Donderdag 22/08/2019

De lefgozer aan de overkant

Enkele dagen vrij en op zoek naar een opwindende, verrassende stad in het buitenland die je gemakkelijk met de trein kunt bereiken? Eén naam: Bristol. Ga ernaartoe en je wilt er niet meer weg.

Nee, dit is geen stad die zich onmiddellijk openbaart. Arriveer je met de trein in Bristol en neem je vanuit station Temple Meads de bus naar het centrum van de stad, dan is er onderweg aanvankelijk niet veel moois te zien. Je passeert enkele winkelstraten die doen denken aan Maasmechelen Village, je ziet gebouwen zonder ziel en lelijke kantoren, en je vraagt je af waar dat eigenzinnige, alternatieve imago van Bristol in godsnaam zit verscholen. Het antwoord is dat het overal zit. Op een plek waar je niet struikelt over historische gebouwen (tijdens de Tweede Wereldoorlog werd het centrum zo goed als platgebombardeerd), moet je leren kijken. En vrij vlug zul je zien: wat een stad is dit.

Jubelberichten over Bristol waren er genoeg de afgelopen tijd. Werd de stad in 2015 verkozen tot Europese Groene Hoofdstad, dan was ze onlangs nog de beste plek in Groot-Brittannië om te leven volgens de Sunday Times, en had de Rough Guide haar de vierde plaats gegeven in de top tien van plekken om in 2017 te bezoeken. Eén ding is zeker: wie enkele dagen vrij heeft en die wil doorbrengen in een stad die de perfecte mix heeft van rust en opwinding, natuur en kunst, originaliteit en individualiteit, moet in Bristol zijn.

"Divers en creatief", zo omschrijft Sheila, die in koffiehuis White Botanicals werkt, haar stad. Dat is Londen ook, toch? "Ja, maar Bristol is geen grootstad. Het is bijna een dorp. Het lijkt alsof iedereen elkaar hier kent. Je komt ook constant dezelfde mensen tegen. En ik denk dat we vriendelijker zijn dan de Londenaars", besluit Sheila met een lachje.

Over de overtreffende trap spreken we ons niet uit, maar de beminnelijkheid van de Bristolianen valt wel degelijk op. Dit zijn mensen die consequent "Thank you" zeggen tegen de buschauffeur bij het uitstappen, of "I'm sorry" als ze je per ongeluk aanstoten op straat. Die erin slagen om de "Hi dear, how are you" bij het binnenkomen van een winkel of café oprecht geïnteresseerd te doen klinken.

Maar met vriendelijkheid alleen bouw je geen reputatie op. Een stad die kunstenaars als Banksy en groepen als Massive Attack en Portishead voorbrengt, heeft meer in het water zitten dan dat. Rebellie, bijvoorbeeld. Lef en non-conformisme.

Think local, boycott Tesco

De wijk die dat het meest belichaamt, is Stokes Croft. Wandel ernaartoe vanuit het centrum, zodat je Quay Street en Nelson Street passeert, twee straten waar de graffiti zeer bewonderenswaardig is. Geen amateuristisch kliederwerk hier, maar levensgrote kunst. Doorheen de stad kun je uiteraard een 'Banksy in Bristol'-toer volgen, maar deze straten bewijzen dat Bristol meer is dan enkel Banksy.

Wat je in Quay Street ook tegenkomt, is Roll for the Soul: een non-profit fietswerkplaats waar je fietsen kunt huren en waar vegetarisch en veganistisch eten geserveerd wordt in het aanpalende café (ja, de barmannen hebben hier baarden).

Stokes Croft is de plek waar kapitalisme en ketens bevochten worden. Soms op gewelddadige en hardhandige manier (zoals in 2011 toen er rellen uitbraken over de komst van een Tesco-supermarkt in de buurt), meestal op constructievere wijze, door coöperatieven en gemeenschapscentra op te richten en de nadruk te leggen op lokale producten. 'Peoples Republic of Stokes Croft', staat ergens op een muur geschilderd. En op een andere muur: 'Think Local, Boycott Tesco', verwijzend naar de protesten van 2011.

Gloucester Road is één grote aaneenschakeling van onafhankelijke winkels, cafés, restaurants, koffiehuizen en galeries. Wie hier per se Coca-Cola wil drinken, zal goed moeten zoeken. Starbucks-koffie vind je hier al zeker niet. In plaats daarvan kun je Lovely Drinks proberen, een frisdrank die in Bristol wordt geproduceerd, zonder kunstmatige zoet-, smaak- of kleurstoffen. Tapas, Italiaans of Caraïbisch, een flat white of een veganistische cake, in Stokes Croft weet je niet welke leuke tent je eerst moet binnengaan.

In tegenstelling tot vele andere steden heb je hier ook nog het gevoel dat het interieur en de koffiekopjes niet kapot gedacht zijn en ondanks het hipstergehalte toch een zweem van authenticiteit weten uit te stralen. Echte authenticiteit, bedoelen we dan, niet de Instagram-variant die in heel Europa klakkeloos gekopieerd wordt.

Fancy Clifton

Stokes Croft moet wel blijven vechten voor het unieke karakter van de buurt. Zo is de toekomst van Hamilton House - een groot gebouw in het hart van de wijk dat zo'n 200 creatieve organisaties en individuele kunstenaars huisvest - vandaag erg onzeker, en vreest men dat het plaats zal moeten maken voor dure appartementen en lofts.

Niet alles in Bristol is alternatief en antikapitalistisch. Hoewel je ook in de hogergelegen wijk Clifton veel onafhankelijke boetieks, boekenwinkels en eet- of drinkgelegenheden vindt, zijn de inwoners hier merkelijk een pak meer welgesteld dan zij die 'beneden' wonen. De huizen zijn er chic, de straten breed, de auto's duur. Clifton is bedaarder dan de rest van Bristol, maar is een erg fijne plek om rustig rond te wandelen en te ontbijten of te lunchen.

Hier vind je ook de bekende Clifton Suspension Bridge. Op de nabijgelegen heuvel heb je een mooi zicht op de hangbrug die de Avon-rivier overspant en op het weidse, glooiende achterland.

Als je toch in Clifton bent, wandel dan naar Bristol Zoo. Niet alleen omdat je het imposante Clifton College passeert (een reusachtig domein, cricket spelende scholieren in uniform en perfect getrimde grasvelden incluis), maar ook omdat de binnentuin van de zoo een leuke plek is om iets te drinken en te eten, én omdat je dan vlak bij Clifton Down bent, een fantastisch stuk natuurgebied.

Kantelpunt

Het zal duidelijk zijn: de things to do in Bristol zijn eindeloos. En dan hebben we het nog niet eens over Old Market gehad, een buurt in het oosten van de stad die bekendstaat voor haar LGBT-gemeenschap en waar tweedehandswinkels, tatoeëerders en vintage shops de sfeer bepalen. Old Market is niet de rijkste buurt van Bristol en is nu nog vrij authentiek. De bevolking bestaat vooral uit oorspronkelijke bewoners, studenten, creatievelingen en vrije geesten.

Maar de wijk lijkt op een kantelpunt te staan. Ze hangen er al, de grote aankondigingsborden met luxueuze flats en penthouses die hier gebouwd zullen worden. Lang zal het niet meer duren voor de gentrificatie dit nu nog ietwat rauwe stukje stad in haar greep krijgt. Denk trouwens niet dat het Bristolianen uit de buurt zijn die hier dure appartementen kopen. In Bristol heerst nog veel armoede, en niet alleen in de buitenwijken van de stad. Het zijn vooral rijke Londenaars of de upper class uit Clifton die hier investeren in verhuurbare immobiliën.

Vergeet ten slotte ook zeker niet de wijk Harbourside te verkennen. Was de haven vroeger een van de belangrijkste van Engeland, dan is ze nu getransformeerd in een plek die barst van de pubs, clubs, musea en kunsthuizen. Het is fijn wandelen of fietsen hier, en uiteraard zijn er ook boottochtjes te maken. Ga daarna iets drinken in The Pump House, een prachtig voormalig victoriaans pompstation met een heerlijk terras, waar het ook verrassend lekker eten is.

Water, water, water

Kortom, enthousiast doen over Bristol is niet moeilijk. Voor we een heel magazine aan het vullen zijn, moeten we misschien tot een conclusie komen. Overal is water in Bristol, in en rond de stad, en misschien is dat de reden waarom het er zo fris en open is. Dit is een stad waar de sociale cohesie groot is, zonder dat het zelfontplooiing in de weg zit. Staat Bristol bol van kunst, muziek en creativiteit, dan speelt de groene omgeving evengoed een grote rol voor inwoners en bezoekers. In ons hoofd zit permanent een lijstje van buitenlandse steden die ooit misschien een nieuwe thuis worden. Bristol staat absoluut in de top vijf.

Praktisch

Reizen: Bristol is op een makkelijke en duurzame manier te bereiken. Met de Eurostar vanuit Brussel ben je in twee uur in Londen (tickets vanaf 39 euro enkele reis). Daar vertrekt de trein naar Bristol in Paddington Station, die er eveneens een tweetal uur over doet. Een ticket London-Bristol kost ongeveer 35 euro in de daluren en boek je best vooraf via trainline.com.

Slapen: Er zijn verschillende hotels en b&b's in Bristol. Voor vijf dagen huurden wij een appartement. Er zijn ook jeugdherbergen en campings. In een studentenkamer aan de universiteit logeren is ook een mogelijkheid (universityrooms.com) Wie rustig wil slapen 's nachts, zoekt best logement in Clifton (de klim vanuit het centrum moet je er dan wel bij nemen).

Wanneer? Wil je optimaal genieten van het water en het buitenleven in de stad, dan zijn september en de voorjaars- en zomermaanden wellicht de beste tijd om Bristol te bezoeken.

doen en zien in bristol

1. Ga langs bij de dienst voor toerisme voor een gratis stadsplan (E Shed, 1 Canon's Road, in de overdekte passage aan het water, naast pub Harbourside no. 1). Voor een halve pond kun je hier ook de 'Banksy in Bristol'-toer kopen, een ietwat amateuristisch bundeltje papieren dat enkele bekende werken van Banksy opsomt, alsook de straten waar ze zijn te zien. Een route ontbreekt evenwel.

2. Naast wandelen is fietsen de ideale manier om deze stad te doorgronden. Bij de toeristische dienst kun je de gratis brochure 'Cycling Bristol' krijgen, met tien korte fietstochten.

3. Een fiets huren kun je op verschillende plekken in de stad. Bij Roll for the Soul bijvoorbeeld (Quay Street), of bij no. 1 Harbourside. In dit café naast het water verhuren ze erg mooie, gloednieuwe fietsen die allemaal in Bristol zijn gemaakt. Vraag naar James, hij is de man die zich met de verhuur bezighoudt.

4. Als je toch een fiets hebt, maak dan een daguitstap naar Portishead. Het schattige kustplaatsje ligt op zo'n 25 kilometer van Bristol en heeft een geweldig openluchtzwembad uit de jaren 60. Bovendien fiets je een hele tijd langs de rivier Avon, wat fijne uitzichten geeft.

5. Om de stad te zien moet je zeker ook eens de ferry nemen. Voor zo'n 5 euro kun je heen en terug varen van de ene naar de andere kant van de stad.

6. Het nachtleven is hier legendarisch. Van grote clubs met top-dj's tot underground bars: wie wil dansen moet in Bristol zijn. Goeie tips zijn te vinden op timeout.com.

7. Op die website vind je ook leuke adressen voor restaurants, pubs en bars, die eveneens talloos zijn in de stad.

8. Wie 's middags lekker en lokaal eten zoekt in het centrum van de stad, kan eens aan St. Nicholas Market passeren, een overdekte markt met streetfood uit alle hoeken van de wereld.

9. Leuke winkels vind je hier overal, maar vooral in de wijken Stokes Croft en Old Market, en ook in Park Street in het centrum.

11. Wie heimwee heeft naar huis, kan Belgische bieren gaan drinken in the Strawberry Thief (Broad Street), waar ze ongeveer 50 Belgische bieren en 20 lokale Engelse bieren aanbieden. Je kunt er ook lekker eten. En er kleeft charmant behangpapier aan de muren.

12. Wie kunst zoekt, trekt naar het eclectische Bristol Museum and Art Gallery, het indrukwekkende Royal West of England Academy (ze geven er ook workshops) of het Arnolfini (een intrigerend centrum voor hedendaagse kunst, met een geweldig terras aan de waterkant).

13. Bij warm weer kun je terecht in het

(Oak Field Place, Clifton). Ook bij slecht weer, trouwens, want je kunt er massages en schoonheidsbehandelingen boeken. Er is ook een spa en restaurant. Voor 20 pond (zo'n 25 euro) kun je op weekdagen gebruikmaken van het zwembad, de sauna, het stoombad en de hot tub. En dat alles in een prachtig pand dat dateert uit 1849.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
© 2019 MEDIALAAN nv - alle rechten voorbehouden