Donderdag 24/10/2019

De business achter kerstmis

Voor mensen in de kerstindustrie breekt de drukste periode van het jaar aan. Tijd om de handen uit de mouwen te steken, voor de kerstman aan zijn ronde begint.

'De eerste aanvragen komen al in de zomer'

plant kerstfeesten bij My Greatest Party

Beeld je in. Prachtig gedecoreerde tafels, menu's die in een sierlijk kalligrafisch handschrift de negen gangen aankondigen en een kerstman die vrolijk 'Jingle Bells' zingt. Geen aangebrande kalkoen, huilende kinderen of ingestorte taart. Het perfecte kerstfeest bestaat. Toch als je een party planner inhuurt. "Elk jaar verschijnen er voor kerst een hoop artikels met tips om de stress te ontlopen. Met My Greatest Party (MGP) schuif je die stress gewoon door", lacht de Nederlandse specialist der feesten Hella Huizinga (34).

Al tien jaar lang organiseert ze de meest grandioze festijnen in elk gewenst thema in de Lage Landen. "Het eerste kerstfeest is eind november al. Daar zijn we maanden op voorhand mee bezig. In de eerste stap bepalen we de styling. Willen ze een gala in traditioneel Winter Wonderland? Of liever een kinderfeest met een workshop minipizza's? Er kan zelfs een apart thema gekozen worden. Zo hebben we dit jaar een bedrijfsfeest geheel in de stijl van de populaire Netflix-serie Peaky Blinders, over een Ierse gangsterfamilie. Maar het blijft kerst, dus ontvangen we de werknemers uiteraard nog steeds met een kop glühwein."

Met een powerpointpresentatie overtuigt ze vervolgens de klanten van het spektakel. Die vallen zo goed in de smaak, dat Hella sinds een half jaar haar tweede bedrijf My Greatest Event oprichtte. "Nu maak ik bewust een onderscheid tussen zakelijke bedrijfsfeesten en party's voor gezinnen met kinderen." Want jazeker, ook families kloppen met kerst bij Hella aan. "In sommige huishoudens schuiven honderd gasten mee aan tafel. Dan snap je dat ze liever niet zelf koken. Maar een gezin van vijftien doet evengoed een beroep op ons. De eerste aanvragen komen in de zomer al binnen. Toch belt er altijd dat ene paniekerig gezinshoofd ons een week op voorhand op, omdat ze al het geregel plots niet meer ziet zitten."

Het grootste kerstfeest van MGP tot nu toe was voor een multinational met 250 gegadigden. Dan is het alle hens aan dek. "Er komt enorm veel detailwerk bij kijken en zowat alles moet met de hand gebeuren. Twintig medewerkers stropen een dag op voorhand hun mouwen op om honderden servetten te vouwen, naamkaartjes te schrijven en kerstbomen te decoreren."

Dat is niet enkel tijdrovend gekkenwerk, maar ook de sleutel tot succes. "Er loopt altijd iets fout. Door een dag eerder met de opbouw te starten, komen we niet voor onaangename verrassingen te staan. Of kunnen we die nog snel oplossen", lacht Hella. Ook tijdens het feest werken Hella en haar team zich uit de naad. Voor bedrijfsfeesten geen probleem, die houden hun feest nooit op kerstdag zelf. Maar alle gezinsfeesten vinden wel op Jezus' geboortedag plaats. Dus is het met de feestdagen zwoegen. "Mijn vrienden en familie weten onderhand dat ik met kerst niet beschikbaar ben. Na de kerstdagen is er eindelijk tijd om zelf te vieren. Mét een prachtig versierde tafel, uiteraard."

'Om de twee weken nieuwe kerstversiering'

De Witte Pelikaan in Brugge is het hele jaar open

9.30 uur. In de etalage van kerstwinkel De Witte Pelikaan flikkeren lichtjes en olijke kerstmannen lachen voorbijgangers toe. De sleutel draait in het slot en de deur van het 16de-eeuwse pand zwaait open. Amper tien minuten later kondigt de rinkelende bel de eerste klanten aan. "September tot december is onze drukste periode", zegt oma Anna (80) lachend. "Maar wij zijn het hele jaar door open. Dat lijkt vreemd, maar Brugge loopt over van toeristen. Die wachten niet tot Kerstmis om hun versiering te kopen. Een koppel uit Australië dat in maart bij ons de ideale kerststal vindt, komt in de winter niet nog eens terug."

Het was een sprong in het diepe, toen Anna samen met dochter Katrien en schoonzoon Mark twintig jaar geleden de eerste kerstshop opende die nooit sloot. "We hadden geen benul of het concept in België zou aanslaan, maar het was een schot in de roos." Terwijl Katrien en Mark achter de schermen de administratie verzorgen, zorgt Anna dat de winkel er piekfijn uitziet. "Om de zes weken richten we de etalage opnieuw in. Onze kerstbomen krijgen zelfs tweewekelijks nieuwe versiering. Dat moet, want alle decoratie die we ophangen, is binnen de kortste keren uitverkocht. Solden doen we niet, we raken toch alles kwijt."

Al een jaar op voorhand start De Witte Pelikaan met de voorbereidingen. "Zodra de feestdagen achter de rug zijn, houden we onze sluitingsperiode. Niet om uit te rusten, wel om onze stock aan te vullen. Daarvoor trekken we elk jaar in januari naar de grootste kerstbeurs ter wereld, in Frankfurt. Drie volle dagen.

"We zijn gespecialiseerd in kerstballen en pegels, we verkopen veel ballen van Duits Inge-glas, dat nog met de hand geblazen wordt en artisanaal beschilderd." Het is maar wat je kerstballen noemt. In de bomen van de winkel blinken ijsjes, afstudeerhoedjes, pauwen met echte veren of fopspenen met opschrift 'Hoera, het is een jongen'. "Je kunt het zo gek niet bedenken, of er bestaat een kerstbalvariant van."

Op kerstdag viert het personeel feest, maar de dag erna zijn ze weer present in de winkel. Want ook dan gaat er versiering de deur uit. "Tijden zijn veranderd. Vroeger stond een kerstboom met kerst en Nieuwjaar. Nu durven mensen hun kerstboom maandenlang te laten staan."

'We proberen elke boom op voorhand uit'

zijn kerstboomdecorateurs bij Royal Things

'Si-hi-lent night, ho-oly night...' Terwijl Arend liggend op de vloer enkele kerstballen onder aan een kerstboom ophangt en Diederick een bloemstuk tussen de takken weeft, klinkt op de achtergrond het bekende kerstlied. Arend: "Al in de zomer starten we met het uittekenen van nieuwe creaties. Probeer op een snikhete dag maar eens in de kerststemming te komen. De kerstliederen brengen ons in de juiste sfeer." Omgeven door dozen die uitpuilen van glinsterende kerstballen, linten, bloemstukken en porseleinen poppen, bereidt het duo een kerstboom voor. Binnen enkele weken moet die in de woonkamer van een klant pronken. "We proberen elke kerstboom op voorhand uit. Kijken waar we de zwaarste ornamenten ophangen, hoe we de lichtjes schikken. Veel werk, maar het loont. Want de tweede keer dat we de kerstboom decoreren, ter plaatse bij de klant, oogt hij altijd mooier."

De gemeenschappelijke passie van Arend Vandevelde (39) en Diederick Lambert (28) voor luxueuze decoratie en Kerstmis leidde tot de oprichting van hun bedrijf Royal Things, waarbij ze gepersonaliseerde kerstbomen aan huis leveren, versieren en na afloop weghalen. Inclusief stofzuigbeurt. "Met z'n tweeën decoreren neemt al snel vijf uur in beslag. Bomen moeten echte eyecatchers worden, sober is niet ons ding. Ooit bedekten we voor een winkel de kerstballen handmatig met Swarovski-steentjes.

"Eigenlijk zijn we het hele jaar door met kerst bezig. Decoratie aankopen, alles uitpakken..." In september begint het echte werk. Dan beleeft het duo decorateurs lange dagen. "Van 7 uur 's ochtends tot 2 uur 's nachts. Vanaf midden november plaatsen we minstens elke dag een boom, en heel wat mensen denken pas op de eerste winterse dagen aan Kerstmis."

Restaurants en hotels zijn eerst aan de beurt, gevolgd door de particuliere klanten. "Dat zijn vooral carrièremensen met weinig tijd die wel veel waarde hechten aan een mooie boom." Dat moet, want goedkoop zijn ze niet. Voor een klassieke kerstboom tel je 600 euro neer, het grootste exemplaar van 3,60 meter bedraagt 1.600 euro. Als laatste doen Arend en Diederick het interieur van de winkels. "Die willen niet te vroeg in de kerstsfeer baden, want eerst komt de sint. Eigenlijk kunnen wij nog voor de feesten op adem komen, want iedereen wil zijn boom klaar voor Kerstmis. Met het overblijvende materiaal steken we onze eigen kerstboom in elkaar."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234