Dinsdag 07/07/2020

'De beste ploeg moet vechten om te overleven. Dat kan niet'

Philippe Gilbert won de Ronde van Vlaanderen onder het toeziend oog van de grote baas. En dan hebben we het niet over Patrick Lefevere maar over Zdenek Bakala, de hoofdeigenaar van het QuickStep-team. Samen pleiten ze voor een nieuwe manier van fondsenwerving in de koers.

Zdenek Bakala voorspelde in januari al dat Philippe Gilbert dit voorjaar zou verrassen. Is hij een visionair? "Zo moeilijk was dat niet", lacht de Tsjechische zakenman. "Dat konden jullie ook voorspellen als je Philippe gesproken had. Voor mij is het duidelijk dat hij de voorbije jaren op de verkeerde plaats heeft doorgebracht. Door naar QuickStep te komen, kreeg hij opnieuw kansen om te schitteren die hij bij BMC niet kreeg. Ik zag een man met een missie."

Meneer Lefevere, u verwijst graag naar de sfeer in de ploeg om zijn revival te verklaren. Hoe kan zoiets simpels zo'n verschil maken?

Lefevere: "Ik geloof daar echt in. Bij ons ademt iedereen de Vlaamse koersen. Het is een vibe die inspirerend en motiverend werkt. Ik heb het al gezegd: wie daar niet in meegaat, is bij ons niet op zijn plaats."

Bakala: "Deze ploeg is uniek in het wielerlandschap. Er is een teamspirit die loopt van de eigenaars over de managers naar de renners tot het personeel. Iedereen kent zijn taak."

Het is geen toeval dat u net nu in België bent.

Bakala: "Ik probeer elk jaar te komen met de Ronde van Vlaanderen. Als wielerfan vind ik dat een geweldige dag. Ik breng altijd mijn kinderen mee, want zij vinden de Ronde ook fantastisch."

Maandag kwam de raad van bestuur van de ploeg samen. Wat wordt daar besproken?

Bakala: "Wij houden ons niet bezig met het dagelijkse management, wij proberen de toekomst van de ploeg veilig te stellen. Ik denk dat er volgende maand, of over twee maanden, duidelijkheid zal zijn."

Meneer Lefevere, u meent dat de zege van Philippe Gilbert belangrijk is om sponsors te overtuigen. 'Als ze het nu niet begrijpen, zullen ze het nooit begrijpen', zei u.

Lefevere: "Ik denk dat de koers zonder ons saai zou zijn. Sponsors zien dat ook. Ik heb nog geen handtekeningen voor 2018, maar ik ben niet nerveus. Ik ben het al gewoon: het is elke twee jaar opnieuw vechten om te overleven."

Bakala: "Dat zegt toch alles. Als de manager van de meest succesvolle wielerploeg bezig is met overleven, is er iets fout met de manier waarop deze sport georganiseerd is. Het wielrennen kan niet blijven bestaan in zijn huidige vorm. De onzekerheid voor ploegen is te groot. Om de twee jaar dreigt je team uit mekaar te vallen en moet je vanaf nul herbeginnen. Ik wil van die dreiging af.

"Er moet een nieuwe basis komen voor fondsenwerving. De sport zal onvermijdelijk evolueren. De ploegen, de wedstrijdorganisatoren en de UCI zullen een financieel model moeten vinden dat voor hen allemaal interessant is. Ik geloof dat het momentum voor verandering stilaan is aangebroken."

Waarom denkt u dat? Er wordt al jaren geroepen dat het wielrennen niet leefbaar is.

Bakala: "Dit proces is inderdaad al jaren aan de gang en er zal nog twee of drie jaar nodig zijn om ergens te komen. Maar er is al veel werk gedaan, er is al veel diplomatie gebeurd. Over een paar weken heb ik een afspraak met Brian Cookson (voorzitter van de UCI, BA). Ik heb nog een aantal ideeën die ik hem wil voorleggen."

Zoals?

Bakala: "De piste van een loonplafond is bijvoorbeeld al een paar keer op tafel gekomen. De sport heeft die nodig. Als we de stap niet zetten, zal het steeds moeilijker worden om een succesvolle ploeg te runnen. Vandaag heb je een team met een grote kampioen dat er niet in slaagt om die kopman de steun te geven die hij nodig heeft. Dat is zoals in het voetbal: je moet vermijden dat clubs al hun geld aan één ster geven en daardoor hun andere activiteiten niet kunnen ontwikkelen."

Lefevere: "Ik kreeg onlangs een opmerking van een kennis uit het voetbal. 'Jullie pakken het verkeerd aan', zei hij. 'Jullie smeken bijna voor sponsors. Het is de bedoeling dat bedrijven trots zijn dat ze jullie kunnen sponsoren.'"

Welke ideeën heeft u nog?

Bakala: "Ik heb geen magisch idee in mijn zak om geld te toveren. Maar ik zie pistes: crowdfunding, online merchandising ... Daarmee kun je niet de financiën van een hele ploeg dragen, maar het kan wel helpen."

Vindt u het een optie om toeschouwers te laten betalen voor de wedstrijden?

Bakala: "Daar zijn twee kanten aan. Het wielrennen heeft geen traditie om toegangsgeld te vragen. Een koers is daar ook niet echt geschikt voor: je hebt geen arena waar de wedstrijd plaatsvindt. Maar de Ronde van Vlaanderen bewijst dat het kan tot op zekere hoogte. Die koers heeft een pioniersrol. Op de Oude Kwaremont zou je naast de viptenten misschien een tribune kunnen zetten voor de gewone supporters. Met basiscomfort als toiletten en drankstandjes."

U bent zich ervan bewust dat dit gevoelige materie is?

Lefevere: "Even gevoelig als koers achter een betaalzender steken."

Bakala: "De Belgische wielerfans hebben het God given right om hun koersen te zien. Ik weet dat het moeilijk ligt. Mensen zullen het gevoel hebben dat hun iets afgenomen wordt. Daarom moet je zorgen dat er ook ruimte blijft voor mensen die niet willen betalen, die geen tribune hoeven en gewoon in het veld willen staan."

U bent al zes jaar de grootste geldschieter van deze ploeg, ook al staat geen enkele van uw bedrijven op het shirt. Doet u dit omdat u fan bent?

Bakala: "Dat is één reden. De tweede is dat ik dit vanuit zakelijk standpunt een interessante case vind. Als we de sport niet meer moeten subsidiëren en zelfbedruipend kunnen maken, hebben we gewonnen."

Ondertussen heeft u al de belofte gedaan dat u ook de komende jaren de ploeg financieel zult steunen.

Bakala: "Ik wil dit project voortzetten. Maar uiteindelijk is het de bedoeling dat de ploeg verder kan zonder mij. Als ik morgen word overreden door een bus, mag het team niet in de problemen komen."

Met een getekende sponsordeal weet een teammanager exact waar hij aan toe is. Nu blijft de ploeg afhankelijk van uw goodwill.

Lefevere: "Ik draai dat om: ik ben dankbaar voor wat er al geweest is. Vergeet niet dat we in 2010 op het punt stonden af te glijden naar het procontinentale niveau. Deze meneer hier heeft ons vel gered. Als hij vandaag zegt dat zes jaar voldoende is geweest, dan zal ik dank u zeggen."

Is het tijd om met pensioen te gaan?

Bakala: "Patrick? Neen! Vind jij van wel? Het Belgische wielrennen gaat hem missen."

Maakt zijn opvolging ook geen deel uit van de toekomst van de ploeg?

Bakala: "Dat is zelfs een major issue. Voor Patrick stopt, moet er iemand zijn om over te nemen. Op dit moment is er geen plan voor een opvolger, dus kan hij die beslissing niet nemen. Er is zelfs nog niet officieel beslist dat er zo'n plan moet komen, dus zullen we hem moeten overtuigen om nog even door te doen."

Het afscheid van Tom Boonen staat wel voor de deur.

Bakala: "Het is het einde van een tijdperk voor het Belgische wielrennen. Tom is uniek. 150 overwinningen, dacht ik (149, BA). Hij heeft heel veel gedaan voor het wielrennen. Hij was de rockster van deze sport. Dat trekt fans en toeschouwers en dus ook sponsors aan. Hij is niet alleen een goede atleet die koersen wint, hij is ook een persoonlijkheid die de sport interessant maakt. Zelfs de kleine schandalen hier en daar horen erbij, die maken ook deel uit van het leven."

Heeft de ex-renner Boonen een toekomst in de ploeg?

Bakala: "Dat is helemaal aan hem. Als hij dat wil, zien wij dat graag gebeuren. Maar ik denk dat Tom eerst nog één koers wil winnen."

Lefevere: "Wij willen vermijden dat hij door dit soort gesprekken zijn focus zou verliezen. Parijs-Roubaix is zijn grote doel. Vanaf volgende week kunnen we praten over zijn rol binnen de ploeg. Hij zei me zondag nog dat we eens moeten afspreken. 'Ik ben nog nooit in het Hof van Cleve geweest', zei hij. 'Ik wil daar weleens gaan eten om over mijn toekomst te praten.'"

Zie je in hem een sportdirecteur?

Lefevere: "Dat zal hij zeker niet worden. De grootste meerwaarde van Tom zit in de afdeling mechaniek en fietsontwikkeling. Hij is heel goed en heel geïnteresseerd in hoe je een fiets sneller maakt. Hij houdt ook van snelle wagens, dat ligt niet zo heel ver uit mekaar. We zullen zien wat Tom gaat doen.

"De meeste renners die pas gestopt zijn, zeggen dat ze maar een paar dagen willen werken, maar de meesten komen daar snel op terug. Ze kunnen het niet missen. Ze houden te veel van de koers. En thuis zitten bij je vrouw en twee kinderen is geen dagtaak."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234