Zaterdag 26/11/2022

NieuwsWetenschap

Darts op hoog niveau: NASA wil aarde tegen meteoren beschermen door satellieten af te vuren

Deze illustratie van de John Hopkins-universiteit toont hoe het dartspijltje van NASA eruitziet. Beeld AP
Deze illustratie van de John Hopkins-universiteit toont hoe het dartspijltje van NASA eruitziet.Beeld AP

In de nacht van maandag op dinsdag zal een satelliet van bijna 310 miljoen euro frontaal tegen een asteroïde botsen. Niet per ongeluk, maar bewust. NASA wil onderzoeken of ze de aarde en mensheid zo kan redden van een ondergang zoals die van de dinosaurussen.

Pieter Gordts

Ze staan niet meteen bekend als de grootste grappenmakers, de jongens en meisjes van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA in Washington D.C. Toch doet de naam van de ruimtemissie die in de nacht van maandag op dinsdag haar orgelpunt kent, anders vermoeden. Double Asteroid Redirect Mission, doopte NASA die. Afgekort leest dat dus als DART.

Zou het een verwijzing zijn naar het spelletje dat Dimitri ‘Dancing Dimi’ Van den Bergh in ons land populair maakte, namelijk darts? Want dat is eigenlijk wat NASA van plan is: een van zijn satellieten als een dartspijltje wegwerpen. Bedoeling is Dimorphus te raken, een asteroïde met een diameter van ongeveer 170 meter.

NASA hoopt via deze kleine ‘duw’ – lees: een frontale botsing van zo’n 310 miljoen euro – de meteoor in een andere koers te duwen. Als dat lukt, vindt de mensheid misschien wel het antwoord op toekomstige asteroïde-inslagen. Eigenlijk wil NASA ons van een ondergang zoals de dinosaurussen behoeden. Die stierven uit nadat een meteoor tegen de aarde was gebotst. In tegenstelling tot Hollywood-scenario’s is het weinig realistisch zo’n asteroïde te doen ontploffen door er een satelliet op af te vuren.

Voor alle duidelijkheid: Dimorphus vormt geen gevaar. De meteoor, die deel uitmaakt van een bredere groep asteroïden, bevindt zich op zo’n 9,6 miljoen kilometer van de aarde en zal niet botsen met de aarde. Maar dat zoiets echt gevaarlijk kan zijn, toonde de inslag van een asteroïde in Chelyabinsk in Rusland in 2013. Toen raakten zo’n 1.600 mensen gewond, bijvoorbeeld door het rondvliegende glas toen de schokgolf heel wat ramen verbrijzelde.

Volgens The Guardian volgen astronomen continu zo’n 30.000 grote asteroïden op in de nabijheid van de aarde. Geen enkele daarvan zou de komende honderd jaar in contact met de aarde komen. Maar DART zou wel een antwoord kunnen vormen op kleinere, minder voorspelbare meteoren die richting de blauwe planeet vliegen.

Om die optie achter de hand te hebben, moet NASA eerst wel slagen in zijn opzet maandagnacht. Dat is geen evidentie. De complexiteit ligt net iets hoger dan bij het gemiddelde dartsspel. Om een idee te geven: NASA zal pas een etmaal voor impact de positie van Dimorphus kennen, met een foutemarge van “ongeveer 2 kilometer”, aldus het persbericht van NASA. Snelheid van impact: 23.760 kilometer per uur. Kortom, weinig kans dat de wetenschappers in Washington aangemoedigd worden door een zaal vol (dronken) supporters. Die moeten zich kunnen concentreren. Fans kunnen het exploot wél online volgen.

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234