Woensdag 11/12/2019

De bokser was ook een kunsticoon

Ali entertainde niet alleen met zijn handen. Hij schreef ook gedichten, speelde in films en was een niet onverdienstelijk zanger.

De cover van het april 1968-nummer van Esquire laat Muhammad Ali zien als martelaar Sint-Sebastiaan, doorboord met pijlen, gemodelleerd naar het 15e-eeuwse schilderij van Boticelli in de collectie van het Metropolitan Museum in New York. The Passion of Muhammad Ali staat er in kleine letters onder de foto van Carl Fischer.

De controverse over zijn nieuwe religie, naam en het feit dat hij dienst weigerde, was op een hoogtepunt. De cover geldt als een klassieker, niet alleen uit de gouden dagen van het Amerikaanse tijdschrift, maar als een van de popculturele beelden die het decennium definieerden.

In de 100 greatest Sport Photos of all time van tijdschrift Sports Illustrated staan twee foto's van kampen van Ali in de top tien, beide van fotograaf Neil Leifer. Op de eerste plaats een foto van de countdown van Cleveland Williams, zojuist geveld door Ali, vanuit de nok van de Houston Astrodome. Even verderop de knockout in de eerste ronde van Sonny Liston op 25 mei 1965.

Veel meer dan een legendarisch sportmoment, bleek ook uit de tweet die Barack Obama afgelopen weekend rondstuurde, waarop we de jonge Obama zien zitten onder een foto uit bijna hetzelfde perspectief, een tel eerder of later gemaakt: 'He shook up the world, and the world's better for it. Rest in peace, Champ', luidt de tekst - die in 24 uur een kleine 60.000 keer werd geretweet.

Foto's met The Beatles

Ali was als een van de grootste sport- en popculturele fenomenen, een magneet voor de andere sterren van zijn tijdperk. Als hij in de ring stond, kon het gebeuren dat Frank Sinatra voor Life Magazine op de eerste rij zat om foto's te maken. Of dat Norman Mailer een 30.000 woorden tellend verslag schreef (de afspraak was 20.000). Ali's stijl, verhaal en persoonlijkheid haalden het beste in anderen naar boven.

Dat bleek later ook met King of the World (1999) van David Remnick, een van de beste (sport)biografieën ooit geschreven - en een Pulitzer-winnaar - en When we were kings (1996) van Leon Gast, een van de beste (sport)documentaires ooit gemaakt - en een Oscar-winnaar.

Op 18 februari 1964 werd een fotosessie met The Beatles georganiseerd. Ali was op dat moment al een platenproducerende artiest die een jaar eerder bij Columbia Records een spoken word-album had opgenomen met de titel I am the Greatest!: 'This kid fights great/He's got speed and endurance/But if you sign to fight him/Increase your Insurance!

Het was de voorloper van de manier waarop hij in het daaropvolgende decennium zijn tegenstanders verbaal te lijf ging. Op hetzelfde album vinden we een cover van 'Stand by me', volgens Rolling Stone 'redelijk', maar 'vol overtuiging' gezongen.

Diezelfde overtuiging bracht hem naar Broadway, waar hij een rol zong in de musical Buck White (zeven shows in december 1969), of naar de hoofdrol in zijn eigen biopic The Greatest (1977); want wie kon Ali beter spelen dan Ali? Will Smith deed later een verdienstelijke poging in Ali (2001) van Michael Mann en hield er een Oscar-nominatie aan over.

De verbale shuffles waartoe Ali in staat was, maken van de huidge generatie sporthelden een bleek stelletje figuranten. Kijk op YouTube het interview met David Frost uit 1974 er maar eens op na: "I done wrestled with an alligator, I done tussled with a whale; handcuffed lightning, thrown thunder in jail; only last week, I murdered a rock, injured a stone, hospitalised a brick; I'm so mean I make medicine sick."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234