Zondag 18/04/2021

De grote dag van een kleine sprinter

Het lijkt er soms op alsof een week terug vanuit de hemel een dreigend ruimteveer kwam neergedaald op het peloton. Columbia werpt zich vanaf dag één op als de te kloppen formatie, vrank en vrij

Mark Cavendish wint eerste massasprint voor Zabel en Freire

Voor Mark Cavendish was het eigenlijk nog 'lang' wachten voor hij zijn rit kon winnen. De jonge Brit toont zich al het hele jaar de snelste sprinter en hij kwam naar de Tour om er de nummer-één-status die hij binnen het kransje sprinters al een tijd geniet, te bevestigen, en de erkenning te krijgen die hij verdient. Gelukkig, want met zijn investituur tot 'koning van de sprint' tilde Cavendish een doodse overgangsrit tussen Cholet en Châteauroux in extremis uit de banaliteit van de 'rit met lange vlucht die net wel/niet gegrepen wordt'.

Met 232 kilometer was de rit naar Châteauroux ook veel te lang, een stuk meer kilometers trouwens dan dit jaar uit de kluiten gewassen klassiekers als Omloop Het Volk (199 kilometer) of Gent-Wevelgem (209) telden. Ze diende voor de Tourdirectie ook letterlijk om een overgang te maken uit Bretagne en de Vendée, waar de karavaan na vier dagen inderdaad eindelijk mocht vertrekken. Met een rit naar de streek bezuiden de Loire, naar het centrum van Frankrijk. Châteauroux ligt in midden-Frankrijk, de 'buik' van Frankrijk, het rurale Frankrijk. Een Frankrijk van glooiende velden, bosjes, glooiende velden en, jawel, meer glooiende velden. En daartussen een groepje van drie vluchters. Jawel, drie Fransen. Lilian Jégou, nationaal kampioen Nicolas Vogondy en Florent Brard.

Het peloton liet begaan. De groep was zich nog aan het plooien na de nieuwe hiërarchie zoals die zich na de tijdrit manifesteerde. Want zo gaat dat in de Tour. De helden van gisteren zijn vandaag slechts schimmen, de meelopers van destijds fietsen nu als ongenaakbare heersers.

Vorig jaar was T-Mobile de gebeten hond, zeker na het dopingschandaal van Sinkewitz. Die dag kwam er een schandelijk einde aan het schitterende bestaan van T-Mobile, voorheen Telekom. Gedaan de tijd dat Bjarne Riis, Jan Ullrich en Erik Zabel samen op het podium stonden, dat helpers als Rolf Aldag, Jens Heppner en Udo Bolts het peloton autoritair hun cadans oplegden. Na de Tour van vorig jaar sloop T-Mobile het peloton uit, zeker nadat de Duitse tv-stations de Tour en het hele wielrennen de rug wilden toekeren.

T-Mobile kon niet snel genoeg weg, beschaamd, gedegouteerd, van alles wat. Manager Bob Stapleton kreeg een paar miljoen euro als 'uitkoopsom' voor contracten (ook van renners) waaraan T-Mobile zich eigenlijk nog moest houden. Met dat bedrag stichtte hij uit het puin van vroegere formatie een nieuwe, bescheidener ploeg. High-Road werd een team zonder volwaardige sponsor. Die vond Stapleton pas vlak voor de Tour: Columbia, een Amerikaanse gigant in 'outerwear brands', kledij voor sporten van het solidere type. In de VS en Canada hoort daar wielrennen bij.

De Tour is dus de eerste wedstrijd die kennis maakt met het nieuwe Columbia. Inderdaad lijkt het er soms op alsof een week terug vanuit de hemel een dreigend ruimteveer kwam neergedaald op het peloton. Columbia werpt zich vanaf dag één op als de te kloppen formatie, vrank en vrij. In tijdritten, op het vlakke, in de overgangsetappes, misschien ook in de bergen. De ploeg strijdt om de witte, gele en groene trui.

De Columbiaploegleiding moet zelfs moeite doen om het enthousiasme in eigen rangen in te tomen. Ploegleider Rolf Aldag: "Kirchen mikt op het klassement, maar wil ook winnen in een paar moeilijke ritten en een gooi doen naar geel. Cavendish wil in elke vlakke rit de sprint aangaan en winnen. Ik heb moeten zeggen: 'Cool down guys: we can't entertain the whole peloton.'"

Aan de start in Cholet viel het al op hoe rustig het was rond de autocars van QuickStep, Rabobank en zelfs Silence-Lotto, oorden waar het tot vorig jaar vaak een gedrom van belang was. Maar Tom Boonen is er bij QuickStep niet bij. Silence-Lotto moest nooit de grote volkstoeloop trotseren, en voorlopig spreekt Cadel Evans misschien wel de (Australische) wielerliefhebber aan, maar niet het grote publiek. En Rabobank heeft geen Michael Boogerd of Erik Dekker meer, en liet jonge belofte Thomas Dekker thuis, dus zelfs voor Nederlandse collega's lijkt de passage langs dat team stilaan een verplicht nummer. Voor de autocar van Columbia staan Belgische en Nederlandse journalisten, cameraploegen incluis, Amerikanen, Fransen en Britten, en natuurlijk de drie Luxemburgers hier aanwezig.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234