Vrijdag 15/10/2021

Coucke leidt vooral bliksem af

De Amerikanen zijn ontevreden over Omega Pharma, al hebben ze daar zelf grotendeels schuld aan. Om hun gezicht te redden wordt Marc Coucke als zwart schaap uit hun midden gebannen. 'Hij is persona non grata, ten onrechte.'

"Het is niets persoonlijk, maar er moet nu eenmaal een signaal gegeven worden." Als in de bekende scene uit The Godfather kwam Marc Couckes hoofd op het kapblok terecht bij de raad van bestuur van de farmareus Perrigo, eigenaar van Omega Pharma.

Het bedrijf krijgt rake klappen en de slechte resultaten van Perrigo zijn voor een stuk op het conto te schrijven van de divisie Branded Consumer Healthcare. Spil van die divisie is Omega Pharma dat Perrigo eind 2014 kocht, voor de fabuleuze som van 3,8 miljard euro. Een jaar later, in februari, moest al eens 185 miljoen dollar afgeboekt worden op die Belgische dochter.

In simpele mensentaal, het bedrijf was minder waard geworden dan wat in de boeken van Perrigo stond ingeschreven. Daarmee werd voor het eerst impliciet toegegeven dat de Amerikanen te veel hebben betaald om Omega Pharma in te lijven. Dat kan je Marc Coucke niet verwijten. Hij heeft zijn vel duur verkocht, en Perrigo liet zich meeslepen in een informele biedstrijd met andere spelers als Sanofi, Actavis Plc en Boehringer Ingelheim GmbH. De voltallige raad van bestuur van Perrigo keurde het overnamebod overigens goed. Door die afboeking boekte het bedrijf in het vierde kwartaal wel een verlies van 107 miljoen dollar, tegenover een winst van zowat 70 miljoen dollar een jaar eerder. Dat doet pijn natuurlijk.

'Lot bezegeld'

Maar vandaag, amper drie maanden later, aankondigen dat je andermaal een waardevermindering gaat doorvoeren op diezelfde divisie is eigenlijk een bewijs van slecht management, zeggen diverse analisten stellig. "Ofwel is de markt zo snel en zo scherp achteruitgegaan, ofwel moet je gewoon toegeven dat Perrigo slecht geleid werd. Ik vermoed eerder dat laatste", zegt Tom Simonts van beurshuis Bolero. "Voorlopig is het wachten op meer uitleg van het bedrijf. Maar hoe dan ook, dit kun je ook niet in de schoenen schuiven van Coucke, want hij was niet in charge."

De CEO Joe Papa, die wél in charge was, koos voor de vlucht vooruit, en vertrok halsoverkop naar concurrent Valeant. Perrigo in verwarring en chaos achterlatend. De beurskoers zakte meteen door het ijs en er ging meer dan 18 procent af van de waarde van het bedrijf.

Dat de raad van bestuur dan een zoenoffer zoekt, is vrij logisch. En dus was Couckes lot bezegeld. "Het zou moeilijk te verkopen zijn aan de aandeelhouders dat de 'oorzaak' van de problemen bij Perrigo mee aan de bestuurstafel blijft zitten, zegt een bron die het dossier van nabij opvolgt. "Dan verlies je als raad van bestuur alle credibiliteit tegenover de aandeelhouders."

Coucke als het zwarte schaap van dienst dus. De kans dat de flamboyante ondernemer blijft zitten in het directiecomité is meteen ook fors gekrompen. "Ik denk niet dat hij daar lang zal blijven, maar zelf opstappen zie ik hem niet meteen doen. Hij is nu een beetje persona non grata van dienst geworden. Ten onrechte, maar Coucke is een welgekomen bliksemafleider."

Waarom de boel nu helemaal dient opgekuist te worden, is vooralsnog minder duidelijk. Niemand wil iets zeggen. Ook Marc Coucke is al twee dagen onbereikbaar op zijn meetingadres in Ierland waar de top van Perrigo verzamelen heeft geblazen. Dat er ingegrepen moet worden, is duidelijk. Perrigo is in amper een jaar tijd de helft van zijn waarde kwijt. Dat kun je Omega Pharma niet verwijten, dat had alles te maken met de dolgedraaide overnamespeculaties die inherent zijn aan de big pharma. Perrigo werd immers zelf een overnameprooi toen concurrent Mylan een miljardenbod uitbracht. Een bod dat tot drie keer toe werd opgetrokken, en drie keer werd verworpen door de raad van bestuur. De aandeelhouders werden gesust dat het bedrijf op zichzelf voldoende aandeelhouderswaarde kon creëren zonder zich te laten opslokken door Mylan. Vandaag blijkt dat een grove misvatting, en de aandeelhouders ruiken bloed.

De échte vrees is dat deze payback time zwaar zou kunnen doorwegen op Omega Pharma zelf. Er werd eerder al eens ingegrepen: verkoopteams werden gereorganiseerd, er werd gesneden in het management en een rist producten werd in de etalage gezet. Gevreesd wordt dat er nu pas écht met de grove borstel zal worden gekuist, en er is geen Marc Coucke meer in de raad van bestuur om dat af te wenden.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234