Zondag 24/01/2021

De lange weg na de losse drukletter

Drupa-beurs in Düsseldorf is epicentrum van grafische revolutie

Precies zeshonderd jaar na de geboorte van Johannes Gutenberg, de man die de wereld leerde drukken, krijgt de nieuwe revolutie in de sector vorm op een gigantische beurs in Düsseldorf. Tot 31 mei lopen ruim 400.000 bezoekers op Drupa tussen 230.000 vierkante meter van de toekomst waar internet, digitale drukmachines en sturingssoftware elkaar ontmoeten. Een handvol Belgische bedrijven probeert zich in het epicentrum van die beweging te wringen.

Op stand B/07 van Hal 7 lanceert Xeikon de revolutie met een klassieker. Hier drukken de digitale persen van het bedrijf uit Mortsel elk uur 350 exemplaren van het Jules Vernes-epos Reis om de wereld in 80 dagen. En al ziet zo'n boek er, voor een achteloze lezer, precies hetzelfde uit als een conventioneel boek van een offsetmachine, toch beroemt Xeikon er zich op dat zijn technologie voor een bijna soortgelijke impact op de boekdrukkunst kan zorgen als de invoering van de losse drukletter, bijna 550 jaar nadat Gutenberg met die uitvinding in Mainz 180 exemplaren van de bijbel drukte.

De 'negatieven' voor de boeken die Xeikon op zijn DCP 500 D-machine (voor de kaft) en zijn Xeikon 7000 (voor wat tussen die kaft zit) drukt, staan niet op platen of flexografische rollen, het basismateriaal voor 'oude' drukkers. Seconden voor Hoofdstuk VII (waarin Phileas Fogg en zijn reisgenoten zich in de Indische bossen begeven) gedrukt wordt, wordt de lay-out ervan via de aanstuursoftware PDF of PostScript naar een server gestuurd. Vandaar gaat het rechtstreeks naar de drukmachine.

Voor grote oplages kunnen de digitale drukmachines van Xeikon de prijsconcurrentie met offsetpersen nog altijd niet aan. Maar toch hoopt marketingmanager Jeff Stoffels van Xeikon met de DCP 500 D en de Xeikon 7000 een markt te vinden bij al wie zijn klanten 'drukken op aanvraag' (printing on demand) wil aanbieden. Zo heeft het direct-marketingbedrijf Ketels, een dochter van de Belgische Post, een digitale Xeikon-pers staan. Ketels drukt en verstuurt bijvoorbeeld de postkaarten die lezers van De Standaard op de site van de krant bestellen. Ook webwinkels behoren tot de doelgroep. Zo kunnen internetklanten van de Amerikaanse boekengigant Barnes&Noble een poster naar keuze laten opsturen. Op het einde van de dag poolt Barnes&Noble alle bestellingen en geeft ze door aan een Xeikon-printer. Die kan dat na elkaar afwerken. Bij een 'conventionele' machine is dat een veel omslachtiger proces.

Voor Xeikon, dat al ruim tien jaar pioniert met digitale druktechnologie, moet Drupa de beurs van de bevestiging worden. Het bedrijf heeft zwaar geïnvesteerd in Drupa. Het betaalde 50 miljoen frank voor zijn stand en is er aanwezig met veertig mensen. Chief executive officer Alfons Buts kampeert de volle twee weken in Düsseldorf. Hij probeert klanten, financiële analisten en de pers ervan te overtuigen dat Xeikon het best geplaatst is om te profiteren van de beweging van broad- naar narrowcasting in de gedrukte media. "Digitaal drukken gaat het klassieke drukken nooit helemaal vervangen, maar dat willen we ook niet. We zeggen alleen dat drukwerk meer en meer gepersonaliseerd zal worden. Het zal gebruikt worden voor iedereen die specifieke doelgroepen wil bereiken, of het nu een direct marketeer is of een verpakker van koekjes of een boekverkoper als Amazon. En wij bieden oplossingen voor wie daarop wil inspelen."

Maar Xeikon is niet de enige pionier die hoopt op een doorbraak op deze vijfjaarlijkse beurs. Ook aartsrivaal Indigo, een Israëlische bedrijf dat net als Xeikon digitale drukpersen maakt, gaat er hard tegenaan. In hal 4 heeft het een enorme stand met theaterzaal voor demonstraties opgezet. Het roddelcircuit beweert dat Indigo 6 miljoen mark (ruim 120 miljoen frank) op Drupa investeert. Maar Indigo is zo'n investering ook aan zichzelf verplicht. In tegenstelling tot Xeikon, dat zijn machines deels via verdelers, deels onder andermans merknaam (zoals Xerox of IBM) op de markt zet, verkoopt Indigo zijn drukpersen rechtstreeks aan drukkerijen. En wie rechtstreeks verkoopt, moet zijn merknaam nu eenmaal meer ondersteunen.

Drupa is ook belangrijk voor het handvol Belgische bedrijven dat zich op deze megabeurs in het epicentrum van de digitale revolutie probeert te wringen, zoals Artwork Systems, Enfocus, Agfa Gevaert en Barco.

Bij het Gentse Artwork Systems, dat software voor drukvoorbereiding (pre-press) maakt, pakt founding partner Guido Van Der Schueren de zaken methodisch aan. Van elke bezoeker die op de Artwork-stand komt, laat hij een gedetailleerde fiche opstellen. Van Der Schueren wil de beurs verlaten met 2.500 fiches op zak. Tegen dan wil Artwork duizend demonstraties gegeven hebben van NexusWebway, software waarmee drukproeven via het internet over en weer gestuurd kunnen worden tussen klanten en pre-press-bedrijven. "Een tool die voor een grote productiviteitsverbetering gaat zorgen", zegt Van Der Schueren. "Je kan nu gemakkelijker en beter proefdrukken."

Om NexusWebway te promoten, heeft Artwork Systems 55 mensen naar Düsseldorf gehaald, de helft van het personeelsbestand. De deelname aan de beurs kost het bedrijf 20 miljoen frank. "We betalen aan hotels alleen al 5 miljoen", zegt Van der Schueren. De vijfjaarlijkse beurs staat er om berucht dat er tijdens Drupa in een straal van 20 kilometer geen bed meer vrij is. Meer avontuurlijke deelnemers verblijven op een camping, vlakbij de achttien beurshallen.

Maar naast relatief kleine spelers als Indigo, Xeikon en Artwork Systems, beginnen ook steeds meer traditionele bedrijven zich toe te leggen op de samensmelting tussen software, computers en 'traditionele' druktechnologie. Drupa toont, misschien voor het eerst, hoe de drukkerijsector een computergestuurde industrie geworden is. Naast de klassieke standen met encartagemachines, offsetpersen, inkt, gravurecilinders en snijmachines bulkt het op Drupa ook van exposanten die de laatste digitale camera's, plotters, scanners en inktjetprinters tonen.

En ook de groten hebben het digitale drukken ontdekt. Zo koopt de Amerikaanse gigant Xerox dan wel digitale drukmachines van Xeikon, tegelijk heeft het zelf ook een eigen digitale machine ontwikkeld waar vellen papier individueel ingevoerd kunnen worden - een handige methode om de posters van Barnes&Noble te drukken, bijvoorbeeld. Ook het Duitse Heidelberger, een van de wereldleiders op de markt voor offsetpersen, heeft een digitale drukpers aangekondigd, een alliantie met het Amerikaanse Kodak. Hun joint venture NexPress zou volgend jaar pas op de markt komen. Maar Buts zegt dat Xeikon niet bang is van NexPress, een initiatief dat in een klap het grootste zou worden op de digitale drukkersmarkt. "Hun machine is vergelijkbaar met onze DCP 320. Maar die van NexPress zou 70 pagina's per minuut drukken. Onze DCP 320 drukt er 130 per minuut." De NexPress-machines van Kodak en Heidelberger zijn ook duurder, zegt Buts. "Een NexPress-machine zou 350.000 euro gaan kosten. Onze DCP 320 kost 320.000 euro (12,9 miljoen frank)."

Ook die andere grote Duitse persenbouwer, Man Roland, gaat digitaal. Samen met Agfa Gevaert en het Amerikaanse Adobe - de bedenker van het PDF-formaat, een standaard voor het digitaliseren van documenten - drukt het elke dag een krant in Print City, alias hal 9. Daarmee willen de drie laten zien hoe complementair hun producten wel zijn. Agfa biedt klanten dan wel een volledig drukvoorbereidend systeem (Apogee) op basis van de PDF-standaard, maar toch wil het drukkers hier tonen dat ze ook rustig met andere systemen mogen werken. Ook voor Agfa is Drupa een cruciale beurs. De grafische afdeling (drukvoorbereiding, grafische films, drukplaten) zorgt er voor 40 procent van de groepsomzet. Wie hier geen interesse wekt voor zijn producten, gaat harde tijden tegemoet.

Ook Barco is massaal met zijn grafische afdeling aanwezig. Ruim honderd medewerkers stellen er de nieuwste plaatbelichters voor, de grootste offsetplaatdrukker van de beurs en een industriële inktjetprinter die zowat alles, van folies tot laminaat, kan bedrukken. Die technologie is nu nog niet te koop, "maar dat is iets wat je meer en meer op de beurs zal zien", zegt René Delbar van Barco Graphics. "Drupa is een mijlpaal, je moet er de laatste stand van je technologie komen tonen. Het is een showcase."

'Drupa is een mijlpaal. Het is een showcase'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234