Woensdag 18/05/2022

De meest sexy shortcut ter wereld

Weef een collectie van geweldige Zuid- en Centraal- Amerikaanse landen aan elkaar met als kers op de taart een memorabele tocht door het Panamakanaal. Met de luxe-cruiser Le Boréal beleef je dit wereldwonder op een wel erg exclusieve manier.

Dit is cruisen voor de gesofisticeerde reiziger. Voor de genieter die van boten en het water houdt, maar niet van gigantische, zielloze cruiseschepen die voor de hand liggende bestemmingen aandoen. Le Boréal, eigendom van de Compagnie du Ponant, de enige Franse cruisemaatschappij, ligt elegant te wachten in de broeierige haven van Guayaguil, Ecuador. De strakke en gestroomlijnde beauty cruisede een maand geleden nog in de koude wateren van de Zuidpool, waar ze elk jaar opnieuw, tijdens onze winter, haar gasten op de sensationeelste Antarctische ervaringen trakteert. Nu is het weer tijd voor enkele zwoele, tropische bestemmingen. Maar liefst vijf landen in Zuid- en Centraal-Amerika staan tijdens deze cruise van 13 dagen op de agenda: Costa Rica, Nicaragua, Panama, Colombia en Curaçao.

"Het is net als snoepen van iets om daarna te beslissen of je er later nog meer van wilt proeven", glundert een passagier op het bovendek wanneer de trossen worden losgegooid en Le Boréal de haven van Guayaguil achter zich laat. "Wie droomt er nu niet van om enkele interessante landen te bezoeken die niet zo voor de hand liggen en waar je anders altijd de problemen op de luchthaven, van douane tot security, bij moet nemen? Nu moet je alleen aan de kade de controle van alle bagage met drugshonden erbij nemen. Op zich is dat niet zo erg. Verder zijn er in alle andere landen geen onaangename controles meer, geen visums nodig, geen gedoe. Daarom doe ik het. En voor het Panamakanaal natuurlijk. Want cruisen door een legendarisch wonder zoals dit doe je nu eenmaal in stijl."

Le Boréal, met de looks van een uit de kluiten gewassen jacht eerder dan van een traditioneel cruiseschip, kiest het ruime sop. Geen betere manier om even op adem komen dan 48 uur op volle zee doorbrengen. "Op een schip koppel ik veel sneller los dan in een hotel aan land", bekent Christian, een Duitse veertiger die zeker tot de work hard, play hard-generatie hoort. "Mijn partner is blij dat mijn BlackBerry hier vaak niet werkt en ik ben er stiekem ook niet rouwig om."

De 210 gasten van Le Boréal liggen er niet echt wakker van dat er de eerste twee dagen van deze trip niets anders te zien is dan diepblauwe Pacific. Sommige passagiers hebben zopas een rondreis in Ecuador achter de rug of een exploratie van de Galapagoseilanden. Andere gasten vlogen net van Europa naar hier en moeten nog wennen aan het tijdsverschil. "Mesdames, messieurs, we passeerden net de evenaar. Welkom terug in het noordelijk halfrond", kondigt onze aimabele kapitein Etienne Garcia aan. In het Frans, maar ook in het Engels, want Le Boréal heeft niet alleen Franstalige gasten aan boord maar ook een internationaal gezelschap: Australiërs, Amerikanen, Duitsers, Oostenrijkers, Zwitsers, Argentijnen.

Iedereen geniet op zijn eigen manier van de kalmte van de Grote Oceaan. Sommige gasten loungen bij het zwembad op het achterdek, anderen nemen een lange lunch op het restaurantterras op het bovendek. Andere passagiers zie je niet veel, want zij zitten op het terras van hun suite of genieten van een massage in de stijlvolle spa. Le Boréal, gebouwd in 2010, is een van de enige vijfsterrencruisers die expedities met zodiacbootjes ondernemen maar toch alle luxe aanbieden. Stijlvolle kamers en suites in hedendaags design, bijna allemaal met een privébalkon, sommige met bad in plaats van douche. Maar ondanks dit comfort ligt de nadruk toch op de bestemmingen die op het programma staan. Aan boord is ook Marcel Lichtenstein, een gerenommeerde gids en expeditieleider. Hij is botanicus en specialist in ornithologie, natuurwetenschappen en marine ecologie. Geboren en getogen in Costa Rica en de ideale gids om de natuur in de Zuid- en Centraal-Amerikaanse landen op het programma te verkennen.

Le grand bleu

"Wie ziet een duik in de grote, wijde Pacific zitten?", roept kapitein Garcia om. Om de gasten een memorabele ervaring te geven laat hij zijn Boréal voor een uurtje halt houden midden in de Grote Oceaan. Zijn team voorziet een veilige zone afgebakend met drijftouw en zodiacs, zodat de gasten even kunnen genieten van de open oceaan. "Tweeëndertig graden Celsius warm, twee kilometer deep blue sea onder ons!", kondigt de kapitein aan. Eerst de gasten en daarna mag een deel van de 140-koppige crew er ook even in. Er zijn maar weinig opvarenden die deze kans laten liggen.

Veel glunderende en tevreden gezichten na de doop in de Pacific. "Met commandant Garcia doe je altijd speciale dingen", lacht een Franse gaste die al voor de negende keer met de Compagnie du Ponant op reis gaat. "Wij boeken alleen maar trips met Garcia als kapitein, om eerlijk te zijn. De sfeer zit altijd goed en je ziet en doet dingen waar andere cruisepassagiers alleen maar van kunnen dromen. Onze volgende cruise met Garcia staat al gepland: de befaamde Noordwestpassage. Dat wordt genieten!"

Maar eerst staat Costa Rica op het programma. Het havenstadje Quepos, waar de passagiers van Le Boréal kunnen kiezen tussen een bezoek aan La Foresta Natura Resort, dat aan het befaamde Manuel Antonio-natuurpark ligt, of een rustige exploratie van de Savegre-rivier. Sommige gasten verkennen Quepos zelf, een intiem stadje met wat winkeltjes, restaurants en een van de meest gerenommeerde koffiebranderijen van het land. Le Boréal ligt geankerd in de baai en gasten worden de hele dag met tenderbootjes naar het vasteland gebracht. Geen douane of paspoortformaliteiten, gewoon voet aan wal zetten en op ontdekking trekken.

Koloniale charme in Nicaragua

Welkom in Nicaragua. Staalblauwe hemel en op het programma de actieve vulkaan Masaya en de koloniale stad Granada. Twee uurtjes in de bus om een dag lang te proeven van een combinatie van natuur en stad. Grote favoriet bij veel gasten blijkt Granada te zijn, een charmante, compacte stad waar het rustig (en veilig) flaneren is in de brede straten, schaduwrijke pleinen om uit te blazen in typische cafeetjes of restaurants verborgen in koloniale gebouwen. "Nooit gedacht dat Nicaragua me zo zou bevallen", bekent Michel, een van de Franse passagiers. "Hier kom ik zeker nog eens terug, als ik meer tijd heb."

Want de volgende dag staat weer Costa Rica op de agenda: Puerto Caldera met opties zoals het Cloud Forest en het Poas Nationaal Park bezoeken of zelfs langs ziplijnen de kruin van het oerwoud verkennen. Sommige activiteiten zijn wat intenser, andere zijn dan weer perfect voor diegenen die het wat rustiger aan willen doen. Sowieso staat na vandaag weer een volledige dag op zee gepland. En route richting Panama-stad. Voor veel passagiers is dit de reden waarom ze deze trip boekten: het legendarische Panamakanaal, waar Le Boréal in zowat zes uur door zal varen om de Grote Oceaan in te ruilen voor de Atlantische.

Maar eerst een bezoek aan Panama-stad en de Miraflores-sluizen van het kanaal zelf. Panama is een van die steden waar de niet te stoppen ambitie van Latijns-Amerika in de lucht hangt. Een skyline die wat weg heeft van Hongkong, Casco Antigua, de oude stad die momenteel een complete facelift krijgt, en een nieuwe stad waar zelfs Donald Trump onlangs een luxehotel opende.

"Iedereen moet zeker voor 13 uur weer aan boord zijn", kondigt kapitein Garcia aan. "Als we een go krijgen om door het kanaal te kunnen, moeten we onmiddellijk vertrekken. Zonder wachten." De kapitein hanteert een open bridge policy. Iedereen mag altijd, op gelijk welk tijdstip van de dag en nacht, een bezoek brengen aan de brug. Wanneer Le Boréal ligt te wachten voor het kanaal is het natuurlijk drukker dan anders. Een loods komt aan boord om de doortocht te begeleiden. "Sommige loodsen nemen het volledig van me over, anderen helpen gewoon mee. Je weet het nooit vooraf hoe vriendelijk of sociaal ze zullen zijn", grapt onze kapitein. "We zien wel."

Bouwkundig wereldwonder

Eindelijk krijgt Le Boréal zijn go, wanneer de zon al lager staat en de avond valt. Meer havenpersoneel komt aan boord om speciale touwen te voorzien waarmee het schip zal worden vastgebonden tijdens de doortocht. Alle passagiers zoeken een goed plekje aan dek uit om niets te missen. Sommigen bestellen een fles champagne. Camera's in de aanslag: dit is le moment suprême. Dit bouwkundige wonder is 80 kilometer lang en spaart bijna 13.000 kilometer route uit, plus de gevaarlijke Straat van Drake en Kaap Hoorn die schepen voordien moesten passeren.

De constructie begon op 1 januari 1880 door de Fransen en werd vanaf 1904 voortgezet door de Verenigde Staten, die het in 1914 konden afwerken en openen. Meer dan honderd jaar later is dit het belangrijkste kanaal ter wereld. Dag en nacht passeren cargoschepen door de sluizen, van kleine zeilschepen die 1.000 euro betalen voor de doortocht tot de allergrootste, die soms 300.000 euro neertellen. Kapitein Garcia vertelt dat Le Boréal zowat 30.000 euro moet betalen. "Het tarief varieert naargelang het aantal passagiers. Cargoschepen betalen per ton."

In het Miraflores Lock wordt Le Boréal in het kanaal gestabiliseerd dankzij touwen die door de mulas, oersterke mini-locomotieven die langs het kanaal op rails rijden, worden verankerd. Le Boréal vaart op eigen kracht de eerste sluis binnen, met slechts enkele tientallen meters tussen het schip en de wand. De setting en sfeer zijn uitzonderlijk. De schemering, de geluiden van de mulas, de spanning en de drukte op de brug van het schip, zelfs de geur van de dokken doen veel passagiers kippenvel krijgen.

Le Boréal doet er ongeveer tot middernacht over om de Atlantische Oceaan te bereiken. "Weet je dat dit een van de laatste kansen is om de oude sluizen mee te maken?", vraagt kapitein Garcia. "Vanaf 2015 zullen de nieuwe sluizen klaar zijn en gaat een stukje charme van het Panamakanaal verloren. Schepen worden almaar groter en Panama, dat de inkomsten van het kanaal binnenhaalt, investeert daarom in grotere en nieuwe sluizen." Fijn detail is dat het Belgische Jan De Nul een van de bedrijven is die het allemaal mogelijk zullen maken.

Ooit van de San Blas-eilanden gehoord? Le Boréal is een van de enige luxecruisers die deze Panamese archipel van 378 eilandjes, verloren in de grote Atlantic, op hun route zetten. Dit zijn de Caraïben zoals weinig mensen ze kennen. Hier leven nog in zeer authentieke omstandigheden de Kuna-indianen die ooit van het Zuid-Amerikaanse vasteland immigreerden naar deze bijna onbewoonde eilandengroep. Hagelwitte stranden, transparante, kalme zee, palmbomen... Le Boréal gooit het anker uit en brengt alle gasten met comfortabele zodiacbootjes tot aan het verlaten strand. Floating bar, snorkelen, zonnebaden en souvenirs of verse kokosnoten bij de Kuna kopen. Dit zijn de onbekende tropen op hun best.

Criminaliteit bannen

In de namiddag zet Le Boréal koers richting Colombia. Op het programma staat een dag Cartagena, een van de fraaiste en momenteel meest trendy steden in Zuid-Amerika, waar het zeer veilig rondwandelen is, zelfs individueel. "Het enige risico dat je hier loopt, is dat je wilt blijven", staat op het schortje van een lokale dame. Ze lacht breed en uitnodigend en biedt een bloem aan. De stad Santa Marta word de dag erop bezocht. Iets minder trendy dan Cartagena, maar nog steeds veilig, ondanks de vroegere reputatie van Colombia. Veel locals vertellen dat de overheid er hard aan werkt om de criminaliteit te bannen, en dat blijkt goed te lukken ook. "Tegenwoordig is het in Mexico, Venezuela en zelfs Peru onveiliger dan hier bij ons", vertelt een Colombiaan in een kleine supermarkt. Le Boréal keert hier alvast volgend jaar terug. "Met toffe en nieuwe excursies op het programma", vertelt de expeditieleider. "Wij zijn alvast overtuigd."

Na Colombia steek het schip in 24 uur over naar Curaçao, een van de ABC-eilanden van de Nederlandse Antillen. Een complete dag ligt Le Boréal uitermate modieus gedokt in de kleurrijke en pittoreske haven van Willemstad. Gasten gaan shoppen, verkennen het eiland, de stranden, gaan iets eten... Curaçao is een eiland met een gezapige joie de vivre. De locals spreken Nederlands, zijn vriendelijk, goedlachs, het is er veilig, goed georganiseerd, kortom een perfect bestemming om deze cruise af te sluiten. Tijdens de afscheidsdrink vertelt kapitein Garcia dat hij na vier intense maanden op zee, waarvan twee in Antarctica, even terugkeert naar zijn douce France om zelf vakantie te nemen. "Maar ik keer terug. Parce que pour toucher la terre, j'ai besoin de la mer."

PRAKTISCH

Met dank aan het Belgische Latin Tours, de Latijns-Amerikaspecialist die op maat gemaakte pre- of postreizen kan samenstellen. Van een reis door het Amazonewoud in Ecuador tot een exploratie van de Galápagos en een verkenning van Colombia na de cruise.

www.latintours.be

De Panamacruise met Le Boréal vindt volgend jaar opnieuw plaats, vanaf 27 maart. Prijzen vanaf 3.136 euro, zonder internationale vluchten, volpension inbegrepen. Boven op dit tarief komt 700 euro aan haventaksen. Voor deze cruise zijn geen visa vereist. Een geldige reispas die 6 maanden na terugkomst geldig is, volstaat. Sommige excursies zijn extra te betalen. Le Soleal, het nieuwe schip van de Compagnie du Ponant, zal de Noordwestpassage verkennen.

www.ponant.com

Vliegen kan vanuit Brussel met Air France op Guayaquil, Equador en terug via Bogotá, Colombia, waar Air France ook op vliegt.

www.airfrance.be

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234