Donderdag 15/04/2021

Portret

De controversieelste onderwijsminister ooit: dit is de bijbelse missie van Betsy DeVos

Betsy DeVos, de omstreden nieuwe minister van onderwijs, met haar echtgenoot Dick DeVos Jr. Beeld Photo News
Betsy DeVos, de omstreden nieuwe minister van onderwijs, met haar echtgenoot Dick DeVos Jr.Beeld Photo News

Amerika's nieuwe onderwijsminister, Betsy DeVos, is een omstreden miljardair met een bijbelse missie: belastinggeld voor het seculiere staatsonderwijs zoveel mogelijk afleiden naar de oprichting van religieuze scholen waar het creationisme wordt aangeleerd. "De onderwijshervorming is een pad om Gods koninkrijk te bevorderen."

– Denkt u dat wapens een plek hebben in en rond scholen?

“Ik denk dat zoiets best wordt overgelaten aan lokale besturen en staten om te beslissen...”

– U kan niet zeggen dat wapens niet in scholen thuishoren?

“Ik verwijs naar een school in Wapiti, Wyoming. Ik kan me inbeelden dat daar een wapen in de school nodig is om ze te beschermen tegen potentiële grizzlyberen.”

De vragen kwamen van senator Chris Murphy uit de staat Connecticut, waar in 2012 op de Sandy Hook-school twintig kinderen werden gedood bij een schietpartij. De verbazende antwoorden werden tijdens haar recente hoorzitting gegeven door Betsy DeVos (59), die afgelopen nacht met de hakken over de sloot door de Senaat bevestigd werd als de nieuwe VS-minister van Onderwijs. Vijftig senatoren stemden tegen haar, onder wie twee Republikeinen. Uiteindelijk haalde ze het met één stem omdat vice-president Mike Pence halsoverkop moest aandraven om de doorslag te geven. Nog nooit in de Amerikaanse geschiedenis was zo'n interventie nodig.

DeVos is nog voor ze een stap in het onderwijsdepartement zet de controversieelste onderwijsminister ooit, en lang niet alleen omwille van haar visie op wapendracht. De voorbije weken demonstreerden tienduizenden ouders en leerlingen in talrijke steden tegen haar benoeming uit vrees dat ze om religieuze redenen de financiering van overheidsscholen zal stoppen, wat vooral een ramp kan zijn voor armere gezinnen die privaat onderwijs niet kunnen veroorloven. Afgaande op haar achtergrond is hun bezorgdheid reëel.

DeVos wordt een minister met een bijbelse missie. Afkomstig uit Holland, Michigan, maakte de diepchristelijke echtgenote van miljardair Dick DeVos – CEO van groothandel Amway – er haar levenswerk van om in haar eigen staat en elders de oprichting te steunen van religieuze scholen of thuisonderwijs.

Tegelijk probeerde ze als Republikeins politica de seculiere overheidsscholen te sluiten in Detroit, toen de grootstad failliet ging. Ze is ook voorstander van privaat internetonderwijs, een alternatief dat veel leidende Amerikaanse pedagogen verwerpen omdat kinderen zo geen sociale vaardigheden aanleren. “Het gaat niet om wat het systeem denkt dat het beste is voor de kinderen, maar wat hun moeders en vaders willen, verwachten en verdienen,” zei ze over haar voorkeuren, die alle huidige onderwijsstandaarden op de helling zetten.

Creationisme

In de praktijk zal DeVos het geld voor overheidsscholen proberen af te leiden naar zogeheten 'charter schools', waarbij lokale gemeenschappen grote vrijheden krijgen om te beslissen over het soort onderwijs dat ze aanbieden. Critici vrezen dat ze zo de deur openzet voor evangelische leerprogramma's, waarbij de Darwinistische evolutietheorie in het lesprogramma wordt vervangen door het creationisme (het bijbelse geloof dat een God alles schiep). Zo vertelde DeVos in 2001 een bijeenkomst van christelijke filantropen dat “de onderwijshervorming een pad wordt om Gods koninkrijk te bevorderen”.

“DeVos is geen opvoeder of onderwijsleider”, schreef The Detroit Free Press. “Ze is geen expert in pedagogie, lesprogramma's of schoolmanagement. “Ze is, feitelijk, een lobbyist – iemand die haar buitengewone rijkdom gebruikte om de debatten over onderwijshervorming om te buigen naar haar ideologische overtuigingen.”

Tijdens haar hoorzitting werd haar onkunde pijnlijk duidelijk. Zo bleef ze stamelend het antwoord schuldig op een vraag over de wijze waarop leerlingen volgens haar beoordeeld moeten worden, door het meten van hun ontwikkeling (vooruitgang op jaarbasis) of hun bekwaamheid (exacte scores op toetsen). Ook bleek ze nog nooit gehoord te hebben van de Individuals With Disabilities in Education Act (Idea), een veelbesproken federale wet die publieke scholen verplicht om zich aan te passen aan mensen met een beperking.

Betsy DeVos. Beeld EPA
Betsy DeVos.Beeld EPA

'Bekeringstherapie' voor holebi's

Burgerrechtenorganisaties zijn ook diep bezorgd dat ze de juridische beschermingen voor holebi- en transgenderstudenten, die onder president Obama werden verbeterd, zal ontmantelen.

Samen met haar schoonfamilie schonk DeVos sinds 1998 minstens 6,1 miljoen dollar aan de omstreden groepering Focus on the Family – die transgenders “mentaal ziek” noemt en holebi's controversiële “bekeringstherapie” aanbiedt, waarbij ze met religieuze argumenten beïnvloed worden om hun eigen seksualiteit te onderdrukken.

In officiële documenten valt te lezen dat DeVos jarenlang vice-voorzitter was van een homofobe beweging maar tijdens haar hoorzitting ontkende ze dat staalhard als “een bureaucratische fout”. Vervolgens lekten nieuwe documenten uit waaruit bleek dat ze ook geld gaf aan organisaties die het holebihuwelijk omschrijven als een 'fatwa'.

Protestants gezin

DeVos kreeg haar ultraconservatieve waarden met de pap ingelepeld. Geboren als Elizabeth Prince groeide ze op in een streng protestants gezin. Haar vader Edgar, een succesvolle handelaar in auto-onderdelen, was een van de oprichters van de Family Research Council die vandaag door burgerrechtenorganisaties omschreven wordt als een extremistische organisatie omwille van hun homofobe agenda.

Hoewel omstreden zal DeVos in het Congres van de Republikeinen weinig tegenstand krijgen. Samen met haar man is ze een van de grootste fondsenwervers voor de Grand Old Party. Alleen al vorig jaar schonken ze 2,7 miljoen dollar aan Republikeinse kandidaten, onder wie een twintigtal senatoren die mee haar benoeming goedkeurden. Sinds 1999 zouden ze het fabelachtige bedrag van 82 miljoen dollar hebben geïnvesteerd in lokale en nationale campagnes.

De vraag is ook hoe DeVos mee zal wegen op het veiligheidsbeleid van de regering Trump. Haar broer Erik Prince, een voormalige Navy Seal, leidde tijdens de Irak-oorlog Blackwater. De omstreden private beveiligingsfirma kwam in opspraak voor de moorden op 17 Iraakse burgers. Sindsdien leidt Prince een nieuwe beveiligingsfirma. Achter de schermen geeft hij nu raad aan president Trump. Zijn adviezen zullen verder reiken dan het bewapenen van scholen tegen grizzlyberen.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234