Donderdag 02/07/2020

Storm Dennis

De Engelsen strijden weer tegen het water: overstromingen worden het nieuwe normaal

Inwoners van het West-Engelse Ross-on-Wye proberen te redden wat er te redden valt nadat de rivier Wye als gevolg van de storm Dennis buiten zijn oevers is getreden.Beeld AFP

Na de storm Dennis staan delen van Groot-Brittannië wederom onder water. Overstromingen zijn, waarschijnlijk door klimaatverandering, het nieuwe normaal geworden in Engeland. Maar de strijd tegen het water zit niet in het Engelse DNA.

“De regering heeft de situatie stevig onder controle. Het is een erg moeilijke situatie, met al die overstromingen, maar onze waterverdediging werkt naar behoren.” Met hoon en spot hebben de Britten deze geruststellende woorden van hun minister van Milieu, Landbouw en Visserij George Eustice maandag aangehoord. Na de storm Dennis staan wederom delen van het land onder water, met name in Zuid-Wales, Worcestershire en Yorkshire.

Neem de bewoners van de Calder Valley, een prachtig deel in de heuvels van graafschap Yorkshire. Eind 2015 stonden de plaatsjes als Hebdon Bridge en Mytholmroyd onder water vanwege overstromingen die eens in de honderd jaar zouden voorkomen. Dat blijkt nu twee keer in vijf jaar te zijn. Wederom zijn er beelden van ondergelopen winkels en woningen. Maar niet alleen daar, ook de mijnwerkersvalleien van Zuid-Wales zijn dit keer getroffen, en West-Engeland. Drie mensen zijn verdronken en er komt meer nattigheid aan.

Vers in het geheugen liggen niet alleen de overstromingen van kerst 2015, maar ook die van begin 2014 op de Somerset Levels en die van eind vorig jaar in grote delen van zowel Derbyshire als Yorkshire. Overstromingen zijn, waarschijnlijk door klimaatverandering, het nieuwe normaal geworden in Engeland. Zo normaal dat premier Boris Johnson zich niet geroepen voelde om de kaplaarzen aan te trekken, zandzakken te vullen of een noodoverleg van zijn kernkabinet te organiseren. De reactie van de net aangetreden Eustice duidde op berusting.

Eustice, die zijn ministerspost vorige week omschreef als een droombaan, zei dat de 600 dammen en dijken die de afgelopen vijf jaar voor een kleine 3 miljard euro zijn aangelegd 200.000 woningen hebben beschermd. Volgens hem moeten mensen in kwetsbare gebieden ‘leren leven’ het met feit dat overstromingen vaker zullen voorkomen: “We zullen nooit in staat zijn om elke woning te beschermen tegen extreem weer.” Dat is ook de overtuiging van de baas van de Environment Agency (EA), het agentschap dat het land droog dient te houden.

Militairen trekken een dam om in Ilkley, West Yorkshire.Beeld AFP

Eustices voorganger Theresa Villiers had na de door Ciara veroorzaakte overstromingen beloofd meer bomen te gaan planten om water vast te houden, zonder concrete details te geven. Politici prijzen vooral het incasserings- en improvisatievermogen van de waterslachtoffers, alsmede de tomeloze inzet van de hulpdiensten, bijgestaan door het leger. Commentatoren hebben zich afgevraagd waarom de regering slechts 1,5 procent van het infrastructuurbudget besteedt aan de strijd tegen het wassende water, ofwel een miljard pond per jaar.

Engelse rivieren worden niet routineus uitgebaggerd, dit vanwege zorgen over de schade aan flora en fauna. Ook hoge kosten zouden een rol spelen. Het Engelse overstromingsbeleid richt zich vooral op het verstevigen van muren, dammen en dijken. En op bevers die met hun dammen de stroom vertragen. Dat alles heeft deels geholpen. 

Beeld Grafiek DM

In Engeland gaat het (tijdelijk) teruggeven van het land niet zonder problemen. Afgelopen najaar heeft de EA in Lincolnshire akkers onder water laten lopen. Daarmee werd voorkomen dat woonwijken kopje-onder gingen. Dat leidde tot boze reacties van boeren, die hun boerderijen ternauwernood wisten droog te houden en ontevreden waren over de compensatie voor een mislukte oogst. 

Voor de Engelsen is het water van oudsher zowel vriend als vijand, maar het is nooit een existentiële dreiging geweest. Daarom zit de strijd tegen het water niet in het DNA, zoals bij de Nederlanders bijvoorbeeld. De Engelsen zien hun land als een door God gezegende rots in de Noordzee. Maandag kondigde de Britse regering trots de aanschaf van een 1,2 miljard pond kostende supercomputer aan. Deze kan nauwkeurig voorspellen wanneer het volgende heldhaftige watergevecht eraan komt.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234