Vrijdag 04/12/2020

Ruimtevaart

China gaat, voor het eerst sinds het Apollo-tijdperk, maanstenen verzamelen en terugbrengen naar aarde

De Long March 5-raket, die maansonde Chang'e-5 moet lanceren, rijdt richting het lanceerplatform op het Wenchang ruimtecentrum in de Chinese provincie Hainan.Beeld AFP

Ergens de komende dagen lanceert China de volgende stap in zijn Chang’e-programma. Doel: stenen en gruis van de maan plukken en terugvliegen naar aarde.

Sinds de door de Koude Oorlog aangezwengelde ruimterace tussen de Verenigde Staten en de Sovjet-Unie is het niet meer gedaan. Toch gaat de Chinese maanmissie Chang’e-5 nu, veertig jaar later, opnieuw maanstenen terugbrengen naar aarde. Het verzamelde materiaal moet onder meer meer inzicht verschaffen in het ontstaan en de evolutie van onze kosmische metgezel.

Naar verwachting vertrekt de missie maandagnacht Belgische tijd vanaf het satellietlanceringscentrum in Wenchang met een krachtige Long March 5-raket richting maan. Bij een succesvolle terugkeer met maanstenen treedt het Chang’e-programma van het Chinese nationale ruimteagentschap CSNA definitief in de voetsporen van de bemande Apollo-missies (VS) en de Luna-robots van de Sovjet-Unie.

Eerder zette CSNA met Chang’e-3 al een robotwagentje op de voorzijde van de maan. Vorig jaar boekte het agentschap met opvolger Chang’e-4 zelfs een primeur: het eerste voertuig op de achterkant van de maan, de kant die je vanaf aarde niet kunt zien.

Technologische spierballen

Met de nieuwe missie wil CSNA de technologische spierballen eens flink laten rollen. “Al vanaf dag één is het einddoel van het Chang’e-programma om mensen op de maan te zetten”, zegt astronoom Marc Klein-Wolt (Radboud Universiteit), die met zijn team een radioantenne ontwikkelde voor Chang’e-4. “Daarom worden deze missies steeds een stapje complexer en uitdagender.”

Waar de Chang’e-missies tot voor kort alleen hoefden te landen op de maan, moet Chang’e-5 ook weer succesvol vertrekken. De missie bestaat daarom uit een lander, een voertuig dat weer moet opstijgen, een module die in een baan om de maan blijft en een module die de terugkeer naar aarde regelt. In totaal duurt de missie op het oppervlak één maan-dag, grofweg veertien aardse dagen. Begin december moeten de maanstenen terug op aarde zijn.

Helemaal zeker is de vertrekdatum overigens nog niet. Volgens Klein-Wolt is China bang voor gezichtsverlies. Men kondigt daarom liever achteraf een succes aan dan dat iedereen meekijkt op het moment dat het nog mis kan gaan. 

De successen van Chang’e tonen de kracht van het Chinese ruimtevaartprogramma. “Ze doen nu vooral dingen die de VS en de Sovjet-Unie al eerder hebben gedaan. Maar je moet de Chinezen absoluut niet onderschatten. Deze missies zijn heel moeilijk en vinden niet vaak plaats”, zegt hij. Zo crashte vorig jaar de eerste maanlander van opkomende ruimtemacht India bijvoorbeeld nog vlak voor landing op het grijze oppervlak van onze kosmische metgezel.

“Ik schat dat China met zijn maanprogramma inmiddels voorloopt op de VS, die ook ambities hebben voor een terugkeer naar de maan”, zegt Klein-Wolt. De kans wordt daarom steeds groter dat de volgende mens op de maan geen Amerikaanse vrouw is, iets dat NASA tot doel heeft gebombardeerd voor Apollo-opvolger Artemis, maar een Chinees.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234