Maandag 24/01/2022

De Kaaimaneilanden: offshore banking, onshore fun

Staat een belastingvrij paradijs gelijk aan postbussen in plaats van palmbomen en maatpakken in plaats van bikini's? Absoluut niet. Trek naar de Kaaimaneilanden in de Caraïben en ontdek dat taksvrij ook fun kan zijn.

Door Debbie Pappyn / foto's David De vleeschauwer

Denk aan Tahiti, maar dan goedkoper en niet zo ver weg. Vergelijk het met Jamaica, maar dan veiliger en zonder criminaliteit. Zet het naast Barbados maar dan wel met een vriendelijke bevolking die bijna allemaal een goedbetaalde job en comfortabel leven hebben (het bnp is het twaalfde hoogste in de wereld). Dat de Kaaimaneilanden een taksvrij paradijs zijn, klopt. Alleen hoef je niet stinkend rijk te zijn om hierheen te reizen. Het enige dat doet vermoeden dat de Kaaimaneilanden wat zakelijke bijbedoelingen hebben, zijn de vele, vaak internationale banken en financiële instellingen die hier hun vestiging hebben. Denk aan Ernst & Young en Fortiskantoren met zeezicht en rijke klanten in vakantieoutfit. Bedrijven en personen die hier gevestigd zijn, betalen bijna niks aan belastingen op hun inkomsten of centen op de bank. De overheid haalt vooral haar profijt op de hoge taksen die worden geheven op alle soorten van import gaande van auto's tot voedingswaren. Dus compleet taksvrij is het zeker niet. Als gewone toerist hoef je hier natuurlijk niet wakker van te liggen. Door de comfortabele situatie waarin dit Britse overzeese gebied verkeert, is alles netjes geregeld. Bijna overal internet met een acceptabele snelheid, deftige wegen en dito infrastructuur en bijna geen criminaliteit of armoede. Een unicum in de Caraïben. Door zijn ligging dichtbij Amerika zijn natuurlijk een groot deel van de toeristen Amerikanen maar die kan je gemakkelijk omzeilen door niet langs Seven Miles Beach te logeren en buiten de Amerikaanse schoolvakanties (lees spring break) te reizen. Nog beter, door de zware Amerikaanse crisis zijn er hier meer koopjes mee te pikken dan anders. De crisis heeft zo ook zijn voordelen.

Met Cousteau gaan snorkelen

Het klinkt een beetje als de titel van een Amerikaans liedje: Seven Miles Beach. Meer dan tien kilometer lang fijn, wit zandstrand gevangen tussen azuurblauwe Caraïbische Zee en een rij van grote, al dan niet karakterloze hotels. Logeren doe je hier voornamelijk voor het comfort, de luxe en natuurlijk de zee en het strand dat er meestal netjes gemanicuurd bijligt. Als je dan toch voor de ultieme luxe gaat, dan is er volgens de internationale pers maar een adres: het Ritz-Carlton Grand Cayman. Een mastodont van een hotel met als grote troef zijn enorm strand met bijbehorende beachbutlers, reuzegroot, kindvriendelijk zwembad en volgens kenners een van de beste spa's in de Caraïben.

Fans van Jacques Cousteau komen naar hier voor het 'Ambassadors of the Environment'-project dat uit een speciaal educatief programma voor kinderen bestaat maar evengoed voor volwassenen interessant kan zijn. Koraalriffen ontdekken, meer te weten komen over de mangroves en deelnemen aan experimentele projecten zoals het in stand houden van de met uitsterven bedreigde blauwe leguaan op Grand Cayman.

Stingray close encounters

Vanuit Seven Miles Beach doen de meeste gasten de uitstappen waar Grand Cayman zo beroemd voor is: de schildpaddenboerderij, de hoofdstad Georgetown en een bezoek aan Stingray City. Alhoewel de laatstgenoemde activiteit eerder klinkt als een toeristenval (en dat voor sommigen misschien ook is), is het gaan zwemmen (of staan) tussen tientallen stingrays, ergens op een zandbank in de lagune van Grand Cayman een niet te missen activiteit. Er is de 'brave' excursie waar de gasten tot aan heuphoogte in het kristalheldere water staan en de stingrays proberen aan te raken en zelfs te kussen maar er is ook de uitstap voor gevorderden die naar de echte Stingray City gaan en waar je moet zwemmen en niet kunt rechtstaan. "Niet voor Amerikanen", zegt het bootsmeisje "Die staan liever in de zee, met hun blikje bier in de handen." Nog spectaculairder is het maken van een helikoptervlucht over Stingray City met de enige heli die het eiland rijk is en eigendom is van Fransman en piloot Jerome en zijn vrouw Nathalie. Op een bepaald moment scheert de heli zo laag boven het water dat je de trompetvissen en schildpadden tussen het zeegras ziet wegzwemmen. "Weet je waarom het blauw van het water daar zo abrupt verandert?" wijst Jerome naar de grens tussen azuur- en zwartblauw? "Daar duikt de zee van enkele meters diep naar meer dan twee kilometer diepte. Een indrukwekkende muur van koraal waar diepzeeduikers van over de hele wereld op afkomen om er te duiken."

Pas op voor slapende leguanen

De enige manier om weg te komen van het drukke en toeristische Seven Miles Beach is het huren van een auto. Eens voorbij Bodden Town beginnen de echte Kaaimaneilanden. De historische site van Pedro Saint James is een bezoekje waard. Het gebouw dateert uit 1870 en is het oudste van het eiland. Met het zicht over de Caraïbische Zee en de ruime terrassen uit mahoniehout zou het zo kunnen dienen als prachtige bed & breakfast. Wat verder splitst een weg het eiland in twee. Een psychologische grens ook tussen het drukke westen en het relaxte oosten. Langs de weg, ongeveer in het midden van het eiland is een bezoek aan de botanische tuinen en het Blue Iguana Recovery Center een goed idee voor de fauna- en floraliefhebbers. Een tropische wandeling voert je tot bij het blauwe leguanencentrum, kijk uit naar de toeristenboom, een soort rode berk die zo wordt genoemd omdat hij er rood uitziet en altijd afpelt. Hier wordt met veel toewijding de blauwe leguaan, die enkel en alleen op de Kaaimaneilanden leeft, voor uitsterven behoed met een uitgedokterd voortplantingsprogramma. 'Let op voor slapende leguanen onder of zelfs op de wielen van de auto!' staat op een bordje. Een blauwe leguaan meer of minder, maakt voor deze biologen veel uit.

Belgen op de Kaaimaneilanden

Langs de noordkust van het eiland gaat het er ook veel minder druk aan toe. Hier woont een van de enige Belgische families die de Kaaimaneilanden als permanente thuisbasis uitkozen. Michael en Ellen Maes wonen hier met hun twee kinderen langs een stuk ruwe kust in een dromerig huis. Hun voornaamste motivatie was ontsnappen aan België en een stabiele en veilige plek zoeken voor de kids. Toen ze hier voor de eerste keer kwamen, was de beslissing snel genomen. Vooral de rust en de relaxte sfeer van de noordkust van Grand Cayman sprak hen aan. Alleen het populaire strand van Rum Point, wat verder weg, verstoort het idyllische plaatje. Prachtige, zwembadblauwe zee, kleurrijke bankjes waar strandeten wordt geserveerd (neem liever een stukje mahi mahi-vis dan een hamburger) en de mogelijkheid om wat aan watersport te doen. Die-hard duikers vind je hier niet, die reizen direct door naar Little Cayman, het kleine broertje van Grand Cayman. Slechts 32 kilometer in omtrek, zowat 150 inwoners rijk en met als centrale punt de luchthaven die een houten barak is en ook als postkantoor en brandweerkazerne dient. Er zijn een handvol kleinschalige hotels op het eiland waarvan The Southern Beach Club de beste optie is voor wie graag (leert) diepzeeduiken en wat comfort en luxe weet te appreciëren. Veel Europeanen komen naar hier die Little Cayman verkiezen boven het drukke Grand. Pete, de eigenaar van het hotel, vertelt dat een van zijn gasten hier al zeventien jaar terugkeert. "Ze is 84 jaar en komt hier om te diepzeevissen." Een ander opmerkelijk figuur onder de gasten is een dametje dat eigenaar is van het mooiste strand van het eiland maar dit genereus openstelt voor het publiek. "Ze heeft veel centen want haar man vond het ouderwetse lipje uit waar vroeger frisdrankblikjes mee opengingen." Dagen worden hier zonder al te veel inspanningen gevuld met snorkelen, duiken, wat rond het eiland fietsen of gewoon niks doen. Over Grand Cayman wordt hier nadrukkelijk gezwegen want dat eiland dient enkel en alleen maar als poort tot Little Cayman en het nog kleinere broertje Cayman Brac. Het woord 'offshore' wordt hier alleen voor 'offshore snorkelen' gebruikt. De zakelijke kant van de Kaaimaneilanden is hier niet te bespeuren, buiten natuurlijk gratis breedbandinternet op het strand want bankers will always be bankers, verlaten strand of niet. n

Tips bij halte 4

Blog appétit

Ben je als accountant niet meer tevreden met je leven en je job in België, trek dan net zoals James naar de Kaaimaneilanden. Living the island life is het motto en de website waar James blogt over zijn visie op dit Caraïbische taxfreeparadijs (http://caymanlife.wordpress.com). Met nieuwtjes, al dan niet over de financiële voordelen van de Kaaimaneilanden, maar evengoed tips, adressen en dagdagelijkse belevenissen van James. Op het forum veel vragen van lezers die maar al te graag willen weten hoe je je op dit belastingvrije paradijs kunt vestigen.

Adresje dat een omweg waard is

Weg van Seven Miles Beach, weg van de grote hotels, weg van de Amerikaanse spring breakers. Dit is de oostkust van Grand Cayman met nu en dan een klein dorpje en verlaten strand. Ergens nabij Gun Bay zie je een kleurrijk bord met Vivine's Kitchen erop. Een adresje waar Caymanian Vivine Watler vanuit haar huiselijke keuken authentieke gerechten kookt. Het restaurant is niet meer dan een tuin met plastic stoelen waar je over de zee uitkijkt, en een houten constructie plus zeildoek die als interieur dient. No-nonsense inrichting, net als het menu. Stoofpotjes van vers gevangen vis, conch (reuzenschelpen) of schildpadden (legaal hier) en hartige sandwiches voor prijzen waar je in South Beach hoogstens een glas water voor krijgt.

Check-in / Check-out

Hoe komt het dat zo weinig Belgen de Kaaimaneilanden kennen terwijl het zo dicht bij Jamaica ligt? Er zijn geen rechtstreekse vluchten vanuit België en veel reizigers denken nu eenmaal dat je via de VS moet reizen om er te raken. Klopt, via Miami is het amper een uur vliegen naar Grand Cayman maar dan zit je met transit in de VS opgezadeld die tijd en energie vergt. Makkelijker is vliegen met British Airways (www.britishairways.com) vanuit Brussel via Londen. Een ticketje kan vanaf ongeveer 900 euro, taksen inbegrepen.

Geboekt

Een ietwat geheim adres, weg van de kust, is The Retreat at Lookout Farm (www.retreatatlookout.com). Harvey en Betty Stephenson zijn Caymanians in hart en nieren en willen het echte Kaaimaneilandse leven met hun gasten delen. Deze vrij nieuwe bed & breakfast ligt te midden van een tropische tuin, niet ver van Bodden Town in het Eastern District. Als extraatjes elke ochtend een Caraïbische en organisch ontbijt en de gastvrouw en -heer die genoeg tips en advies geven om de bezoeker een andere kant van Grand Cayman te tonen. Vanaf ongeveer 88 euro voor een dubbele kamer.

Praktisch

• Op de Kaaimaneilanden heerst er het hele jaar door een aangename, tropische temperatuur. Tijdens onze zomermaanden is er meer kans op een bui en in september tot november ook een kans op stormen en orkanen.

• Vliegen van Grand naar Little Cayman kost amper om en bij de 110 euro, heen en terug.

• Een vlucht met de heli over Stingray City van 20 minuten kost ongeveer 75 euro per persoon, www.caymanislandshelicopters.com.

• Ritz-Carlton Grand Cayman: een dubbele kamer vanaf ongeveer 290 euro per nacht, www.ritzcarlton.com/en/Properties/GrandCayman.

• Southern Cross Club: een kleinschalig hotel op Little Cayman, vanaf ongeveer 1.000 euro per persoon voor vijf dagen, alles inbegrepen, behalve drankjes aan de bar, www.southerncrossclub.com.

• Meer info online: www.caymanislands.ky.

Kleine broertje

Little Cayman is het kleine broertje van Grand Cayman. Het eiland is amper 32 kilometer in omtrek, telt ongeveer 150 inwoners en de luchthaven is een houten barak die ook als postkantoor en brandweerkazerne dient.

Stingray City

Waar Grand Cayman zo beroemd voor is: Stingray City. Toeristen kunnen er gaan zwemmen of staan tussen tientallen stingrays, ergens op een zandbank in de lagune van Grand Cayman.

Beach Club

Op Little Cayman zijn een handvol kleinschalige hotels te vinden, waaronder deze Southern Cross Club.

Fans van Jacques Cousteau komen naar hier voor het 'Ambassadors of the Environment'-project. Een educatief programma voor kinderen dat evengoed voor volwassenen interessant kan zijn

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234