Dinsdag 20/04/2021

Update

Busbouwer Van Hool denkt aan twee nieuwe fabrieken in buitenland, vakbond bezorgd

null Beeld BELGA
Beeld BELGA

Busbouwer Van Hool uit Koningshooikt lanceert ambitieuze buitenlandse uitbreidingsplannen. Het bedrijf denkt na over zowel een busfabriek in de Verenigde Staten als een opleggerfabriek in een nog niet nader bepaald land. Dat blijkt vandaag uit de jaarcijfers van Van Hool.

De constructeur van bussen, touringcars en opleggers boekte vorig jaar een omzet van 596,8 miljoen euro, 7 procent meer dan in 2014 en "de hoogste omzet in de geschiedenis van het bedrijf", aldus woordvoerder Dirk Snauwaert. De groepswinst steeg tot 10,6 miljoen euro, het hoogste niveau in 15 jaar.

De groei gaat gepaard met uitbreiding. Zo kondigde Van Hool begin dit jaar al aan 15 miljoen te investeren in zijn fabriek in Macedonië, om er de productiecapaciteit bijna te verdubbelen. In de Macedonische hoofdstad Skopje worden sinds een tweetal jaar de standaardbussen van Van Hool geproduceerd. Er rolden vorig jaar 428 bussen van de band.

Amerikaanse markt
Maar er is meer. Van Hool wil graag de Amerikaanse markt van het openbaar vervoer betreden. Daarop mogen alleen in de VS geproduceerde bussen rijden (omwille van de "Buy America Act"), en dus onderzoekt Van Hool nu of het een Amerikaanse fabriek kan opstarten. "We plakken geen termijn op die studie, we nemen er onze tijd voor", zegt de woordvoerder.

Van Hool is al in de VS actief op de private markt, en heeft er via zijn Noord-Amerikaanse distributeur ABC Companies een marktaandeel van naar eigen zeggen 35 procent. Maar "met een potentieel van 5.000 à 7.000 voertuigen per jaar, is de openbare markt voor bussen veel groter dan de private markt van 1.500 voertuigen per jaar", klinkt het.

Opleggers
Ook voor de opleggerdivisie, goed voor ongeveer 20 procent van de groepsomzet, kijkt Van Hool naar het buitenland. Het overweegt een gelijkaardige stap te zetten als met de busdivisie gebeurde, waarbij in een nieuwe fabriek (niet noodzakelijk in Macedonië) lagesegmentopleggers zouden worden gebouwd ter aanvulling van de bestaande productie in Koningshooikt. "Net als bij de bussen, gaat het ook hier alleen om die producten die niet meer competitief kunnen zijn indien we ze hier in België zouden bouwen", benadrukt de woordvoerder.

In contrast met de uitbreidingsplannen in het buitenland staat de sluiting van de verlieslatende dochter EOS Coach in eigen land (meer bepaald in het Limburgse Bree) die momenteel afgerond wordt. Er verliezen 161 mensen hun job. Midden juni was er een akkoord bereikt over een sociaal plan.

België innovatiecentrum
Van Hool herhaalt in dat verband dat "elke bus die in het buitenland wordt gebouwd, nooit in België had kunnen worden gemaakt", omwille van de te hoge (loon)kosten hier. Het wijst erop dat de totale busproductie in België vorig jaar op peil bleef (840 exemplaren, tegen 806 in 2014), en benadrukt dat België het innovatiecentrum van de groep blijft en de productielocatie van voertuigen met hoge toegevoegde waarde (zoals dubbeldekkers en trambussen).

"Van Hool is de op drie na grootste industriële werkgever in België en verwacht dat ook te blijven", besluit het bedrijf.

Het familiebedrijf Van Hool, dat in 2017 zijn zeventigste verjaardag viert, stelt ruim 4.650 mensen tewerk, voornamelijk in de fabrieken in Koningshooikt en Skopje.

Vakbond bezorgd over tewerkstelling in Lier

De christelijke vakbond bij busbouwer Van Hool in Koningshooikt vraagt duidelijkheid van de directie over de toekomst van de Belgische vestiging. "De werknemers in België zijn ongerust", zegt Marc De Hert, provinciaal secretaris van ACV-Metea in Antwerpen.

"Met een mogelijke opstart van een busproductie in Amerika en het elders bouwen van de opleggers, zoekt Van Hool weer nieuwe horizonten op", zegt De Hert. "Wij plaatsen hier toch wel vraagtekens bij en maken ons zorgen over de tewerkstelling in Lier op middellange en lange termijn."

Hoewel Van Hool zegt dat de buitenlandse sites bedoeld zijn om voertuigen te produceren die nooit in België gemaakt zouden kunnen worden (omwille van de hoge loonkosten), heerst er ongerustheid bij de werknemers in België, aldus de vakbondsman. Zo kreeg het personeel te horen dat er de komende maanden heel wat economische werkloosheid zal zijn in de Lierse deelgemeente. "De verwachtingen voor de tweede helft van 2016 en voor 2017 zijn niet goed", aldus De Hert.

Hij komt ook nog eens terug op de sluiting van Van Hool-dochter EOS Coach in Bree. "Ook dat was een wijziging in het beleid bij Van Hool. Nooit eerder voerden zij een herstructurering, laat staan een sluiting door. Wij zullen de evoluties in Lier dus meer dan attent blijven opvolgen."

De ACV'er vraagt concreet dat er snel duidelijkheid zou komen over de toekomstplannen van de busbouwer in Lier. "Waar willen zij met de fabriek naartoe? Wil dit het innovatiecenter van de groep blijven, dan moeten er investeringen komen en zal er ook een redelijke productie moeten blijven", besluit De Hert.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234