Zondag 31/05/2020

De Franse Belg van de wildwaterbaan

Mathieu Doby (30) is een Belgische atleet die niemand kent. Hij beoefent 'kajak slalom', een sport die niemand kent. Om de Spelen te halen verhuisde hij van Grenoble naar Angleur. Met één doel: 'Ik wil de sport promoten in België.'

Bij het Lee Valley White Water horen indrukwekkende cijfertjes: Een terrein van 15.000m2, 12.000 zitjes en een baan van 300 meter, waar elke seconde 13.000 liter doorstroomt. En toch: bij binnenkomst is de eerste associatie die met de boomstammetjes van Walibi. Het ziet eruit als een maxi-wildwaterbaan. Er is ook zo'n transportband die de atleten in hun boot naar boven trekt.

Doby is een van de vijftien atleten in de halve finale. De eerste tien gaan door en hij wordt elfde. "Ik verspeel de finaleplaats bij de eerste poort", zegt hij. "Ik wil met de voorkant van de boot naar rechts invaren. Maar mijn boot pakt achteraan een golf. Die duwde mij helemaal naar rechts. Voila." Er volgt een uitleg over stroming, over golfslag en over het al dan niet aannemen van een geïnverteerde positie bij de landing. Alle journalisten doen alsof ze het snappen. Een trucje dat je na vijf dagen Spelen wel onder de knie hebt.

Zo gaat het met kajak: het is zo'n sport die vierjaarlijks onder de aandacht komt. Zoals in 2008 toen de Togolees Benjamin Boukpeti brons pakte en dat vierde door zijn paddle in twee te breken. Hij en zijn gebalde biceps werden een van de beelden van Peking.

"De Spelen zijn het omgekeerde van wat wij kennen", zegt Doby. "Op een wereldkampioenschap gaat het zo: er zijn 88 atleten en misschien - in het meest optimistische geval - 4.000 toeschouwers. Hier zijn er 12.000 toeschouwers voor maar 22 deelnemers. Wij zijn bevoorrecht: lekker eten, vrijwilligers, alles wordt voor ons gedaan. Het is echt anders dan alles wat we gewend zijn."

Het is voor olympische deelname dat hij verhuisde van Frankrijk naar België. Van Grenoble naar Angleur, meer bepaald. Omdat hij in het Franse opleidingscentrum als 24-jarige aan de deur werd gezet. Wegens niet goed genoeg. "Een Belgische trainer heeft me toen gevraagd om voor België uit te komen", zegt Doby. "In samenspraak met de federatie heb we een plan uitgewerkt, met de bedoeling om de sport in België te ontwikkelen."

Vrolijke vrienden

Doby leeft voor kajak, het is een sport waar hij in is opgegroeid. Zijn moeder maakte deel uit van de Franse nationale ploeg, zijn vader haalde 'een heel hoog niveau'. Een leuke wereld, zegt Doby: "Je hoort het vaker in kleine sporten, maar wij zijn een familie. Er zijn niet veel plaatsen waar je dit kan doen, dus wij komen elkaar constant tegen. In de winter trekt iedereen naar Australië, om te trainen. Ik zat daar dit jaar samen met Daniële Molmenti, die vandaag wel de finale haalt." Molmenti zal later ook het goud winnen.

Het zijn inderdaad vrolijke vrienden, de kajakkers. Na de halve finale dobberen Doby en co allemaal samen in een plas naast de baan. Ze kijken naar het grote scherm om te zien wie er bij is en wie niet. Bij het verdict feliciteert iedereen iedereen. "Als je er bij bent, is de rest blij voor jou", zegt Doby. "En anders zijn ze blij voor zichzelf."

Hij is er dus niet bij. Het is zoals de dolgedraaide speaker het zegt: "go fast or go home". Voor Doby zijn de Spelen voorbij. "Maar dat verandert niks aan mijn plan. Ik keer België niet de rug toe. De bedoeling is om nog vier jaar door te gaan. Zelfs al zou ik morgen moeten stoppen, dan keer ik niet terug naar Frankrijk. Ik wil deze sport groot maken in 'ons' land."

Dat lukt met mondjesmaat: "In Wallonië hebben we een paar goeie talenten. Maar Vlaanderen blijft achter. Daar is kajak op vlak water populair, de slalomvariant veel minder. Mijn bedoeling is om de beide sporten te verenigen in alle clubs. Om kinderen beide te leren kennen en hen dan een keuze te laten maken. Al hebben we in België een probleem: veel te weinig rivieren. En voor slalom heb je stroming en golven nodig."

Hij eindigt met iets wat kajakkers vaak zeggen. Voetballers nooit. "Merci de venir."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234