Donderdag 24/06/2021

Chokri Mahassine: kuitenbijter en sociaal bewogen, zakenman en mens

Een aangeslagen Chokri (r.) tijdens de herdenkingsplechtigheid aan de Sint-Lambertuskerk in Kiewit. 'Na de verwerking zal hij de kracht wellicht terugvinden.' Beeld BELGA
Een aangeslagen Chokri (r.) tijdens de herdenkingsplechtigheid aan de Sint-Lambertuskerk in Kiewit. 'Na de verwerking zal hij de kracht wellicht terugvinden.'Beeld BELGA

Waar de klemtoon in zijn familienaam ligt, is onbelangrijk: iedereen kent de organisator van Pukkelpop als Chokri. In Limburg, al langer daarbuiten, sinds het drama van donderdag overal. Gisteren betoonden al meer dan 68.000 mensen 'diep respect' voor de beslissing om Pukkelpop stop te zetten. 'Een beslissing die Chokri typeerde.'

Een kuitenbijter, sociaal bewogen, toch zakenman ook, zeker mens: de woorden komen altijd terug over Chokri Mahassine. Nooit 'commerciële nietwiet' (sic) waar een Twitter-wijsgeer de 51-jarige organisator mee vergeleek toen hij donderdagavond eerst liet uitschijnen dat the show must go on. "Als hij daar een seconde aan dacht, dan was dat omdat hij zich inleefde in die tienduizenden jongeren die naar dat festival hadden uitgekeken", zegt Noël Slangen, communicatiespecialist, maar vooral een van Chokri's meest hechte vrienden. Politiek in een ander kamp, ("Dat levert alleen discussies op bij regeringsvormingen en over Cuba", glimlacht Slangen), maar samen met Chokri, Steve Stevaert en Philip Hilven (ex-journalist en nu woordvoerder van Group Machiels) en de echtgenotes in een 'kliek' voor het leven. "Meer dan een netwerk is dat echt een groep vrienden. Mocht het een machtsgroep zijn zou ik er zelfs niet in zitten, omdat ik tot een andere familie behoor. Maar we zien elkaar geregeld. En Chokri is een van mijn allerbeste vrienden. Een van de hartelijkste mensen die ik ken."

Engagement

Het was overigens Slangen die, voor hij voor Open Vld ging werken, voor een van de politieke campagnes van de Pukkelpop-organisator tekende: 'Chokri' stond op de affiche. Zoals in Sint-Truiden 'Jef' volstond om te weten dat het over ex-burgemeester Jef Cleeren ging. Alleen stond bij Chokri nog de socialistische vuist en roos. Vandaag is hij nog altijd Vlaams volksvertegenwoordiger. "Hij is geen traditionele mandataris. Zitdagen en commissiewerk zijn niet aan hem besteed en hij blinkt niet uit door veel parlementair werk", zegt Urbain Vandormael, woordvoerder van de Socialistische Mutualiteiten. "Maar hij denkt projectmatig en gebruikt de politiek om dat te verwezenlijken." Volgens Slangen trouwens meer dan je zou denken. "Zelfs als zijn agenda overvol zit, dan rijdt hij nog naar het parlement. Omdat hij dat engagement wil waarmaken. En dat is typisch. Ooit waren we samen in een dorpje in Oeganda en toen hij de nood zag, nam hij meteen actie. Zonder over structurele overwegingen te denken. Neen, Chokri doét meteen iets."

Mahassine is geboren in Casablanca in 1960. Toen hij vijf was met zijn familie zijn vader achterna gekomen, zijn vader die in de Limburgse mijnen kwam werken. Zijn moeder werd als Palestijnse in de Libanese hoofdstad Beiroet geboren, iets waarover Chokri overigens pas in 2002 in een interview met Het Belang van Limburg vertelde. Niet uit schaamte, wel uit terughoudendheid. En vooral: Chokri Mahassine wilde zich nooit als boegbeeld van welke groep ook profileren. "Daarin zit zijn echte kracht", meent Stijn Meuris, zanger en zelf vier keer op het podium van Pukkelpop. "Ondanks zijn Maghrebijns klinkende familienaam, beschouwt niemand hem nog als 'de migrant'. Chokri is in de ogen van de mensen geen Marokkaan, hij is het perfecte voorbeeld van een geslaagde integratie van een tweede generatie Marokkanen."

Dat, zegt Noël Slangen, heeft hij zeker te danken aan zijn opvoeding: ouders van bescheiden komaf, maar zeer ruimdenkend, met een open blik naar de samenleving. Met een sociaal engagement dat in Leopoldsburg, waar de familie Mahassine zich vestigde, werd verhevigd in de Vrijzinnige Jeugd. Of correcter: in de Humanistische Jongeren. Op 21 juli 1985 organiseerde hij met hen de eerste editie van Pukkelpop. In Heppen, een deelgemeente van Lepoldsburg. "Heel kleinschalig, één dag en één podium, niemand kon toen denken dat dit de start was van een van de beste rockfestivals ter wereld", zegt Meuris. "Maar al halfweg de jaren 90 zei Chokri me: 'Ooit slagen we erin om Pukkelpop louter op basis van de data, zonder dat het programma bekend is, uitverkocht te krijgen.' Ik vond dat een beetje ongemakkelijk, maar hij kreeg wel gelijk."

En ook dat is Chokri: een kuitenbijter. "Ik denk niet dat hij veel cadeaus gekregen heeft", zegt Urbain Vandormael. "Dat hij dan dat festival zo groot heeft gemaakt, zegt alles over hem. Zijn sociale bewogenheid is gebleven, zijn zorg voor het ecologische aspect ook. Maar natuurlijk moet hij ook een goede zakenman zijn. Alleen blijf ik ervan overtuigd dat geld verdienen niet zijn motief is voor Pukkelpop. Mooi meegenomen, dat wel. Maar Chokri is niet de gehaaide zakenman die Herman Schueremans wel is. Geld is niet Chokri's eerste bekommernis."

Volgens Limburgse partijgenote Meryame Kitir zie je dat ook aan de beslissing van donderdagnacht. "Mensen zijn voor Chokri belangrijker dan geld", zegt de sp.a-volksvertegenwoordigster. "Ik was donderdag op Pukkelpop en toen het gebeurde, heb ik mijn vriend meteen gezegd: 'Chokri gaat dit vanavond zeker niet meer opstarten.' In de beslissing om het helemaal af te gelasten, herken ik de Chokri die ik ken. Hij houdt van het leven, maar hij kent grenzen en principes."

Een anekdote: toen Steve Stevaert bij een editie van Rimpelrock door Paul Anka in de loge werd uitgenodigd, mocht Chokri aanvankelijk niet meteen binnen. Tot Anka begreep dat hij de organisator was. Toch had Anka aanvankelijk enkel oog voor Steve. "Maar na een tijdje slaagde Chokri er toch in om Anka even iets te zeggen en plots ontstond er iets tussen die twee", zegt Vandormael die het tafereel meemaakte. "Blijkbaar was ook de moeder van Anka van Libanese afkomst." Wellicht dat Mahassine de oude zanger zelfs eventjes aanraakte. Zijn manier van mensen aan te spreken. Een schouderklop. Of een knuffel. Warme handen schudden. "Zijn body language is heel bijzonder", zegt Stijn Meuris. "Ook backstage loopt hij bijna voortdurend rond alsof hij zich permanent excuseert, altijd lachend, een mimiek van bescheidenheid. Die zeker niet vals is. Steve (Stevaert, RVP) heeft dat ook. Iets schuifelends. Het is uniek. Want tegelijk is hij geen makkelijke onderhandelaar. Dat moet als je, zoals hij, een festival uitbouwde dat een beetje zoals Glastonbury en Lowlands meer dan een festival werd. Met allerlei podia en tenten die ik als 46-jarige misschien niet nodig vind, maar die 90 procent van de jongeren wél fantastisch vindt. Samen met programmator Eppo Janssen voelt hij perfect de polsslag van die generatie aan." Nog iemand die zeer belangrijk is, is Martine Peremans. Zijn vrouw. Zit mee in de Pukkelpop-organisatie. "Haar rol in zijn leven is niet te onderschatten", zegt Noël Slangen.

Vooruitkijken is moeilijk. De aangeslagen organisator had het gisteren kwaad in de kerk van Kiewit. Volgens Stijn Meuris kan de kuitenbijter na een tijdje weer opstaan. Ook Meryame Kitir gelooft dat. "Na de praktische afwikkeling en de emotionele verwerking, zal hij de kracht wellicht terugvinden." Noël Slangen spreekt zich daar niet over uit. "Niemand kan inschatten welke slag hij donderdag gekregen heeft."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234