Maandag 21/06/2021

De getto-assepoesters zijn terug

Engeland kent elitaire clubs en het kent de All England Lawn Tennis and Croquet Club. De ballotage is zo streng dat het winnen van Wimbledon de snelste manier is om lid te worden.

Richard Williams is geen lid, ook al heeft hij meer voor Wimbledon betekend dan de meeste aristocratische leden. Het vrouwentennis profiteert al ruim tien jaar van zijn visioen. Hij besloot 25 jaar geleden, in een achterbuurt in Los Angeles, dat hij zijn dochters zou opvoeden tot tenniskampioenen. Tot getto-assepoesters.

Williams (68) is geprezen en verguisd. Hij is excentrieker dan de meest Britse lords en heeft zich nooit veel aangetrokken van het protocol op Wimbledon. Met zijn stramme, lange lijf scharrelt hij het liefst op slippers over de grounds, vergezeld door een veel jongere vriendin die de indruk wekt zijn verzorger te zijn. Maar als Venus en Serena sterk presteren, is hij nooit te beroerd als orakel op te treden.

"Houden ze van tennis?", kaatste hij een paar jaar geleden toen werd getwijfeld aan de ernst waarmee zijn dochters hun sport beoefenden. "Do they love it? Ik heb ze nooit toegestaan van tennis te houden. Ik heb te veel mensen meegemaakt die hielden van tennis en nu in een hamburgertent werken."

Williams zal de komende twee weken met alle egards worden behandeld, zelfs door de meest hooghartige leden van de All England Club. Zijn dochters (allebei wel lid) doen onverwacht toch mee aan Wimbledon. Dat maakt een wereld van verschil.

Zij zijn de smaakmakers van het vrouwentoernooi. En hij is hun trainer. Hij, een voormalige beveiligingsbeambte die zichzelf via video's en instructieboeken leerde tennissen, om zijn dochters te kunnen lesgeven en ze een vluchtroute uit de armoe te bieden.

Williamsova

Voor veel tennisliefhebbers is het een schrikbeeld: Wimbledon zonder Venus en Serena.

"Als zij meedoen betekent dat tweemaal zo veel opwinding en tweemaal zo veel verwikkelingen", zei drievoudig kampioene Chris Evert vorige week, nadat de zussen na maandenlange afwezigheid hun terugkeer in het tenniscircuit aankondigden. "Ze tillen tennis simpelweg naar een ander niveau, zowel qua power als qua emotie."

Hun dreigende afzegging voor Wimbledon benadrukte hoezeer het vrouwentennis drijft op de dochters van Richard Williams. Want welke andere vrouwen kunnen zich in populariteit meten met Roger Federer en Rafael Nadal?

De top tien staat vol fletse types die een toernooi niet kunnen dragen: Wozniacki, Zvonareva, Bartoli, Azarenka en Kvitova. Zelfs Maria Sjarapova zorgt allang niet meer voor de opwinding die ze als tiener veroorzaakte.

Serena dreef twee jaar geleden handig de spot met de inwisselbare '-eva's en -ova's' uit Oost-Europa. "Ik ken de standaard: iedereen komt uit Rusland. Soms denk ik dat ik ook uit Rusland kom. Mijn naam moet wel Williamsova zijn."

Sinds 2000 is Wimbledon het favoriete jachtterrein van de Amerikaanse zussen. Venus won vijfmaal, Serena viermaal. Ze verdeelden onderling negen van de elf titels in het enkelspel. Alleen in 2006 werd in Londen een finale gespeeld zonder een Williams.

Voor opwinding hebben ze altijd gezorgd, maar het respect dat ze tegenwoordig krijgen was er lang niet altijd. Vooral de matte wedstrijden die ze aan het begin van hun loopbaan tegen elkaar speelden, zorgden voor ophef. Er werd gespeculeerd dat hun vader de uitslag zou bepalen, al is daarvoor nooit bewijs geleverd.

Of ze ditmaal ver kunnen komen? De wedkantoren hebben er vertrouwen in, ook al hebben ze door hardnekkige blessures ongewoon weinig gespeeld.

Negenvoudig winnares Martina Navratilova heeft twijfels. "Het is als wedden op een paard dat je een jaar niet hebt zien lopen - ook al is het een ontzagwekkend paard. Over beiden is dit jaar zo weinig bekend. Ze kunnen er in de tweede ronde uitvliegen of ze kunnen de finale halen. Maar ik zie ze niet winnen."

Venus en Serena maakten afgelopen week hun rentree in Eastbourne, een grastoernooi dat ze voorheen meestal oversloegen in de voorbereiding op Wimbledon. Venus (30) stond een half jaar niet op de baan. Ze kampte met een hardnekkige heupblessure, die ze opliep bij de Australian Open.

Serena (29) keerde terug na een veel langere periode van gedwongen afwezigheid. Ze speelde 49 weken niet: sinds ze vorig jaar op Wimbledon haar vierde titel won.

Even leek het er zelfs op dat Serena helemaal niet meer zou terugkeren, vanwege de 'levensbedreigende' situatie waarin ze naar eigen zeggen verkeerde.

De tegenslag begon kort na Wimbledon. Bij een bezoek aan een restaurant stapte ze in glasscherven. Ze droeg sandalen om haar gelakte nagels te kunnen tonen. Het bloed gutste uit haar voeten. Ze viel flauw vanwege het bloedverlies en moest uiteindelijk aan beide voeten worden gehecht.

Daarmee was het leed niet geleden. Serena moest tweemaal aan haar rechtervoet worden geopereerd om een beschadigde pees te herstellen. Haar voet zat twintig weken in het (loop)gips.

"Ik piekerde over de vraag of ik liever in de gevangenis zou zitten of twintig weken gips zou dragen" , verklaarde ze in Eastbourne. 'Ik neigde naar de gevangenis, want ik had echt een hekel aan dat gips. Mentaal was het heel zwaar voor me."

De echte tegenslag moest nog komen. In februari meldde ze zich op aandringen van Venus en haar fysiotherapeut met ademhalingsmoeilijkheden in een ziekenhuis. Daar werd ontdekt dat ze bloedklontjes in haar longen had.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234