Dinsdag 10/12/2019

Auto-industrie

De elektrische toekomst van Mercedes: "Tesla zal het zwaar krijgen"

De Britse racepiloot Lewis Hamilton stelt Mercedes' hybride paradepaardje voor. Beeld AFP

Voor de auto-industrie is het de meest uitdagende periode aller tijden, zegt Wilko Stark, vice-president strategie bij Daimler. "Er zijn veel nieuwe technologieën. Die hebben allemaal de potentie om de industrie volledig op zijn kop te zetten."

Op het uitgestrekte terrein van Daimler, in Stuttgart, doet veel nog aan vroeger denken. Sommige gebouwen zijn sinds de beginjaren niet van uiterlijk veranderd. Zelfs de originele gevel van Daimler Motorengesellschaft, opgericht in 1886, is bewaard gebleven. De Mercedes-ster, onverwoestbaar symbool van de belangrijkste troef uit de stal van de Duitse autobouwer, draait trots rond op één van de daken.

Alsof het nooit anders geweest is, en altijd zo zal blijven.

Die indruk is bedrieglijk. Daimler, dat naast auto’s ook bussen en vrachtwagens bouwt, mag dan meer winst maken dan ooit: zekerheden zijn er nauwelijks nog. Het fundament waarop Daimler is gebouwd – de verbrandingsmotor – gaat verdwijnen, daar is iedereen het wel over eens. Elektrisch is de toekomst, en ook de Mercedes-Benz zal elektrisch worden. Het moet alleen nog even worden geregeld: de diesel rijdt immers nog steeds rond, en kan niet van de een op andere dag worden weggetoverd. 

"We moeten er klaar voor zijn als de markt er klaar voor is", zegt Stark, die als vice-president strategie van de op twee na grootste autobouwer ter wereld voor een belangrijk deel bepaalt hoe de toekomst van het bedrijf er uit ziet. "De komende jaren is er ook nog vraag naar auto’s met verbrandingsmotoren. Dat vraagt veel flexibiliteit. In dezelfde fabrieken als waar we nu die auto’s nog bouwen, moeten we in de toekomst elektrische auto’s maken."

Is Mercedes wel op tijd met elektrische auto’s? Tesla loopt ver voor.
"Tesla verkoopt 50.000 auto’s per jaar, zonder daarmee winst te maken. Dat kan ik ook, maar zo werkt het hier niet. Wij moeten auto’s bouwen en winst maken. Laten we eens 4 of 5 jaar vooruit kijken. Dan is Tesla gewoon één van de partijen die elektrische auto’s bouwen. Ze krijgen het zwaar. Verder denk ik niet dat er veel bedrijven zijn die over een paar jaar een aanbod aan elektrische auto’s hebben dat zich kan meten met dat van ons. In 2022 willen we 10 elektrische modellen hebben. Vanaf 2019 komen ze op de markt. We investeren er 10 miljard euro in.”

Een elektrische Mercedes-Benz: wat moeten we ons daarbij voorstellen?
"Het zijn auto’s die rijden als een Mercedes. Ze zullen duurder zijn dan die van onze concurrenten, maar ook beter. Het zal de absolute standaard worden, qua design, qua prestaties, qua comfort. De oplaadsnelheid zal twee keer zo groot zijn als die van de huidige generaties. In minder dan een half uur is de accu vol. Dan kun je er meer dan 500 kilometer mee rijden.”

Wilko Stark, vice-president strategie bij Daimler. Beeld Daimler

In Europa gaat het vooral over het sjoemelschandaal en vervuiling, als het over autofabrikanten gaat. Veel consumenten en milieubeweging vragen zich af of fabrikanten, Volkswagen voorop, niet eens serieus moeten bloeden voor hun illegale capriolen. Stark zal niet ontkennen dat er dingen mis gegaan zijn in de sector (‘absoluut onacceptabel’), maar is bang dat de focus daarmee te veel op het verleden komt te liggen, in een tijd dat er zo veel uitdagingen zijn.

"We moeten investeren in de toekomst. We kunnen veel geld steken in het oplossen van problemen uit het verleden, maar we moeten vooruit kijken.”

Wat zijn de grootste uitdagingen?
"We hebben te maken met zelfsturende auto’s, autodelen, connectiviteit. Al die trends kunnen de automobielsector volledig op zijn kop zetten. Dát is de uitdaging.”

U schaakt op veel borden.
"Exact. Je hebt geheel nieuwe concurrenten. Uber in de Verenigde Staten, Didi in China. Apple wil ontzettend veel geld investeren in mobiliteit. En onthoud: we zijn een globaal bedrijf. We hebben voor elke markt andere oplossingen nodig. Een voorbeeld: in China wil de overheid dat batterijen voor elektrische auto’s lokaal geproduceerd worden, dus we moeten daar een fabriek opzetten.”

De uitdagingen zijn enorm, als je dat zo hoort. Kan een reus als Mercedes die omslag maken?
"Ja, want we hebben een hoop ervaring. Neem de elektrische auto: de aandrijving en de batterij is nieuw, maar het is nog steeds een auto. En we kunnen een auto bouwen.”

Is dit het meest uitdagende tijdperk ooit?
"Ja. De laatste decennia of eeuw zijn er niet zoveel disrupties geweest als nu, en zeker niet zoveel tegelijk.”

(lees verder onder de foto)

Een Mercedes AMG Project One, die gisteren voorgesteld werd op de Frankfurt Auto Show IAA; Beeld AFP

De innovaties komen uit de Verenigde Staten, niet uit Europa. Hoe komt dat?
"Zij hebben natuurlijk Silicon Valley, zijn veel verder met technologie. Maar als je het mij vraagt is China nog veel vooruitstrevender, in bijna alles. In Sjanghai kun je bij de McDonalds alleen betalen met Alipay of Applepay. Zo zijn er talloze voorbeelden.”

En Europa?
"Dat ligt op alle gebieden achter. Er zijn maar een paar politici die het echt snappen, wat onze uitdagingen zijn.”

Baart dat zorgen?
"Dat zou wel zorgen móeten baren. Bij alle Europese overheden, en bij de Europese Unie. We moeten aanhaken. We zijn hier soms bang voor nieuwe technologieën. Neem de hele discussie rond dataprivacy. In China snappen ze de vragen die wij hebben niet eens. Waarom zouden ze geen persoonlijke data weggeven, als ze er iets voor terugkrijgen? Wat is het probleem? Ze snappen het niet.”

Zegt u daarmee dat het een stomme discussie is?
"Nee. Maar het is een andere mentaliteit, en daar moeten we ons van bewust zijn. In China is het gewoon anders, en dat is veel meer een bedreiging dan de Verenigde Staten. Ze werken daar zo hard, staan open voor nieuwe dingen. Dat is een uitdaging voor de hele EU. We doen mee aan een wereldwijde concurrentiestrijd. Wat is ons antwoord op de uitdagingen van de toekomst? Hoe gaan mensen over 10 of 20 jaar naar hun werk? We moeten versnellen. Daar wordt niet genoeg over nagedacht.”

Wat kan de overheid doen?
"We hebben veel meer snelheid nodig op het gebied van wetgeving. Hoe gaan we de nieuwe generaties zelfsturende auto’s testen op Duitse wegen? Die auto’s komen er gewoon aan, daar moet over nagedacht worden. Of neem de infrastructuur voor elektrische auto’s, het laadnetwerk. Moeten bedrijven de infrastructuur opzetten? Eigenlijk is dat een overheidstaak. Maar er gebeurt niks, dus doen we het zelf maar.”

De indruk is altijd dat het in Duitsland wel prima gaat. Is dat een misvatting?
"Duitsland heeft extreem hoge levensstandaarden, een lage werkloosheid, een hoge kwaliteit van leven. Zeker vergeleken met China. Daar moeten we voor vechten.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234