Vrijdag 07/05/2021

De Insta-trotter

Nog geen 30 en nu al de beste job ter wereld. Luikenaar Johan Lolos verdient al instagrammend de kost en trekt daarvoor naar de mooiste plekken ter wereld.

Meer dan 400.000 mensen volgen dagelijks de avonturen van Johan Lolos. Wellicht met een dosis afgunst. Want Lolos - alias Le Backpacker - toont op zijn Instagram-profiel de prachtigste plekken op aarde. Acht maanden per jaar reist hij de wereld rond, gewapend met een fotocamera en een smartphone. Zijn geld? Dat verdient hij met zijn Instagram-profiel. Toeristische diensten, maar ook merken dokken om de knapste foto's te maken.

Een droomjob dus. Hoe heeft hij dat in godsnaam geflikt? "Eerlijk gezegd is het me een beetje overkomen", zegt Lolos (29) voorzichtig. Na zijn studies public relations in Brussel had hij nog geen zin in het metro-boulot-dodo-regime. In plaats daarvan trok hij een jaar naar Australië. "Zonder doel, gewoon als backpacker. Zoals zovelen", oppert hij. Ook zoals zovelen hield Lolos zijn avonturen bij op een blog. Daarmee had hij al wat ervaring. Als student startte hij in 2011 de blog Belgian Music Festivals. Drie zomers lang rapporteerde hij elk weekend vanop een ander festival. Toen hij naar Australië vertrok, gaf hij het stokje door aan twee goede vrienden. Ook Lolos reisblog stierf uit. "Vooral het schrijven begon te veel tijd te kosten. Bovendien vond ik foto's belangrijker. Ik had mijn Instagram-profiel al een paar jaar. Maar in België zette ik er alleen foto's op voor vrienden. Toen ik door Australië trok, werden dat landschapsfoto's."

Le Backpacker was geboren. Onder dat pseudoniem postte Lolos vanuit Australië de betere vakantiekiekjes. En dat zonder diploma fotografie, maar wel met een goede camera en wat ervaring. "Fotografie is altijd een passie geweest. Voor mijn festivalblog deed ik zelf de teksten én de foto's. Maar ik leerde alles al doende. Als echte autodidact." Lolos kreeg met zijn mooie foto's al snel heel wat Instagram-volgers. Dat deed hij onder meer door de juiste hashtags te gebruiken. Zoals #natgeotravel van National Geographic Traveler. En #seeaustralia: de officiële account van de toeristische dienst van Australië. Doordat die populaire accounts Lolos' foto's deelden, ontstond er een sneeuwbaleffect. Na één jaar Australië stond de teller op 25.000 volgers.

Ambassadeur

Na een jaar down-under was Lolos zijn rugzakleven nog niet beu. Hij besloot nog een jaar naar Nieuw-Zeeland te gaan. In de tussentijd bleef zijn Instagram groeien. Na een half jaar Nieuw-Zeeland belandde hij in het dorpje Wanaka, vlak bij het gelijknamige meer. Daar wilde hij een paar maanden blijven. "Jammer genoeg was ik op dat moment zo goed als blut. Logisch, ik had net anderhalf jaar rondgetrokken. Af en toe werkte ik om wat geld te verdienen, maar dat ging meteen op aan reizen. Bovendien liggen de huishuren heel hoog. Dus stapte ik naar de toeristische dienst van Wanaka, gewapend met mijn 50.000 volgers. Ik stelde hen een deal voor: geef me drie maanden een gratis appartement. En ik promoot jullie regio door elke dag een foto te posten op Instagram. Ze zeiden ja." Uiteindelijk bleef hij er zeven maanden gratis wonen en groeide hij uit tot een soort ambassadeur van de regio. Een succesvolle: het half jaar Wanaka leverde hem 100.000 nieuwe volgers op.

Op dat moment klopten de eerste klanten aan bij Lolos: toeristische diensten en reisbureaus die hem vroegen om een regio te promoten via zijn Instagram. "Toen besloot ik fulltime fotograaf te worden. Dat is intussen twee jaar geleden." Sindsdien is Lolos acht maanden per jaar in het buitenland. Wij ontmoetten hem op een van de zeldzame momenten op Belgische bodem. "Thuis is voor mij het moment om mijn foto's te bewerken, mijn administratie te doen en nieuwe deals te sluiten. De helft van mijn inkomsten haal ik uit de verkoop van mijn foto's, onder meer aan toeristische diensten, magazines en merken. De rest komt uit deals via Instagram."

Onweerstaanbaar

Zijn reizen organiseert hij meestal zelf. Voor autoverhuur, vliegtickets en verblijf zoekt hij partnerships. Daarnaast zijn er merken die hem betalen om hun producten te gebruiken in ruil voor naamsvermelding. Zoals een camera van Nikon, Jack Daniels-whisky, maar ook outdoorkleding en automerken zoals Honda, Ford en Toyota. Vooral buitenlandse merken, amper 10 procent is Belgisch. "Op dat vlak lopen we hier erg achter op bijvoorbeeld Amerika. Belgen zijn daar veel te voorzichtig in", analyseert Lolos.

Is hij niet bang om zijn authenticiteit te verliezen met die product placement? "Je moet een goede balans vinden tussen betaalde en onbetaalde posts. Mijn voorwaarde is sowieso dat ik foto's maak zoals ik dat wil. Sommige merken betalen echt duizenden euro's. Dat is an offer I can't refuse. Daarmee koop ik mijn vrijheid. Ik ben niet bezig met rijk te worden. Ik wil kunnen blijven reizen."

Van op een afstand heeft Lolos de allerbeste job ter wereld. Zitten er geen duistere kantjes aan? Voelt hij zich niet eenzaam zo nu en dan? "Totaal niet. Tegenwoordig reis ik namelijk nooit meer alleen. Foto's met mensen op zijn veel populairder. Dus heb ik altijd een model nodig. Mijn vriendin gaat mee zo vaak ze kan. Of anders een vriend. Of een andere Instagrammer, we zijn een heel hechte community. Al voel ik me eerlijk gezegd geen Instagrammer. Mijn job is fotografie en ik gebruik Instagram om mijn beelden te verspreiden", legt Lolos uit.

"Wat ik wel jammer vind, is dat ik niet meer kan reizen zoals een paar jaar geleden. Toen was ik een reiziger die foto's maakte. Nu ben ik een fotograaf die reist. Dat is een wezenlijk verschil. Het is minder spontaan en minder vrijblijvend. Ik heb nu vaak een strak schema. En als ik naar een mooie plek ga, heb ik een duidelijk doel: terugkomen met een goede foto. Lukt dat niet, dan ben ik teleurgesteld."

Als landschapsfotograaf ben je volledig afhankelijk van het licht. Je moet dus ook een ferme dosis geduld hebben. Lolos wacht soms wel drie dagen tot het licht goed zit. Bovendien heb je het mooiste licht net na zonsopkomst en net voor zonsondergang. Kortom: voor een goede foto moet je vroeg opstaan. "Zeker in de zomer. Dan gaat mijn wekker al om vier uur en duurt mijn werkdag tot tien uur 's avonds. Tussendoor retoucheer ik mijn beelden en doe ik mijn mails."

Hou van kou

Om mooie foto's te maken, moet Lolos vaak ver wandelen. De mooiste plekken liggen nu eenmaal niet aan de grote baan. Hij vertrekt meestal pas in de late namiddag. Hij zorgt ervoor dat hij juist op tijd is om vóór zonsondergang nog mooie beelden te maken. Daarna slaat hij zijn tent op en brengt de nacht door. 's Ochtends profiteert hij opnieuw van het mooie zonlicht en kraamt dan zijn kamp op. Op zoek naar een nieuw fotogeniek vergezicht. Klinkt romantisch. Maar hij torst wel een immense rugzak mee. Inderdaad, hij is en blijft een 'backpacker'. Daarin kampeergerief, twee camera's, drie lenzen, een statief en een drone. Samen goed voor 15 kilo. "Ik zou niks anders willen doen, maar het is wel hard werken."

De afgelopen drie maanden zat hij in Australië en Nieuw-Zeeland, maar nu is hij een paar maanden in België om een groot project voor te bereiden. "Ik wil een extralarge roadtrip doen door Europa. Het liefst met een camper of een auto met een tent op het dak. Midden mei begin ik in Spanje en Portugal. Daarna reis ik helemaal door naar boven. De zomermaanden breng ik door in Noord wegen en IJsland, mijn twee favorieten. Daarna zak ik terug af naar de Franse Alpen en eindigen doe ik in oktober in Griekenland." Het moet een van de eerste keren zijn dat Lolos het zonnige zuiden aandoet. Als je naar zijn foto's kijkt, lijkt hij een grote voorliefde te hebben voor al wat koud is. "Het is niet zozeer de kou, maar wel de bergen die me aantrekken. Een tropisch strand zegt me echt niks."

Ver van schoons

Om bij te blijven in sociale media moet je van goeden huize komen. Lolos doet naast Instagram nu ook Snapchat. En als de opvolger daarvan opduikt, maakt hij gegarandeerd weer een account aan. Ook als fotograaf blijft hij zichzelf vernieuwen. Zo shoot hij steeds vaker met een drone. "Afgelopen zomer kocht ik mijn eerste drone in Canada. Sindsdien gebruik ik hem heel regelmatig. Ik heb alweer een nieuw model gespot dat nog betere foto's maakt. Zo'n drone bedien je heel gemakkelijk met je smartphone."

Heeft hij geen plannen om met video aan de slag te gaan? "Mijn vriendin is daarmee bezig. Ik ben ervan overtuigd dat video de toekomst is. Jongeren hebben geen zin meer om te lezen. Over drie jaar gaat het grootste deel van onze informatie bestaan uit video", oppert Lolos. Momenteel staat zijn vriendin nog in het onderwijs. Maar ze zou zich graag ook lanceren als reisblogger. "Ooit hopen we samen de wereld rond te trekken. Ons huis hoeft dan ook niet meer per se in België te staan. Als ik naar de bergen wil, moet ik daar acht uur voor rijden. Soms ben ik jaloers op mensen uit Oostenrijk of Noorwegen. Zij kunnen bij wijze van spreken in hun middagpauze een topfoto gaan maken. Het grote probleem van België is dat het zo ver van mooie dingen ligt."

johanlolos.com

WIE IS JOHAN LOLOS?

Is 29 jaar / Geboren in Luik / Studeerde public relations in Brussel / Leerde zichzelf fotograferen / Reist acht maanden per jaar de wereld rond / Heeft 409k volgers op zijn instagram @LeBackpacker / Post als @JohanLolos zijn favoriete beelden van de afgelopen vijf jaar

Maligne Lake in Canada.

Lake Wanaka in Nieuw-Zeeland, waar Lolos' verhaal in een stroomversnelling terechtkwam.

Tips & Tricks

Hoe maak je een goede reisblog? We vroegen het aan de beste schrijvende globetrotters van ons land.

Niel Van Herck

Copywriter, digitaal strateeg en bezieler van reisblog Tjolaard.

Denk goed na over een niche en stijl

"Er zijn al veel reisblogs dus zoek je beter één niche uit. Ik specialiseer me bijvoorbeeld in vreemde en avontuurlijke bestemmingen en ik schrijf in een verhalende, humoristische stijl."

Word niet te commercieel

"Kies voor aanbiedingen die bij je blog en lezers passen. Maak op je site een aparte pagina over hoe je wil samenwerken met merken, welke cijfers je haalt en wie je bereikt. Vergeet zeker je contactgegevens niet. Durf ook proactief merken aan te schrijven als je een geniaal idee of concept hebt."

Tot slot nog een technische tip

"Als je een blog wil starten, kies dan voor een Wordpress.org met eigen hosting. Die is gemakkelijk in gebruik en geeft je de meeste vrijheid. Bovendien zorgt die voor een goede vindbaarheid op Google, zeker als je de juiste plug-ins zoals Yoast installeert."

tjoolaard.be, @tjoolaard

Sebastiaan Bedaux

Reisjournalist voor onder meer DM Magazine. Samen met zijn Nederlandse collega Bas van Oort runt hij Ambassadør.land.

Ga vaak op reis

"Met een blogje om de tien weken scoor je niet. Bas en ik zetten elke week een reportage online. Maar voor velen is dat moeilijk te realiseren. Een tip kan zijn om de krachten te bundelen. Je ziet nu steeds vaker reisblogs waar tien of meer bloggers aan meewerken."

Bied kwaliteit

"Een goeie lay-out en degelijke foto's en teksten zijn superbelangrijk. Heel wat reisblogs zijn lelijk ontworpen, tonen amateuristische foto's of bieden nauwelijks inspirerende teksten. En helaas gaat het vaak om een combinatie van die drie. Onze raad: zorg dat je het beter doet."

ambassador.land, @ambassador.land, @sbedaux

Johan Lolos

Fotograaf en bezieler van de Instagramaccount Le Backpacker.

Neem je tijd

"Op het moment dat je beslist om fotograaf te worden, zullen de klanten niet meteen in rijen voor de deur staan. Dat kost tijd. Overhaast dat zeker niet."

Zet jezelf in de markt

"Probeer je naam zoveel mogelijk te verspreiden. Bijvoorbeeld door contacten te leggen in de media. En vertel hen je verhaal. Hoe vaker mensen je naam online tegenkomen, hoe meer exposure je zult krijgen. En dan zullen de klanten vanzelf naar je toe komen."

Doe ervaring op

"Trek eropuit en schiet, schiet, schiet. Leer van je eigen fouten. Maar spendeer ook zoveel mogelijk tijd met andere fotografen en leer van hen. Zelf deed ik het ook zo. Ik leerde veel van hen over fotografie in het algemeen. Maar ook praktische dingen, zoals hoe licht werkt. En welke trucjes je kunt gebruiken voor een goede compositie."

@lebackpacker, @johanlolos

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234