Maandag 24/01/2022

Cyborginsecten

De kakkerlak bespioneert u

null Beeld © RV
Beeld © RV

Kakkerlakken als spion? Kakkerlakken die slachtoffers van natuurrampen opsporen? Zo ver is het nog niet, maar Amerikaanse wetenschappers zijn er wel in geslaagd om de insecten op een afstand te besturen.

REMY AMKREUTZ

Ze zijn niet knuffelbaar en worden maar al te vaak weggezet als ongedierte. Volledig ten onrechte, menen het Amerikaanse ministerie van Defensie en verschillende wetenschappers. Het is immers goed mogelijk dat kakkerlakken in de toekomst mensen redden die na een aardbeving onder het puin bedolven liggen of in opdracht van de overheid inlichtingenwerk op zich nemen.

Uit zichzelf zullen de beestjes zulke acties natuurlijk niet ondernemen. Juist daarom gaan academici op zoek naar manieren om een kakkerlak van een afstand te besturen. Mechanici en entomologen van de Texas A&M University zijn daar nu in geslaagd door twee elektroden in het kopje te plaatsen, zo meldt de Nederlandse krant nrc.next op basis van een publicatie in het wetenschappelijk tijdschrift Interface.

Beter dan minirobots

De onderzoeksgroep van ingenieur Hong Liang plaatste hiervoor een chip en een lithiumbatterij van 3 gram op het schild van de 7,5 gram zware kakkerlak. Daarnaast richtten zij zich op het centrale zenuwstelsel van de insecten. Door elektroden in de voorste zenuwknoop juist achter de hersenen te prikken, konden ze de voorpoten aansturen.

Met een afstandsbediening werden de kakkerlakken zo naar een doel gestuurd dat schuin voor hen lag. Dat lukte zes op de tien keer en de insecten hielden het anderhalf tot twee uur vol. Als het misging, bleven ze stilstaan of gingen ze de verkeerde richting uit, meestal omdat de elektrodes waren verschoven of omdat de batterij leeg liep.

Liang is niet de eerste wetenschapper die hierin slaagt, maar heeft wel vooruitgang geboekt. Eerder lieten ingenieurs al nachtvlinders van richting veranderen, terwijl Alper Bozkurt van de North Carolina State University in 2012 cyborgkakkerlakken over een slingerende lijn liet lopen.

Alle vorderingen worden nauwlettend in de gaten gehouden door het Amerikaanse ministerie van Defensie. Zij maanden wetenschappers al in 2006 aan om werk te maken van cyborginsecten. In ruil daarvoor krijgen zij geld om hun onderzoek te bekostigen, een regeling waar ook Liang van gebruikmaakt.

De reden voor die vrijgevigheid? Minirobots kunnen voorlopig nog lang niet opboksen tegen kakkerlakken. Zij hebben het lastig, omdat de constructie licht moet blijven, maar tegelijkertijd camera's moet kunnen dragen. De Nederlandse Technische Universiteit Delft en Wageningen University maakten bijvoorbeeld de DelFly Micro. Veelbelovend in theorie, maar niet in de praktijk. Het gevleugelde robotje hield het maar drie minuten vol.

"Onlogisch is dat niet", zegt roboticaprofessor Bram Vanderborght (Vrije Universiteit Brussel). "Kakkerlakken zijn verbazingwekkend behendig en springen bijzonder efficiënt om met hun energie. Miljoenen jaren evolutie versla je niet door even een robot te maken."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234