Donderdag 28/05/2020

Charles Lindbergh achterna, maar dan zonder brandstof

Dertien uur vliegen na acht jaar voorbereiding. Gisteravond landde om 21.37 uur het eerste bemande zonnevliegtuig op Brussels Airport. Het ontwerp komt van André Borschberg (58) en Bertrand Piccard (53), die met hun levenswerk in de voetsporen treden van de grootste vliegtuigpioniers: ‘Mensen hebben oplossingen nodig, geen problemen.’

21.37 uur. In de Brusselse valavond raakt de HBSIA van Solar Impulse de landingsbaan. De 12.000 zonnecellen op de 63 meter lange vleugels lichten nog één keer op. Na meer dan dertien uur vliegen en vier landen te hebben doorkruist, kan piloot Borschberg zijn zuurstofmasker afzetten. De eerste internationale vlucht van een vliegtuig aangedreven door alternatieve energie is een feit. Het kostte acht jaar aan voorbereiding en liefst 70 miljoen euro. “We moeten af van onze afhankelijkheid van olie. Wij willen hiermee laten zien dat zonne-energie echt werkt”, zei Borschberg eerder over de boordradio.

De Zwitserse ingenieur, naast piloot meteen ook het enige bemanningslid van het vliegtuig, steeg op in het Zwitserse Payerne en haalde een gemiddelde snelheid van 50 kilometer per uur. Het onstabiele vliegtuig - even zwaar als een familiewagen maar even lang als een Airbus A340 - kon hij slechts onder controle houden dankzij zijn twintig jaar ervaring als straaljagerpiloot. Tijdens de vlucht moest Borschberg ook rekening houden met de energievoorraad. De vier elektromotoren worden namelijk aangedreven door de duizenden zonnecellen. Piccard bleef intussen achter op de grond en volgde hem in de auto richting onze hoofdstad.

Het lijkt alsof adrenaline van nature in grote hoeveelheden door het bloed van de Piccards stroomt. Hun ambities reiken tot de diepste en hoogste plekken van onze aarde. Grootvader Auguste Antoine Piccard, in 1922 professor fysica in Brussel, wilde met een luchtballon tot in de stratosfeer klimmen. Het lukte hem liefst 27 keer, waarbij hij uiteindelijk uitkwam op 23 kilometer hoogte.

Zijn dorst naar avontuur was daarmee evenwel niet gestild. Zo ontwierp Auguste Antoine ook een hoge drukcabine om af te dalen tot de krochten van de oceaan. Het leverde hem een plek in de Kuifje-strips op, waarin Hergé hem als model gebruikte voor de verstrooide professor Zonnebloem. Uiteindelijk zou zijn zoon, Jacques Piccard, afdalen in de befaamde Marianentrog ten oosten van de Filippijnen. In zijn bathyscaaf dook hij in ruim vier uur tot 10,9 kilometer diepte.

‘Savanturier’

“Ik houd van dromen waarbij je jezelf eerst een doel stelt en daarna pas een manier zoekt om die te bereiken.” Bertrand Piccard schrijft zich naadloos in in de familietraditie. In 1999 vloog hij als eerste non-stop in een luchtballon rond de wereld. De Zwitser, psychiater van opleiding en fervent zeilvlieger, deed er iets minder dan twintig dagen over. Hij ontving het Légion d’honneur, de hoogste Franse onderscheiding, en raakte bekend als savanturier. Een kruising tussen een wetenschapper en een avonturier.

“Mensen hebben oplossingen nodig, geen problemen”, zegt Piccard zelf. “Wij moeten ze die oplossingen tonen. Wij moeten laten zien dat het mogelijk is om grootse zaken te verwezenlijken."

Een geslaagde eerste internationale vlucht zonder fossiele brandstoffen zal hij vast onder die noemer scharen. Maar, net als bij zijn grootvader, zit in een eindpunt een nieuw begin vervat. Over twee jaar moet de HBSIB, het tweede vliegtuig van Solar Impulse, dan ook over de Atlantische Oceaan vliegen. Piccard: “Charles Lindbergh achterna, maar dan zonder brandstof.”

In 2014 willen Piccard en Borschberg de grote tocht aanvatten: een reis rond de wereld op louter zonne-energie. Meer dan 40.000 kilometer in 25 dagen, maar niet zonder pauzes. Er wordt om de beurt gevlogen in etappes van vijf dagen. Zo moet uitputting van de piloot voorkomen worden. “Als een vliegtuig op zonne-energie dat volbrengt”, meent Piccard, “dan kan niemand meer zeggen dat het onmogelijk is om hetzelfde te doen voor auto’s, verwarming, airco en computers.”

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234