Dinsdag 19/10/2021

Coucke: ‘Omega Pharma gaat gewoon door’

BRUSSEL

Omega Pharma doet hoe dan ook voort met zijn wielerploeg op het allerhoogste niveau. Dat zegt Marc Coucke twee dagen na het nieuws over de scheiding met Lotto. Contacten met mogelijke sponsors worden gelegd. Maar als het moet stort Omega Pharma zelf het budget vol.

Omega Pharma is niet zinnens haar plaats aan de internationele top van het wielrennen af te staan. Als het niet met Lotto is, dan maar zonder Lotto. In een communiqué laat het weten dat “gestreefd wordt naar een Belgisch team op internationaal niveau, waarbij een kopman sterk omringd wordt. Iedereen is het erover eens dat wielrennen heel belangrijk is in de marketing van Omega Pharma. We gaan dus door, ook met een sponsor minder als het moet.”

Ook de Belgische verankering blijft volgens Coucke belangrijk voor het wielerproject dat hij tot en met 2015 voortzet. “Weinig multinationals zitten zo diep met hun voeten in de Belgisch klei als wij. Maar ik blijf erbij: we hebben het over een Belgisch project op internationaal niveau. Het is beter dat Gilbert Luik wint dan dat een andere Belg een plaatselijke kermiskoers wint.”

Coucke blijft zich verbazen over de motivering van Lotto om volgend jaar met een eigen ‘Belgisch’ wielerproject te starten. “Aan de ene kant zeggen ze: we stoppen ermee. En dan lees je dat ze met iets gaan beginnen wat wij nu al zes jaar samen aan het doen zijn.” Het nieuws hing al weken in de lucht maar kwam toch als een verrassing, zegt Coucke. “In november zijn we beginnen onderhandelen en ik dacht dat het snel beklonken zou zijn. Maar gaandeweg werden de dingen steeds ingewikkelder. Op den duur vroegen we ons af of Lotto geen dubbele agenda had en of al het uitstel niet moest dienen om zelf iets op poten te zetten. Ik heb de vraag gesteld: onderhandelen we nu naar een akkoord of niet? Een half uur later kreeg ik telefoon dat Lotto niet verder ging. Vijf minuten later hebben ze een persbericht in de wereld gestuurd.”

“We krijgen veel steun, maar tussen steun en een getekend contract ligt nog een grote afstand”, zegt Coucke. “Misschien vinden we die nieuwe sponsor. Maar als het moet gaan we alleen door.” Telenet is inmiddels genoemd. Samengaan met QuickStep lijkt moeilijker. Patrick Lefevere ontkent en volgens Coucke is er nog niet gesproken. Volgens Coeman is het water tussen de ploegen nog diep: “De culturen verschillen erg. Bovendien hebben ze daar nu Zdenek Bakala als nieuwe eigenaar. Eddy Merckx zit er ook.” Niet dat Merckx het erg zou vinden om Gilbert op zijn fietsen te zien rijden.

En wat doet Gilbert? “Ik heb met onze kopmannen gesproken”, zegt Coucke. “Ze zeggen dat ze willen blijven, maar ik weet niet of het lukt. Er is een rare situatie ontstaan. Gaat Lotto echt een nieuw project bouwen of proberen ze zoveel mogelijk mensen bij ons weg te halen? Dat zou niet correct zijn.”

Volgens sommige berichten heeft Gilbert zijn handtekening al gezet bij de nieuwe Lottoploeg. Maar dat wordt door manager Vincent Wathelet als onzin afgedaan: “Natuurlijk ga ik met beide partijen spreken. Philippe is erg gehecht aan een Belgische ploeg. Maar dan wel een met een solide structuur.” (MG)

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234