Zaterdag 30/05/2020

'Coach Cannavaro is inspiratiebron'

'Weitesai'er' has landed. Met een sjaal van Tianjin om de hals en bloemen in de hand maakte Axel Witsel zich bij zijn intrede in China meteen onsterfelijk. De hele dag zaten we in het spoor van de Rode Duivel. 'Ik spreek al een beetje Chinees: ni hao!'

Zondagochtend, 6u 's morgens Chinese tijd. In het Intercontinental Hotel in de mondaine badstad Shenzhen - noem het de Chinese versie van Monaco - komen drie vermoeide mannen in trainingspak de lobby binnengewandeld. Op kop loopt Lu, de sympathieke teammanager van Tianjin Quanjian. Met kleine oogjes lacht hij in onze richting: "Niet veel geslapen, zeker?" Neen, dat hebben we niet. Je krijgt als journalist niet elke dag de kans om een Rode Duivel op te pikken op de luchthaven.

Want ja, het is zover. Na bijna twee weken procederen voor een permanent verblijfsvisum en 24 uur vliegen landt Axel Witsel in China. We stappen met de teammanager, assistent-coach en tolk van Tianjin Quanjian in een geblindeerd busje. Eenmaal aangekomen in de luchthaven, worden we weggeleid naar een aparte aankomstgate, die normaal enkel gebruikt wordt door het luchthavenpersoneel. Vandaag komt er voor het eerst een topvoetballer doorgewandeld, en dat nieuws heeft de ronde gedaan. Ondanks verwoede pogingen van de club om de aankomst van Witsel geheim te houden, vindt een twintigtal fans toch de weg naar de 'geheime' hal. "We willen onze nieuwe sterspeler tonen dat hij welkom is, daarom hebben we bloemen en een sjaal meegebracht", glundert Yu (19), een jonge fan die speciaal zijn wekker drie uur vroeger heeft gezet om er bij te zijn.

Sjaal, bloemen en selfies

Een halfuurtje later ontstaat er tumult aan de gate. Daar is hij. Axel Witsel - met een begeleider en een drietal grote koffers in zijn kielzog - wandelt naar buiten. Meteen springt een fan over de geïmproviseerde omheining om een sjaal met de clubkleuren van Tianjin af te geven. Witsel kan er mee lachen en hangt hem als een volleerd volksmenner over zijn schouders. De Chinezen applaudisseren voor hun held. "Welcome to China", klinkt het links en rechts in hun beste Engels. Wat dan volgt, is een storm van selfies. Witsel, ongetwijfeld geradbraakt na een vermoeiende vlucht, gunt iedereen een foto en neemt ook de tijd om met ons te praten.

"Ik ben heel moe, ja", klinkt het wanneer we hem tussen het Chinese gewauwel in het Frans aanspreken. "Het was een lange vlucht, via Düsseldorf en Frankfurt. Vandaag en morgen wil ik vooral goed rusten, zodat ik het uurverschil zo snel mogelijk kan verwerken en mijn ploeg kan helpen op het veld. Ik ben de voorbije week in België met mijn personal coach aan mijn conditie blijven werken, dus ik ben helemaal topfit en klaar voor dit nieuwe avontuur. Of ik al Chinees kan spreken? Ja, een paar woorden: ni hao!"

Een groepje supporters valt net niet in katzwijm: heeft hij nu net 'hallo' gezegd in het Chinees? "Ik word hier zo hartelijk ontvangen, dat had ik echt niet verwacht. Een boeketje bloemen krijgen is altijd leuk." En weg is hij, richting hotel.

Een viertal uurtjes krijgt Witsel de tijd om te bekomen, want pal op de middag wordt hij in het restaurant van het hotel verwacht voor een lunch met Fabio Cannavaro, zijn nieuwe coach. De twee begroeten elkaar hartelijk, en dat heeft zo zijn redenen. "Cannavaro is een inspiratiebron voor mij als voetballer. Ik bewonder de fantastische carrière die hij gemaakt heeft", vertrouwde Witsel ons een paar uur eerder nog toe. "Ik verwacht dat ik hier enorm veel van hem kan leren. Voor ik naar hier vloog heeft hij me nog opgebeld om te zeggen dat hij vol ongeduld wachtte op mijn komst. Dat vat ik op als een mooi compliment. Of zijn aanwezigheid mijn keuze voor Tianjin beïnvloed heeft? Daar antwoord ik liever niet op. Ik wil geen polemiek starten, er is genoeg gezegd en geschreven over mijn keuzes."

Na een halfuurtje mag de Rode Duivel beschikken. Opnieuw richting hotelkamer, waar hij kan mijmeren over vrouwlief Rafaella Szabo, in België achtergebleven met dochtertje Maï-Li (bijna 2). "Voor hen was het nog een beetje te vroeg om al naar China af te reizen", zegt Witsel daarover. "Ik wil hier eerst zelf geacclimatiseerd zijn. Alles moet pico bello in orde zijn voor hun komst, ook onze woonst. Wanneer de tijd rijp is, zal ze zeker naar China komen."

In de loop van de namiddag wordt er op zijn kamerdeur geklopt. Het is Jean-Jacques Kilama, een 31-jarige Kameroenese verdediger met wie ondergetekende de voorbije dagen meermaals aan de praat geraakte. "Ik ben zo blij dat ik niet langer de enige Franstalige in de ploeg ben", had Kilama ons verteld. "Ik ben van nature een heel timide persoon. Daar komt dan nog eens bij dat er in de kleedkamer enkel Chinees en Portugees wordt gesproken. Ik heb me hier vaak eenzaam gevoeld, maar nu Witsel er is, kan ik Frans praten. We worden sowieso goede maatjes, dat kan niet anders."

'Kiki' - getrouwd met een Belgische en daarom vaak in Brussel - houdt woord. De rest van de namiddag brengen hij en Witsel samen op de kamer door. Een dag eerder had Kilama ons al verklapt wat hij Witsel bij de eerste ontmoeting wilde vertellen. "Dat hij zich geen zorgen hoeft te maken over het grote cultuurverschil tussen China en Europa", aldus de Afrikaanse verdediger, die merkwaardig genoeg zeven caps voor Hongkong telt. "De club zorgt voor een goede omkadering. Elke buitenlander krijgt hier meteen zijn eigen chauffeur, tolk en assistent. Zo moeten wij enkel aan voetbal denken en verliezen we geen tijd aan randzaken. Zelfs als Witsel graag een avondje op restaurant gaat met zijn familie of een glas gaat drinken met vrienden: de assistenten regelen alles. Mijn advies voor hem is: maak je geen zorgen, focus je op de bal. Voor de rest zorgt je personeel wel."

Om 15u wordt het onderonsje verstoord: tijd om het hotel te verlaten. In het niet onaardige voetbalstadion van de Universiteit van Shenzhen speelt Tianjin immers een oefenpot. Tegenstander is derdeklasser Annapurna FC, niet meteen een te duchten tegenstander, maar voor Witsel wel een mooie kans om zijn nieuwe collega's in actie te zien. Eén van hen is Sun Ke, volgens de plaatselijke pers een 'Chinese superster'. De 33-voudige international speelde tien jaar voor topclub Jiangsu Suning, alvorens in te gaan op een miljoenenbod van Quanjian.

"In onze ploeg zorgen we voor elkaar als familie", vertelt hij. "En dat is ook exact hoe we met Witsel zullen omgaan: hij is onze broer. We staan te popelen om met hem op het veld te staan. Onze ploeg heeft veel jonge spelers, voor hen is het een unieke kans om te leren. Of Witsel zich zal moeten aanpassen aan onze speelstijl? Serieus blijven, hé. We hebben het hier over iemand die meedraaide in de Europese top: die kan overal mee."

Eerlijk is eerlijk: veel publiek komt er niet opdagen voor de oefenpot. Een vijftigtal fans, waarvan de meesten zich op Witsel storten bij aankomst. Opnieuw wordt onze landgenoot overstelpt met selfieverzoekjes, ditmaal onder het goedkeurende oog van zijn tolk. Na vijf minuten is het genoeg geweest, Witsel zet zich in de dug-out en begint te dollen met zijn nieuwe maatje Kimala.

Tijdens de wedstrijd wordt de sfeer op de bank alleen maar beter. Tianjin neemt de partij gemakkelijk in handen tegen het zwakke Annapurna. Bij de rust staat het eenvoudig 2-0, na doelpunten van Su Yuan Jie en de Braziliaan Geuvenio. In de tweede helft ontbindt een zekere Wang Xiao Long zijn duivels: hij maakt er twee en legt zo de eindstand vast op 4-0. Witsel zelf komt negentig minuten lang niet van de bank. Hij heeft zijn medische testen nog niet afgelegd en wil geen onnodige risico's nemen. Oefenpotjes zijn er nog genoeg.

Naar beter weer

Na het laatste fluitsignaal krijgt de Rode Duivel nog een roedel handtekeningenjagers over zich heen, maar al bij al geraakt hij vlot op de spelersbus. Hij dineert die avond ook voor het eerst met zijn nieuwe ploegmaats. Een ontgroeningsritueel staat er niet gepland, althans volgens ploegmaat Sun Ke. "We zijn nog een vrij jonge club, dus dat soort tradities moeten we nog verzinnen", lacht hij. "Misschien voeren we dat binnenkort wel in."

Als u dacht dat Witsel na het diner vredig onder de dons kon kruipen, heeft u het mis. De ploeg verlaat het hotel met onmiddellijke ingang. Coach Fabio Cannavaro heeft halverwege de stage plots besloten dat hij Shenzhen maar niks vindt. "Het veld is te slecht en het regent te veel", vertrouwt zijn assistent ons toe. "Daarom vliegen we vanavond nog naar Hainan. Een eiland in de Zuid-Chinese zee, zo'n 1.000 kilometer verderop. Daar is het klimaat milder." Nochtans had de club alles in Shenzhen tot eind volgende week betaald.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234