Donderdag 19/09/2019

De erfenis van Eddy Merckx

Bella Italia en wielrennen. Beide liggen Guy Verhofstadt nauw aan het hart. In Toscane brengt hij zijn vakanties door, meestal al fietsend tussen de Chianti-wijngaarden op de heuvels.

Maar de premier doet veel meer dan alleen maar wat rijden over de Toscaanse heuvels. Fietsen is gewoon zijn passie. Vroeger zat hij drie keer per week op de fiets. Door zijn drukke bezigheden als premier lukt hem dat nog maar één keer per week, in het weekeinde. Voor minder dan veertig kilometer stapt hij tijdens de winter niet op de mountainbike en tijdens de zomermaanden loopt het aantal kilometers op de wegfiets al gauw op tot zeventig, tachtig kilometer. "En ik stamp nogal goed door", zegt hij. "Het moet vooruit gaan, hé."

Kasseien liggen Verhofstadt niet, ook al komt hij die in eigen land wel vaker tegen wanneer hij alleen, met zijn vaste fietsmaat of met Eddy Merckx, Vic Van Schil, Paul Van Himst, Mario De Clercq en straks ook Gella Vandecaveye op pad gaat. Het hooggebergte van de Tour is daarentegen zijn favoriete terrein. "Dat heb ik graag gedaan", zegt hij. "Afzien, diep gaan, u naar boven hijsen, bochten tellen naar boven, in zo'n fantastisch landschap in de Alpen of de Pyreneeën, en dan weer naar beneden suizen, het heeft iets. Het gevoel dat je als klein nietig mensje op een klein nietig fietsje na een uur of zo toch daar helemaal boven bent geraakt, heerlijk."

En de premier heeft al wat Tour-cols op zijn palmares staan. Tourmalet, Aubisque, Joux-Plane, Croix de Fer (een vreselijke), Mont Ventoux, l'Alpe d'Huez... hij heeft ze allemaal overwonnen.

De interesse voor het wielrennen kreeg Guy Verhofstadt in de jaren zestig en zeventig, met de bijzondere lichting die België toen rijk was. "Zoals iedereen van mijn generatie ben ik grootgebracht met de prestaties van Eddy Merckx, Roger De Vlaeminck, Walter Godefroot, Lucien Van Impe en het commentaar van Fred De Bruyne."

Toen was het nog kijken naar de wielergrootheden. Zelf begon de premier te fietsen in 1988. "Het waren mijn laatste dagen als minister", herinnert hij zich. "Ik werd tijdens de Ronde van Vlaanderen door mijn vroeger idool Eddy Merckx uitgenodigd om in de volgwagen plaats te nemen. Ik heb me dan eerst een Raleigh-koersfiets aangeschaft, nadien een echte Merckx-fiets, op maat."

Tijdens zijn vakantie in Italië waagt hij zich alleen aan de Toscaanse heuvels, maar toch houdt de Poggio geen geheimen in voor de premier. "Ik ben er zelf nog nooit op geweest. Maar ik ken elke bocht, herken er zowat alle plekken, weet elke oleander staan langs het traject. Van ieder jaar naar Milaan-San Remo te kijken. Ook dat is een Merckx-erfenis."

Zijn favoriete klassieker in eigen land is de Ronde van Vlaanderen. "Een unieke combinatie van raar weer, moeilijk parcours, een massa volk, veel ambiance en een spannende koers. Maar het allermooiste blijft de strijd in het hooggebergte in de Tour. Iemand trekt ten aanval, neemt twee of vijf minuten, forceert zich, zakt in elkaar en eindigt nog met een kwartier achterstand. De ware topsport." Verhofstadt heeft een boontje voor de werkers op de fiets, de karaktermannen zoals een Rik Verbrugghe, een Johan Museeuw, een Lance Armstrong.

En wie wint Milaan-Sanremo? "Zabel zal moeilijk te kloppen zijn. Hij is sterk op dreef in de Ruta del Sol. Maar dit jaar tip ik op Oscar Freire, als hij deze winter tenminste zijn wereldtitel niet te hard gevierd heeft." (TL)

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234