Vrijdag 05/03/2021

Caterpillar bezorgt België nieuwe industriële kater

De Amerikaanse groep Caterpillar snoeit fors in zijn vestiging in Gosselies bij Charleroi. Ruim 1.400 mensen staan op straat. De directie wijst de hoge loonkost als schuldige. Intussen bestaat de vrees voor een verborgen agenda bij de directie.

Luik is nog niet bekomen van de klap van ArcelorMittal met zijn ruim 1.300 ontslagen, of het industriële weefsel krijgt andermaal een opdoffer van jewelste te verwerken. In Gosselies, ten noorden van Charleroi, en amper 90 kilometer van het Luikse staalbekken, voert Caterpillar een forse sanering door. 1.400 mensen kregen op een bijzondere ondernemingsraad te horen dat er voor hen geen plaats meer is in de nabije toekomst.

Dat er iets op til was, was voor de vakbonden geen verrassing. Het bedrijf kampt al enige jaren met een moeilijke conjunctuur. De bonden vreesden een sanering, waarbij er zo'n 850 jobs verloren zouden gaan. Maar de topman van de Belgische vestiging kondigde dus aan dat het er nog een flink stuk meer zijn. Volgens de directie zou het gaan om 1.100 arbeiders en 300 bedienden. Op de site in Gosselies werken momenteel 3.700 mensen. Daarmee is het een van de grootste vestigingen van Caterpillar in Europa.

Nicolas Polutnik, directeur van Caterpillar België liet weten dat het gaat om "een industrieel plan om de fabriek te redden". Alle bestaande lijnen blijven bestaan, maar moeten het dus met minder middelen doen. De plannen kaderen in een industrieel plan, waarbij de fabriek in Gosselies zich zal richten op de Europese markt.

Aziatische concurrentie

De Caterpillar-topman geeft de sterke concurrentie uit Azië als reden van de malaise in de fabriek. De jongste vijf jaar werd 271 miljoen euro geïnvesteerd in Charleroi, maar toch blijft het moeilijk concurreren, aldus Caterpillar. De vestiging in Charleroi moet zich toeleggen op machines met een grote toegevoegde waarde. Volgens de topman is Gosselies binnen de groep de duurste vestiging. Hij beseft dat dit voor de getroffen werknemers een klap is. "Dit is erg moeilijk. Maar ik blijf door dit plan optimistisch dat we de fabriek kunnen redden."

Door de zwakke conjunctuur heeft het bedrijf al economische werkloosheid ingevoerd. Vorig jaar boekte Caterpillar wereldwijd een recordwinst van 5,68 miljard euro. Dat was een stijging van 15 procent ten opzichte van 2011. Specifieke cijfers voor de vestiging in Gosselies zijn echter niet bekend.

De vakbonden vragen zich af of de bedoelingen van de directie van Caterpillar Belgium niet zijn om op langere termijn de site van Gosselies te ontmantelen. Dat zegt Antonio Cocciolo, voorzitter van de socialistische metaalvakbond. De vertrouwensband met de directie is gebroken, aldus de vakbondsman. De socialistische vakbond is verontrust door het verlies van bepaalde productie van hoge toegevoegde waarde op de site van Gosselies. Dat maakt de site volgens de bond kwetsbaarder.

Rampscenario

De vakbonden spreken van een rampscenario. Naast de 1.400 banen bij Caterpillar zelf, zullen ook de werknemers van de toeleveringsbedrijven getroffen worden vrezen de vakbonden. Mariet Vanderstukken van de socialistische bediendenbond SETca zegt dat deze zware herstructurering hard zal aankomen in de hele regio. "Caterpillar was echt nog een boegbeeld van de industrie in Charleroi. De streek is al zo zwaar getroffen in de afgelopen jaren. Dit is echt een grote catastrofe voor de mensen van deze regio."

Dat vreest ook Thierry Castagne, directeur-generaal van Agoria Wallonië. "De impact van de herstructurering zal ook gevoeld worden bij heel wat toeleveranciers in Wallonië, Brussel en Vlaanderen", aldus Castagne, die weet heeft van een buitengewone ondernemingsraad aanstaande maandag bij toeleverancier Carwall in Sombreffe, waar 340 mensen werken. Volgens Agoria is een industrieel plan 'absoluut en dringend nodig'.

Ook premier Elio Di Rupo vreest dat er meer dan 1.400 banen op de helling staan. Een gesprek met de gedelegeerd-bestuurder van het bedrijf leerde hem dat de deeltijdse werknemers niet in de cijfers zijn opgenomen. Gisteravond zat de premier nog samen met de Waalse minister van Economie Jean-Claude Marcourt (PS), de vakbonden en federaal minister van Werk Monica De Coninck (sp.a). Na afloop bleek bij alle partijen de ongerustheid groot over een mogelijke verborgen agenda van de directie van Caterpillar. "Ik hoop dat dit geen kroniek van een aangekondigde dood zal worden", aldus Marcourt.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234