Maandag 28/09/2020

De baas die uit de hel kwam

In zijn eigen bed in Las Vegas bezweek oliebaron Mike Davis (85) aan de gevolgen van prostaatkanker. Veel kans dat een aantal van zijn voormalige werknemers daar niet écht rouwig om is: 'Tiger Mike' stond bekend als veruit de minst welgezinde baas ter wereld.

Iedereen denkt weleens dat zijn baas de ergste is, maar als het op terreur op de werkvloer aankomt, had Mike Davis van niemand iets te leren. "Praat niet tegen me als je mij tegenkomt", schreef hij in een van zijn talrijke memo's. "Als ik je nodig heb, zal ik je zelf wel aanspreken. Ik wil mijn keel sparen en ze niet schor maken door elk van jullie apart te begroeten."

Misschien had het ermee te maken dat hij zichzelf helemaal naar de top had opgewerkt, en weinig respect voelde voor lui die lager op de ladder waren blijven hangen. In de jaren 50 werkte Davis als privéchauffeur voor Helen Gilmer Bonfils, een van de machtigste vrouwen in Colorado. Toen ze trouwden, was zij 69 en hij 28. Het huwelijk hield langer stand en was beter dan velen verwachtten. "Zij was er dol op dat hij het lef had om zich grof te gedragen", verklaart een huisvriend.

Geholpen door het fortuin van zijn eega schopte Davis het tot olie- en gasbaron. Hij was een van de laatste echte wildcats: durfondernemers die gingen boren in gebieden waar niet eerder olie was gevonden. Hij had iets van J.R. Ewing uit Dallas, alleen: Mike Davis was echt - en érger. "Ik vloek, maar dat is mijn voorrecht omdat ik de baas ben. Het onderscheidt mij van jullie, en zo wil ik het houden."

Van narcisme was hij niet gespeend, zo blijkt uit het getuigenis van Shaun Usher, die boeken samenstelde met memorabele brieven. "Ik wilde zijn memo's in mijn eerste boek hebben", aldus Usher. "Eerst reageerde Davis met zijn gebruikelijke kortgebektheid: 'Bedankt. Geen interesse.' Maar toen hij het boek te zien kreeg en merkte dat er brieven in stonden van figuren als Galileo en Mick Jagger, schreef hij mij zelf: zullen er in uw tweede boek ook zulke beroemdheden staan? Ik noemde Winston Churchill en Beatrix Potter. Dat was genoeg om hem over de streep te trekken; hij stuurde mij zelfs uit eigen beweging een foto."

"Mensen die hun haar laten groeien, zodat ik hun oren niet meer kan zien, wassen zich niet. En als ze zich niet wassen, stinken ze. En als ze stinken, wil ik die smeerlappen niet in mijn buurt hebben." Tiger Mike was niet beschaamd over de inhoud van zijn memo's, maar leek daar integendeel een soort trots over te voelen. Sommige van zijn werknemers gingen zichtbaar aan het stockholmsyndroom lijden, dat gegijzelden sympathie doet opvatten voor hun gijzelnemers. "Ik herinner mij de eerste keer dat ik door hem werd uitgescholden", zei een van hen met iets wat grensde aan weemoed.

"Hij was me er eentje", verzuchtte een ander bijna teder.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234