Zondag 26/06/2022

Centrum kneedt topsporters in Leuven

Vanaf 2013 heeft België een 'High Athletic Performance Center', waar wetenschap en topsport elkaar ontmoeten. Het zal de 'Bakala Academy heten', naar de Tsjechische geld-schieter Zdenek Bakala, die alles financiert. 'Ik hou van projecten die het midden houden tussen filantropie en business', zegt hij.

Mark Waer is rector van de KU Leuven, maar erg academisch ziet hij er niet uit. Wapperende grijzen haren en gezegend met het talent om van achter het spreekgestoelte met de deur in huis te vallen. "Het gaat om de tweede grootste donatie ooit aan de KU Leuven", stelt Waer. "Na de schenking van het Kasteel van Arenberg."

Het nieuwe project zou vijf miljoen euro kosten, of dat is toch het bedrag dat gisteren de ronde deed bij de officiële inhuldiging. Daarvoor krijgt de KU Leuven een nieuw gebouw met 'state of the art'-testapparatuur voor uithouding, fietspositie, aerodynamica en lichaamssamenstelling. Bovendien komt er ook een 'hoogtecentrum' waar tot zes atleten in omstandigheden kunnen leven gelijk aan die op 4000 meter hoogte. "Uniek in België", zegt Peter Hespel, hoofd van 'Research en Testing' binnen het nieuwe project.

Geldschieter is Zdenek Bakala, een Tsjech die tot voor gisteren nooit in Leuven was geweest. Dat zit zo: Bakala is sinds 2011 eigenaar van Omega-Pharma Quick Step (OPQS), de wielerploeg die al veel langer samenwerkt met het Leuvense Team rond inspanningsfysioloog Peter Hespel.

Patrick Lefevere, CEO van OPQS, doet de rest van het verhaal: "Ik heb precies twee jaar geleden voor het eerst samen gezeten met Bakala. Ik vertelde toen hoe ik de sport zag evolueren en hoe we vroeger werkten met het Mapei-Lab. Daar wil ik opnieuw naar toe: jonge renners steunen in hun ontwikkeling als profrenner".

"Tot nog toe is het te veel de overzet van Dover naar Zeebrugge geweest. Jonge renners worden 's nachts overboord gegooid. Met de boodschap: 'en zwem nu maar naar de overkant'. Dat moet met deze academie anders. Bakala was meteen akkoord", zegt Lefevre.

De Tsjech is destijds in het wielrennen gekomen na tussenkomst van diens Nederlandse zakenpartner Bessel Kok, voorzitter van de Raad van Bestuur bij OPQS. "En als Bakala zijn akkoord geeft, moet het snel gaan", zegt Kok. "Tegen september 2013 moet deze academie er staan."

Kok licht toe hoe de academie zal gaan werken: "Het plan is om over drie of vier jaar break-even te draaien. De uitdaging is om hiervoor een voldoende grote costumer base te vinden, waarbij we ons zowel richten op professionele als recreatieve duursporters. Dit centrum hangt van geen enkele team af, ook niet van OPQS. Als zij hier straks komen testen, wordt dat gewoon gefactureerd."

Het centrum mikt in de eerste plaats op wielrennen en triathlon, maar wil ook de atletiek bedienen. Sprintcoach Rudi Diels zit mee in het project. "Integratie van knowhow", zegt Jacques Borlée, ook toeschouwer gisteren. "Tussen coaches onderling en tussen coaches en topsporters." Zelfs voetballers zijn welkom. "Een samengaan van het Milan Lab en het Mapei Lab", zegt Kok.

De Bakala Academy wil een merknaam worden. En daarbij mag ook gedroomd worden. "Misschien komen er straks in de VS of in Peking gelijkaardige academies", zegt Lefevere.

"Als wij allang dood zijn, moet de Bakala Academy nog altijd bestaan." En ook nog, Peter Hespel: "Wij gaan nu altijd kijken naar het Australian Institute of Sport, misschien komen zij straks wel eens naar ons."

Officieel is het een investering van Zdenek Bakala, maar zelf ziet hij het zo: "Ik geloof in projecten die het midden houden tussen filantropie en business." Bakala is opgegroeid binnen de Ameri-kaanse cultuur van ondernemen, zo viel te horen, met veel aandacht voor acties voor het goede doel.

Hij zou verbaasd zijn dat de Leuvense universiteit zo weinig aanzienlijke schenkingen krijgt. Rector Waer sloot daarom af met een grap: "Als dit een succes wordt, zal Bakala voor ons ook een kasteel kopen. Dat heeft hij beloofd."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234