Woensdag 02/12/2020

Uit het archief

De kroniek van een kwarteeuw fraudeonderzoek naar de zakenclan-De Clerck

Roger De Clerck met voormalig Brits premier Margaret ThatcherBeeld PHOTO_NEWS

Roger De Clerck is vandaag op 91-jarige leeftijd overleden. De zakenman, die met de Beaulieu-groep een internationale textielimperium wist uit te bouwen, bleef echter niet onbesproken. Vorig jaar kwam er nog een nieuw hoofdstuk in het verhaal van een kwarteeuw durend fraudeonderzoek. Dit artikel verscheen toen, eind april 2014, in De Morgen.

In zijn meesterwerk Buddenbrooks beschrijft de Duitse auteur Thomas Mann de opkomst, bloei en neergang van een koopmansgeslacht in de 19de eeuw. De rijkdom en macht van de familie lijkt onaantastbaar, maar bij het aantreden van elke nieuwe generatie brokkelt het imperium onvermijdelijk verder af. De kroniek blijft een episch voorbeeld van hoe een familiebedrijf zelden de valkuilen van erfopvolging weet te ontwijken. Het is vandaag de tweede generatie die aan het roer staat bij het textielbedrijf, en de familie De Clerck blijft in woelige wateren. Na het nieuws van het nieuwe gerechtelijke onderzoek lijkt daar niet meteen verandering in te komen.

De hoogdagen van het bijna mythische textielbedrijf liggen al een tijdje achter ons, maar Beaulieu International Group, of kortweg B.I.G., is nog altijd goed voor een jaarlijkse omzet van 1,4 miljard euro en stelt 3.500 mensen tewerk in 26 vestigingen, verspreid over 9 landen. Nochtans was dit niet het oorspronkelijke plan dat stichter en de nu zwaar zieke Roger De Clerck (89)voor ogen had toen hij het bedrijf in 1989 opsplitste en verdeelde over zijn zes kinderen. Zijn zonen en dochters Jan, Luc, Mieke, Francis, Dominiek en Ann moesten maar onderling concurreren om hun plekje te verdienen onder de zon. De Clerck vreesde wellicht dat wanneer alles naar één erfopvolger zou gaan, die laatste overmoedig het bedrijf in slaap zou laten wiegen.

Het was een onorthodoxe beslissing en deed de verstandhouding in de familie geen goed. De kinderen concurreerden onderling en steeds meer klanten wisten de telgen van De Clerck tegen elkaar uit te spelen. Tot overmaat van ramp kregen zo goed als alle takken af te rekenen met een krimpende markt en toegenomen concurrentie van de lageloonlanden in Azië. En dan was er nog het onderzoek naar fiscale fraude bij de familie. De claim van ongeveer 400 miljoen euro hangt nu al sinds 1990 als een zwaard van Damocles boven het hoofdkantoor in Waregem en de riante villa's van het geslacht verspreid over het land. Het monsterdossier zou naar verluidt al goed zijn voor meer dan 500 kartonnen dozen.

Hoogverraad

Het was de oudste zoon Jan die het eerst zwichtte onder druk van de fiscus en een regeling trof in 1998 voor vele miljoenen euro's. Onder banbliksems van zijn vader liet de familie hem vallen. Een regeling treffen met de fiscus was hoogverraad, zeker als die fiscus zo ook inzage kreeg in de interne keuken. Vader De Clercq bleef, met zijn batterij aan dure advocaten, volhouden dat hem niets te verwijten viel. Ook zijn andere zonen en dochters hielden die onschuld staande. Tot dochter Mieke samen met haar ex-man Carl Bouckaert (die samen in de VS Beaulieu America hadden opgericht) een regeling trof in 2007 voor 55 miljoen euro. Haar oudere broer Dominiek en jongste zoon volgde haar in 2012. "Dat geschil legt al jaren een hypotheek op het bedrijf. We moeten nu niet meer aan vader denken, maar aan onze kinderen", riep hij de rest van de familie toen op.

Roger De Clerck.Beeld BELGA

Die hadden daar geen oren naar, hoewel er de voorbije jaren verschillende berichten opdoken dat Francis, Luk en Ann (met echtgenoot Stephan Colle) aan het onderhandelen waren met de fiscus over een eventuele regeling. Wat er ook van aan is, het nieuwe onderzoek zal die onderhandelingen wellicht doorkruisen. Bovendien - en niet geheel verrassend - spelen ook de centen mee in de motivatie om tot een akkoord te komen. Hoe het bedrijf er ook van afbrengt, de fraudeclaim bedreigt het familiefortuin en schrikt eventuele overnemers af.

Niet dat er momenteel aanwijzingen zijn dat de telgen van De Clerck willen verkopen, sinds 2005 hebben ze alvast een stap opzij gezet in de dagelijkse leiding van het bedrijf. In dat jaar besloten de kinderen, met uitzondering van de in ongenade gevallen Jan, maar met de instemming van vader De Clerck hun activiteiten samen te voegen tot Beaulieu International Group en die te laten leiden door niet-familielid. Een beslissing die volgens critici al veel eerder had moeten gebeuren, gezien het feit dat het door Roger De Clerck naar voor geschoven zakenmodel van intrafamiliale concurrentie niet werkte. Niet vanuit economisch perspectief en al helemaal niet vanuit familiaal perspectief.

Toch bleven de verhoudingen gespannen. Zo kon Dominiek niet verkroppen dat hij maar een beperkt aandeel kreeg in de nieuwe groep. Luc botste dan weer op een njet toen hij zijn bedrijven opnieuw uit de groep wou lichten. En Francis ontgoochelde zijn schoonbroer Stephan diep, toen hij een overname van die laatste weigerde te integreren in Beaulieu International Group.

"Ze hebben nog geregeld contact, maar de gesprekken verlopen heel moeilijk", wist een bron deze krant te vertellen. Ook zonder fraudeclaim zou de toekomst er niet geheel rooskleurig uitzien voor de eens zo machtige textielgroep. Daarvoor zijn er te veel wonden geslagen, ook al is een tweede Buddenbrooks-scenario niet voor morgen. De familie kan trouwens al rekenen op een literaire erfenis als inspiratiebron voor de familie Deschryver in de Monster-trilogie van Tom Lanoye.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234