Zaterdag 27/02/2021

In memoriam

Chris Van Doorslaer overleden: "Groot manager, warme mens"

Cartamundi-topman Chris Van Doorslaer (r) bij Vlaams minister-president Geert Bourgeois. Beeld BELGA
Cartamundi-topman Chris Van Doorslaer (r) bij Vlaams minister-president Geert Bourgeois.Beeld BELGA

Chris Van Doorslaer, de man die kaartenproducent Cartamundi uit Turnhout op de wereldkaart zette, is afgelopen weekend onverwachts overleden. Hij was slechts 56 jaar.

Een innemend persoon, goedlachs als het kon, ernstig als het moest. Chris Van Doorslaer werd twee jaar geleden nog verkozen tot Trends Manager van het Jaar, na maar liefst vijf keer te zijn genomineerd voor de titel. Een bekroning die hem heel veel deugd deed. Niet om zijn eigen ego te strelen, daar had hij niet zo veel last van. Maar om het vele keiharde werk dat hij en zijn mensen hadden verzet in het omturnen van een ingeslapen kaartenbedrijf naar een digitale speler van wereldformaat. 

Van Doorslaer geldt als één van de meest opmerkelijke Vlaamse ondernemers. Hij trok Cartamundi uit het slop, door licentieovereenkomsten af te sluiten met grote speelgoedproducenten en filmbedrijven als Disney. Van Doorslaer zette sterk in op innovatie, en blufte zichzelf naar de hoogste regionen. James Bond was maar een van de vele fans van het Turnhoutse speelkaartenconcern Cartamundi. In Casino Royale krijgen de speelkaarten van Belgische makelij een mooie bijrol.

Met Cartamundi legde Chris Van Doorslaer een mooi parcours af. Wanneer hij op 1 april ('Neen, geen grap') 1997 aan de slag gaat bij het familiale speelkaartenbedrijf, boekt de onderneming een omzet van 40 miljoen euro, en telt het twee fabrieken. Nu, twee decennia later is Cartamundi een wereldspeler met een tiental vestigingen in Europa, de Verenigde Staten, Brazilië, India en zelfs Japan. De omzet is inmiddels gestegen tot 387 miljoen euro, en de groep telt 2.200 mensen.

De enorme groei komt er deels door een geslaagd overnametraject, met als ultieme bekroning de gedurfde overname van twee fabrieken van speelgoedreus Hasbro. Door die aanwinst mag Cartamundi, al lang wereldmarktleider in kaartspellen, zich voortaan ook de wereldwijde nummer één noemen in de productie van bordspellen als Monopoly en Cluedo.

Chris Van Doorslaer behield al die tijd zijn typische flegma. "De enigen die geld verdiend hebben met gisteren zijn The Beatles met 'Yesterday'." Om aan te geven dat het werk nooit af is.

Aspirant-dokter

Geboren als zoon van een beroepsmilitair is Van Doorslaer gewapend met een zekere ernst en trots. En al ademt hij een en al minzaamheid, streng is hij ook, maar vooral voor zichzelf. Wanneer zijn vader op amper 14-jarige leeftijd zijn vader verliest, verhuist het gezin de kazernestad Keulen voor het landelijke Baasrode. In een vrij impulsieve bui zal Van Doorslaer zich later inschrijven voor het ingangsexamen voor burgerlijk ingenieur.

"Ik wou dokter worden, maar kan niet tegen bloed," lachte hij in een van de vele gesprekken die ik met hem mocht hebben. Na zijn studie komt de legerdienst, en Van Doorslaer is tot vandaag reserveofficier gebleven. "Ik kreeg als eerste van mijn lichting mijn ster opgespeld door een generaal. Mijn vader, die zelf luitenant-kolonel is geworden, zat trots in de tribune", getuigt Van Doorslaer openhartig in Trends. Zijn echtgenote leert hij kennen bij de plaatselijke fanfare. Zij was majorette, hij speelde trommel.

Zijn professionele loopbaan begint hij bij Unilever, als projectingenieur. Via een headhunter gaat het wat later naar Fiskars, een Finse producent van scharen. Een burgerlijk ingenieur, met keuzevak nucleaire energie, die scharen verkoopt. Van Doorslaer kon er zelf om lachen.

Eind 1996 komt dan de vraag of hij Cartamundi wil leiden. Hij is dan 36. En al lijkt het allemaal lineair, dat is het niet. Van Doorslaer is een behendige CEO die door zijn keuzes het bedrijf zowel op geografisch vlak als productmatig van stevige fundamenten heeft voorzien. Licenties voor James Bond, Star Wars, Delhaize, de Rode Duivels, het zijn stuk voor stuk verwezenlijkingen die het bedrijf ook bij het publiek naambekendheid geven.

Dat hij zelf geen aandeelhouder kan zijn van het bedrijf waarvoor hij alles geeft, daarmee had hij zich verzoend. "Ik moet zorgen dat ons product relevant blijft in deze ontwrichte wereld. Als de aandeelhouders tevreden zijn en de gezondheid goed blijft, zal ik er genoeg plezier uithalen." Het lot heeft anders geoordeeld.

Veel reacties 

Het is niet verbazingwekkend dat heel wat Vlaamse bedrijfsleiders en verschillende politici bedroefd reageren op dat plotse overlijden.

"De week begint heel droevig. Chris Van Doorslaer van Cartamundi is niet meer. Vlaamse topondernemer op wereldniveau. De man die het kaarten heruitvond. Groot respect, diep bedroefd...", tweette Hans Maertens van Voka.

"Droevig nieuws. Dankbaar en veel respect voor Van Doorslaer, groot manager, warm persoon, bescheiden, integer, sociaal bewogen, hart op de juiste plaats. Heel veel sterkte aan al z'n dierbaren", laat Bart Buysse van het VBO verstaan. Zijn collega Pieter Timmermans van het VBO is "diep geraakt en heeft geen woorden".

Ook Karel Van Eetvelt, die eerder Unizo leidde en nu Febelfin, brengt hulde aan Van Doorslaer. Hij noemt de man "gedreven, toekomstgericht en steeds met de voeten op de grond en bescheiden". We gaan je missen, luidt het nog op Twitter.

Vlaams minister van Werk Philippe Muyters is "ontzet" door het onverwacht overlijden van Chris Van Doorslaer. "Hele vriendelijke man en een groot ondernemer. Mijn diep medeleven aan zijn familie en vrienden".

Ook Wouter Beke van CD&V brengt op Twitter hulde aan het gezicht van Cartamundi. "Een groot manager. Een warme mens. Een goede kennis. Sterkte aan de nabestaanden"

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234