Dinsdag 30/11/2021

Contract voor consultancy kabinet-Moerman deugde niet

Vlaams minister van Economie Fientje Moerman (Open Vld) pleegde wel degelijk onregelmatigheden door het toekennen van een consultancycontract aan het bedrijf Public Business Services (PBS). Tot die conclusie kwam ombudsman Bernard Hubeau in zijn eindrapport.

door Douglas De Coninck

BRUSSEL l De normale gunningsprocedure werd bij het toekennen van het contract het niet gevolgd. De uitleg van Moerman dat dat niet hoefde 'mist elke juridische grondslag'. En de vraag blijft: wat deed het bedrijf van gewezen Gentse VLD-schepen Guy Serraes in ruil voor de hem toegestopte 200.000 euro?

Moermans ex-kabinetschef Rudy Aernoudt legde eind 2006 anoniem klacht neer bij de ombudsman. Het was het begin van de escalatie van een al sluimerend conflict tussen de minister en de vorige maand ontslagen Aernoudt.

Moerman sloot op 25 januari 2005 een contract met het pas in augustus 2004 opgerichte bedrijf Public Business Services (PBS). In ruil voor 65.340 euro per jaar leverde het bedrijf drie jaar na elkaar 'beleidsondersteunende adviezen'. PBS is voor 90 procent in handen van de moeder van de vroegere Gentse VLD-schepen Guy Serraes en voor de overige 10 procent in die van zijn vroegere secretaresse Marleen Malfait. Volgens Aernoudt werd de procedure van publieke gunning ontdoken doordat Serraes zelf drie nepoffertes neerlegde en vanop het kabinet zelf zijn contract regelde. In een eerste, voorlopig verslag volgde de Vlaamse ombudsman Bernard Hubeau in grote lijnen Aernoudt. Het gisteravond gefinaliseerde eindverslag, dat rekening houdt met Moermans repliek, is niet minder scherp.

Moerman voerde aan dat het ging om een "expertenopdracht" en er bijgevolg geen publieke gunningsprocedure nodig was. Niet waar, zegt de ombudsman. 'De stelling (...) mist elke juridische grondslag en dus ook elke overtuigingskracht (...). Het gaat om een opdracht van dienstverlening die in overeenstemming met de wetgeving overheidsopdrachten moet worden gegund.'

Ondervraagd in het Vlaams Parlement over het aantal aan haar kabinet verbonden consultants, verzweeg Moerman PBS. Omdat, argumenteerde ze, PBS geen consultant was maar een expert. Onzin, zegt de ombudsman. 'Marleen Malfait, de heer Guy Serraes of desgevallend Public Business Services (hadden) vermeld moeten zijn.'

Fientje Moerman zei vorige week nog in deze krant dat Aernoudt zelf het contract met PBS mee goedgekeurd had. Het lukte haar niet om de ombudsman daarvan te overtuigen. Haar 'bewijsstuk' was een interne memo en een bestek dat Aernoudt op 30 november 2004 parafeerde. Hubeau hecht meer waarde aan een e-mail waarin Guy Serraes zelf het kabinet laat weten dat, 'op vraag van Fientje' twee andere ambtenaren het dossier moeten afhandelen. Over de rol van Aernoudt bij het toekennen van het PBS-contract zegt de ombudsman: 'Het lijkt hoogstens een passieve rol te zijn geweest.'

Rest nog de vraag wat PBS nu precies op het kabinet deed. Moerman kon weinig of geen stukken voorleggen en verwees daarvoor naar het vertrek van een medewerker. Er bleek nergens een nochtans verplicht gunningsverslag terug te vinden. De ombudsman gaat ervan uit dat het nooit is opgesteld: 'Het getuigt niet van behoorlijk bestuur dat er geen zorgvuldige dossieroverdracht gebeurt wanneer een kabinetsmedewerker vertrekt.'

De ombudsman verwijt Moerman ook dat ze het contract jaar na jaar stilzwijgend verlengde, terwijl op het kabinet geen enkel stuk terug te vinden is dat wijst op een evaluatie van PBS. De vraag blijft wat de firma al die jaren precies deed, behalve het organiseren van infosessies om mensen te helpen solliciteren bij de Vlaamse administratie (DM 4/10).

Moerman somde in haar repliek een reeks andere activiteiten op, zoals 'continu telefonisch bereikbaar zijn', 'bespreken en voorbereiden van interviews, speeches, netwerkactiviteiten, events' en 'contacten onderhouden met een breed veld van beslissingsnemers'. Helaas blijkt van haast geen enkele van deze activeiten een administratief spoor terug te vinden.

De ombudsman 'blijft erbij dat de uitvoering pas degelijk kan worden opgevolgd en gecontroleerd, wanneer er een voldoende schriftelijke neerslag is van de geleverde prestaties'. En besluit: 'In dit dossier blijven er ruim onvoldoende bewijzen van een correcte en voldoende uitvoering.'

Aan het eind van zijn verslag doet de ombudsman nog een reeks aanbevelingen, zoals 'de nodige maatregelen nemen zodat de dienst Interne Audit bevoegd is om mogelijke onregelmatigheden in de werking van de kabinetten te onderzoeken'.

De ombudsman verwijt de minister ook dat ze het contract jaar na jaar stilzwijgend verlengde, terwijl er niks te vinden is wat wijst op een evaluatie van het bedrijf

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234