Dinsdag 15/06/2021

InterviewArora Akanksha

De millennial die hoopt op Belgische nominatie om VN-baas te worden: ‘Laat De Croo de daad bij het woord voegen’

Arora Akanksha. Beeld JAMES MOONEY
Arora Akanksha.Beeld JAMES MOONEY

Nog nooit in de 75-jarige geschiedenis van de Verenigde Naties was de secretaris-generaal een vrouw. Nog nooit ging de functie naar iemand jonger dan 45. En toch denkt de 34-jarige Canadese van Indiase origine Arora Akanksha dat ze kans maakt om António Guterres (71) op te volgen. Met wat hulp van Alexander De Croo, als het kan.

Midden februari verraste Arora Akanksha met haar kandidatuur voor secretaris-generaal van de Verenigde Naties. Het was de eerste keer in de geschiedenis dat een medewerker zich kandidaat stelde om de VN te leiden. Dat een jonge vrouw het aandurfde het tegen huidig secretaris-generaal Guterres op te nemen, haalde de wereldpers. Binnen de VN veroorzaakte haar kandidatuur nauwelijks een rimpeling op het water. “Ze maakt geen enkele kans, en ze weet het”, luidt het.

Arora Akanksha laat zich daardoor niet ontmoedigen. “Ik weet hoe ver je kunt geraken als je hard werkt”, zegt ze. “Mijn grootouders waren alle vier vluchtelingen die vanuit Pakistan in India terechtkwamen. Ze verkochten thee en samosa’s om te overleven en hun kinderen naar school te sturen. En kijk: zowel mijn vader als mijn moeder schopte het tot dokter. Ik kreeg de waarde van onderwijs en hard werken dus met de paplepel ingegoten.”

Daar kwam vanaf haar negende nog een portie zelfstandigheid bij: Arora Akanksha werd door haar ouders – die intussen in Saudi-Arabië werkten – in haar eentje naar een kostschool in India gestuurd. Op haar achttiende ging ze studeren aan een Canadese universiteit, waar ze afstudeerde met grootste onderscheiding. Ze werd manager bij de consultancyreus PriceWaterhouseCoopers en werd een van de jongste docenten aan de universiteit van Toronto. Daar visten de VN haar weg, in 2016, na de verrassende verkiezing van Donald Trump tot president van de Verenigde Staten.

“Het was paniek bij de VN”, zegt ze. “De VS financieren ongeveer een kwart van de VN. Wat als Trump daar het mes in zou zetten? Ik moest een plan uitwerken om de VN financieel te hervormen, zodat ze efficiënter en transparanter zouden omgaan met de middelen – de VN hebben een budget van meer dan 50 miljard dollar per jaar.”

Iets meer dan vier jaar later wil u de VN al gaan leiden.

“Terugblikkend heeft een ongeval in februari 2017 een belangrijke rol gespeeld. Ik werkte nog maar enkele weken in New York toen ik er werd aangereden door een taxi. Ik belandde zwaargewond in een ziekenhuis en vreesde even voor mijn leven. Terwijl ik in mijn ziekenhuisbed lag, vroeg ik me af wat ik al had gepresteerd. Ik heb snel carrière gemaakt en belandde op mijn dertigste bij de VN. Ik heb veel kansen gekregen, maar wat had ik zelf gegeven? Niets, zo stelde ik vast. Ik was een nemer, geen gever. Ik heb mezelf beloofd dat dat zou veranderen.

“Toen ik weer aan het werk kon, was ik vastberaden om te doen waarvoor ik aangenomen was: een plan ontwikkelen voor financiële hervormingen binnen de VN. Maar ik botste op allerlei muren. Rapport na rapport werd afgeleverd. We creëerden een berg papier, maar verder gebeurde er niets. Dat is het grote probleem van de VN: het is een instelling die zichzelf in stand houdt met rapporten, vergaderingen en conferenties, maar in de praktijk gebeurt er veel te weinig. En de mensen die de VN leiden, zijn compleet wereldvreemd.

“Een voorbeeld: ik zag op missie in Oeganda een kindje dat uit pure honger modder at. Niemand bekommerde zich om dat meisje. Ik heb haar al het voedsel gegeven dat ik bij me had. Na mijn terugkeer naar New York vertelde ik een hoge ambtenaar van de VN over haar. Zijn reactie: ‘In modder zit ijzer, dat is goed voor kinderen.’ Ik wist niet wat ik hoorde.

“Ik vroeg me echt af wat de zin was van wat ik bij de VN aan het doen was. Ik stapte met mijn twijfels naar collega’s en oversten. Ze zeiden me: ofwel aanvaard je dat het hier zo gaat, ofwel stap je op. Ik wou geen van beide. Dus besloot ik me kandidaat te stellen.”

Arora Akanksha Beeld JAMES MOONEY
Arora AkankshaBeeld JAMES MOONEY

Wat wil u, indien verkozen, anders gaan doen?

“Mijn voornaamste prioriteit is de vluchtelingencrisis. Momenteel zijn er 85 miljoen vluchtelingen op onze wereld. Dat cijfer is nooit hoger geweest. De voorbije veertig jaar heeft de mensheid enorm veel vooruitgang geboekt, op allerlei vlakken: wetenschap, technologie, comfort… Maar wat vrede en veiligheid betreft, zijn we er – wereldwijd gezien – op achteruitgegaan. Terrorisme is enorm toegenomen. Waar rekruteren terreurbewegingen? Niet op LinkedIn. Vaak gebeurt dat in vluchtelingenkampen, waar mensen wanhopig zijn, omdat de VN hen niet voldoende helpen. Geef de vluchtelingen rechtstreeks hulp, in plaats van het geld aan regeringen te geven. Geef ze internet en toegang tot onderwijs.

“Daarnaast wil ik vooral het vertrouwen in de VN herstellen. Want dat is niet hoog, en dat is voor alle duidelijkheid niet de schuld van de lidstaten. Het klopt dat zij beslissen en dat dat soms moeizaam verloopt. Maar uiteindelijk wordt er wel beslist. Waar het vaak fout loopt, is bij de volgende stap: de implementatie van de beslissingen. En dat is de verantwoordelijkheid van de secretaris-generaal.

“Laat me een voorbeeld geven. Na de aardbeving van 2010 werden VN-blauwhelmen naar Haïti gestuurd. Sommigen hadden cholera en hebben die ziekte verspreid in het land. Dat heeft zo’n 10.000 Haïtiaanse levens geëist. De VN hebben beslist de slachtoffers te vergoeden. Die betalingen hadden moeten starten in 2016. We zijn nu 2021: dat geld is nog steeds niet uitbetaald. De VN falen in de uitvoering van de beslissingen. En de secretaris-generaal verschuilt zich achter flauwe excuses.

“Zo zegt hij ook nu al dat het moeilijk wordt om ook de inwoners van de armere landen snel tegen covid te vaccineren, omdat er te weinig middelen zijn. Hoe kun je dat zeggen als je jaarlijks meer dan 50 miljard dollar werkingsmiddelen krijgt?”

U noemt zich trots een millennial.

“De helft van de wereldbevolking is jonger dan 30. Toch heeft mijn generatie geen plaats aan de tafel. Terwijl wij millennials in deze snel evoluerende wereld wel de oplossingen zien die de oudere generaties niet zien. Een Amerikaanse student ontwikkelde in het begin van de Syrië-crisis een vertaalapp Engels-Arabisch waarvoor je geen internet nodig hebt. Zo’n app zou bijzonder goed van pas komen in de vluchtelingenkampen. Hij contacteerde de VN om die app te verspreiden in de kampen. De VN hebben hem zelfs nooit geantwoord. Waarom? De gemiddelde leeftijd aan de top van de VN is 62. Dat zijn mensen die geen voeling hebben met nieuwe ideeën en nieuwe technologieën.”

Arora Akanksha Beeld JAMES MOONEY
Arora AkankshaBeeld JAMES MOONEY

In een van uw campagnevideo’s zegt u dat van elke dollar VN-geld slechts 29 cent naar het uiteindelijke doel gaat.

“Ik baseer me daarvoor op de officiële VN-audits van 2018. Medewerkers reizen in businessclass of eerste klasse. Dat is niet hoe je verantwoord omgaat met publieke middelen. Daar valt al veel winst te boeken. Idem voor de geldverslindende conferenties. Door de coronacrisis is duidelijk geworden dat je die niet nodig hebt.”

Gelooft u werkelijk dat u – jong, relatief onervaren, geen politiek netwerk – een kans maakt om secretaris-generaal te worden?

“De VN prediken over de hele wereld vrije en eerlijke verkiezingen. Maar als het om de verkiezing van hun secretaris-generaal gaat, geldt dat plots niet meer. Dan wordt alles in achterkamertjes geritseld, door oude mannen. Ik wil van deze verkiezingen dan ook een test voor de VN maken: blijft het bij woorden over eerlijke verkiezingen en gelijke rechten, of volgen er ook daden? Ik stel mij in alle transparantie kandidaat en hoop dat de nieuwe secretaris-generaal in alle transparantie verkozen wordt.”

Om überhaupt een kans te maken, moet u door een lidstaat genomineerd worden.

“Wel, dan hoop ik dat België dat doet. Premier Alexander De Croo heeft zich altijd geprofileerd als een verdediger van gelijke rechten voor vrouwen. In zijn boek The Age of Women: Why Feminism Also Liberates Men schrijft hij dat vrouwen wereldwijd te weinig kansen krijgen en nog steeds geconfronteerd worden met veel vooroordelen. Het is zijn overtuiging dat de toekomst vrouwelijk moet zijn. Ik ben het daarmee eens en hoop dan ook dat hij de daad bij het woord voegt.

“Mijn nominatie door België zou een belangrijk statement zijn over de rol van vrouwen in internationale organisaties, maar zou ook de mogelijkheid creëren om op een democratische, open manier tot een nieuwe secretaris-generaal te komen, weg van de achterkamertjespolitiek die daar al decennia over beslist. Door mij te nomineren kunnen we naar een open debat over wie het meest geschikt is om de VN de komende jaren te leiden. Dan kan België later alsnog beslissen om op een andere kandidaat, zoals huidig secretaris-generaal Guterres, te stemmen, als het niet overtuigd is van mijn programma en capaciteiten.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234