Maandag 24/01/2022

China zit niet te wachten op ‘Made in Belgium’

Met handtassenproducent Delvaux verliest de Belgische economie een van haar kroonjuwelen. Het luxebedrijf komt in Chinese handen. Mogen we straks een golf van Chinese overnames in België verwachten?

Voor insiders kwam de verkoop van Delvaux niet uit de lucht gevallen. De handtassenfabrikant had het de voorbije jaren moeilijk om het hoofd boven water te houden en was al een tijdje aan het uitkijken naar een gedegen industriële partner om het bedrijf op sleeptouw te nemen. Toch kwam de aankondiging van de verkoop van Delvaux voor velen als een donderslag bij heldere hemel. Een stukje vaderlandse geschiedenis dreigt te verdwijnen.

Delvaux is een monument in het Belgische bedrijfsleven. Hoewel het om een klein familiebedrijf gaat, wordt de onderneming beschouwd als een van de Belgische kroonjuwelen. Niet het minst omdat Delvaux al meer dan anderhalve eeuw actief is in ons land. Het bedrijf, in 1829 opgericht door de familie Delvaux en in de jaren 30 overgenomen door de familie Schwenneke, is met zijn luxueuze lederwaren een van de vaandeldragers van het Belgische bedrijfsleven. Het wordt dus wennen aan het idee dat de bedrijfsstrategie voor Delvaux niet langer in Brussel, maar in Hongkong zal worden uitgestippeld. In de vroegere Britse kolonie is immers het hoofdkwartier van de Chinese overnemer Fung Brands gevestigd.

Chinese bedrijven zijn tuk op luxemerken. China heeft een opkomende middenklasse, die ondertussen voldoende kapitaalkrachtig is om zich de ‘big brands’ te veroorloven. “De Chinezen willen straks hun eigen topmerken uitbouwen. Ze willen ‘Chinese’ Gucci’s en Louis Vuittons. In dat kader past ook de overname van Delvaux. Voor het bedrijf is dit een enorme opportuniteit. Het was overgenomen worden of de deuren sluiten”, zegt Bernard Dewit, voorzitter van de Belgisch-Chinese Kamer van Koophandel.

Maar of de verkoop van Delvaux het begin is van een Chinese invasie in België, zoals zakenkrant De Tijd gisteren kopte, durft Dewit hardop te betwijfelen. “De belangstelling zal wel toenemen, maar je mag in de komende maanden niet meteen de ene na de andere overname verwachten”, tempert hij de verwachtingen.

Toch is er hoop. Volgens zijn organisatie is België voor Chinese bedrijven een van de ontbrekende schakels in hun plan om de Europese markt te veroveren. “Eerst keken ze naar opportuniteiten in Groot-Brittannië, Frankrijk, Duitsland en Italië. Pas ontdekken ze ook de kleine landen”, zegt Dewit. “De Chinezen beginnen te begrijpen dat Europa een moeilijke markt is en dat je kleine landen niet links kunt laten liggen.”

En bijgevolg komt ook België in beeld. Het afgelopen jaar waren er eerder al twee opvallende overnames. Zo ging het Leuvense IT-bedrijf Option over in Chinese handen. Ook het Antwerpse tassenmerk Hedgren werd dit jaar door een Chinese concurrent overgenomen.

In het zog van Chinese giganten als Cosco (maritiem transport), China Shipping (containervervoer) en Lenovo (computers) streken dit jaar ook twee grote Chinese banken neer in ons land. Premier Leterme rolde voor hen de rode loper uit. Om het belang van hun komst te onderstrepen werd Toots Thielemans er bij openingsplechtigheid bijgesleurd om een deuntje te spelen.

Die banken zijn er niet voor de kleine Belgische spaarders, maar wel voor Chinese bedrijven die bij ons zaken willen doen. De komst van de Chinezen kan van groot belang zijn voor de economie. Een deel van de huidige groei van de Belgische economie hebben we nu al te danken aan China. België profiteert mee van de Duitse export naar China.

Belgische overheden beseffen hoe belangrijk Chinese investeringen zijn. In het najaar trekt alweer een Belgische missie onder leiding van prins Filip naar China om er promotie te maken. Gewestelijke handelsorganisaties zoals FIT of AWEX zijn zeer actief en zelfs provincies organiseren dagen voor Chinese investeerders. Zo organiseerde Limburg onlangs een rondleiding voor Chinese bedrijfsleiders, inclusief bezoek aan de logistieke groep Essers in Genk en brouwerij Martens in Hamont.

“Als Belgen kunnen we twee grote troeven uitspelen. We hebben de Antwerpse haven, die een van de belangrijkste in Europa is, en we hebben Brussel als hoofdstad van Europa. De Chinezen beseffen dat een stek in het hart van Europa nuttig is om de rest van het continent te veroveren”, aldus Dewit.

Om de Chinese zakenlui naar Brussel te halen, kreeg Zaventem dit jaar nieuwe verbindingen met China. Het is de Hainangroup die daarvoor instaat. Die groep nam ook drie hotel over in België en bouwt in de Brusselse deelgemeente Woluwe een vijfsterrenhotel om de Chinese gasten een fatsoenlijk onderkomen te bieden. Het Chinese vliegverkeer bezorgt ons land ook meer toeristen. Een weekje sightseeing in Europa met Brussel als draaischijf. Ook dat is mooi meegenomen.

Onderaan in middenmoot

Het klinkt allemaal mooi. Maar Chinakenner en VUB-onderzoeker Jonathan Holslag is niet onder de indruk. “Die Chinese toeristen zullen wel veel meer centen laten rollen op de Champs Elysées in Parijs dan in Brussel”, lacht hij. Geconfronteerd met de naakte cijfers is er weinig reden voor optimisme voor de Belgische economie. Tot dusver hebben Chinese investeerders maar mondjesmaat hun centen in België laten rollen. “Als men een Chinese invasie verwacht, dan hebben de Chinezen nog veel werk”, zegt hij.

Vooral in België. In de concurrentiestrijd voor Chinese investeringen hebben onze overheden zich de kaas van hun brood laten halen door de buurlanden. Cijfers van het Chinese ministerie van Economie tonen aan waar België exact staan. In 2009 trok ons land amper voor 57 miljoen dollar aan investeringen aan. Duitsland (1,1 miljard dollar), Groot-Brittannië (1 miljard), Nederland (336 miljoen) en Frankrijk (221 miljoen) doen stukken beter. Bovenaan in de ranking staat zelfs Luxemburg (2,4 miljard dollar). “Onderaan in de middenmoot, dat is de plaats die België in de Europese ranking bekleedt”, zegt Holslag.

“Toegegeven, grote Chinese kampioenen als Lenovo en Huawei zitten wel in België. Maar hun activiteiten zijn beperkt. De Europese hoofdkwartieren zitten al lang elders”, aldus Holslag. Frankfurt, Londen, Parijs en zelfs Amsterdam zijn de belangrijkste aantrekkingspolen voor Chinese bedrijven. “De grote Europese bedrijven die daar zitten vormen een magneet voor de Chinezen. We moeten jammer genoeg vaststellen dat de uitverkoop van Belgische topbedrijven die we de voorbije jaren hebben meegemaakt een handicap is voor ons land om Chinese investeerders binnen te halen”, zegt de VUB-onderzoeker. En ook onze moeilijke staatsindeling helpt niet. “Een van de grote klachten die je steevast bij de Chinezen hoort is dat ze niet goed weten bij welke overheid ze moeten aankloppen.”

Voor de Europese markt is Holslag optimistischer. “De Chinezen zijn hyperrealistisch. Momenteel profiteren hun bedrijven van de malaise in Europa en doen ze links en rechts koopjes. Overnames van technologiebedrijven zullen ze zeker niet afslaan, gezien hun achterstand op IT-vlak.” En dan is er nog de vrees voor protectionisme in Europa. “Om eventuele protectionistische maatregelen te omzeilen en de afzet van hun producten in Europa veilig te stellen, zijn overnames van bedrijven in Europa een geschikt wapen. De overname van Volvo Cars in Gent door de Chinese autobouwer Geely heeft daarmee te maken”, zegt hij.

En Delvaux? Holslag: “Voor een bedrijf als Delvaux is de overname zeker fantastisch nieuws. Ze biedt Delvaux meer financiële slagkracht en de mogelijkheid om een groot aantal klanten te bereiken. Vanuit financieel en commercieel oogpunt houdt de overname van de handtassenfabrikant allemaal steek. Maar het blijft afwachten of er straks nog veel activiteiten van Delvaux in België overblijven dan wel dat alles naar Hongkong en China verhuist.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234