op Gent Jazz 2013

l Bobby Womacks rauwe bariton klauwt zich meteen een weg naar je hart. De zanger leefde een woelig leven, vol verslavingen, ontrouw en ziekte.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234