Vrijdag 22/10/2021

PortretVeerle Heeren

Burgemeester Veerle Heeren: het ‘kruidenvrouwtje’ dat zich te snel liet prikken

Veerle Heeren (CD&V) Beeld Mine Dalemans
Veerle Heeren (CD&V)Beeld Mine Dalemans

Wie is Veerle Heeren, de CD&V-burgemeester van Sint-Truiden, die voorstak in de wachtrij voor een vaccin? Ne foeteleer, een valsspeler, zoals ze zeggen in het sappige dialect van de fruitstreek?

De lokale nieuwswebsite Trudocs – ‘De Truiense dossiers, doorgespit!’ – pakte maandagavond uit met “glashard bewijs van vaccincorruptie” door Heeren. De website bemachtigde een reeks screenshots van het reservatiesysteem van het Truiense vaccinatiecentrum.

Hieruit bleek dat 56-jarige Heeren op 10 maart – toen de 85-plussers nog volop aan de beurt waren – haar eerste vaccin al kreeg en op 31 maart haar tweede. Ook twee familieleden, twee buren, enkele kabinetsmedewerkers en de vader van een medewerkster mochten tussen 10 en 25 maart aanschuiven voor een vroege prik.

Een paar weken terug deed al het gerucht de ronde dat burgemeester Heeren stiekem was voorgekropen in de wachtrij voor een vaccin. Op vragen hierover in de Truiense gemeenteraad reageerde ze toen niet.

Zwijgen

Ook de voorbije dagen hield Heeren de lippen op elkaar. “Of ik al gevaccineerd ben of niet, daar heeft niemand zaken mee, want dat behoort tot het medisch geheim”, vertelde ze eerder in De Morgen. Maar woensdagmiddag werd de druk dan toch te groot en gaf Heeren toe dat ze inderdaad gevaccineerd werd in maart. “Op dat moment waren er dagelijks vrij grote hoeveelheden niet toegewezen vaccins”, schreef ze in een mededeling.

Heeren benadrukt daarin dat ze eerst verschillende keren een spuitje weigerde, maar “uiteindelijk ben ik toch op de suggestie (van het vaccinatiecentrum, red.) ingegaan”. Heeren ontkent wel dat ze rechtstreeks is tussenkomen in het centrum om vrienden en medewerkers sneller aan een gegeerd vaccin te helpen. “Ik heb als burgemeester alle vragen die rechtstreeks of via collega’s binnen kwamen consequent doorgegeven aan het vaccinatiecentrum.”

Heeren heeft het over een “inschattingsfout”. De reputatieschade lijkt alvast groot. Zeker omdat tijdens de eerste coronagolf in maart 2020 ‘haar’ Sint-Truiden een van de zwaarst getroffen steden van ons land was. Op een bepaald moment waren er meer lijken dan dat er koelcellen voorhanden waren. Heerens eigen partner werd als een van de eerste coronapatiënten opgenomen in de speciale afdeling die de burgemeester en haar team net nog hadden opgezet.

Heeren in mei 2020: “Toen ik een mobiel mortuarium moest organiseren omdat de koelcellen van de begrafenisondernemers vol lagen, dacht ik: binnenkort ligt die van mij hier ook. Gelukkig moest ik zoveel regelen dat ik niet lang in die gedachte kon blijven hangen.”

Minister

Heerens politieke carrière valt uiteen in twee grote delen. Het eerste in Brussel, vanaf 1995, waar de juriste zich als parlementslid toelegde op de domeinen Wonen en Welzijn. In 2009 werd ze voor haar jarenlange – grotendeels onzichtbare – arbeid beloond door CD&V. Na het vertrek van Steven Vanackere naar de federale regering mocht Heeren een half jaartje door het leven als Vlaams minister van Welzijn, tot aan de verkiezingen.

“In geen jaren iemand nog zo gelukkig gezien in het Vlaams Parlement. Uren had ik haar in profielshot willen hebben. Nog liever: haar hele levensverhaal op dvd. Als bloesem zat ze in de regeringsbank, tussen witte mannen en perkamenten vrouwen. De wangen bol van rouge, de lippen bloedrood, de haren als krulletjes uit de magnetron”, schreef De Morgen-columnist Hugo Camps destijds over haar eedaflegging. “Het kruidenvrouwtje Veerle Heeren, minister.”

Heerens meest opvallende wapenfeit in de Wetstraat kwam er eigenlijk al tien jaar eerder, in 1998, toen ze tot verbazing van haar collega’s en de Wetstraat-pers plots in het Vlaams Parlement verscheen met haar babyzoon op de arm.

Wat bleek? Tijdens haar zwangerschapsverlof had Heeren een stemafspraak met Patricia Ceysens van Open Vld. Toen die afspraak werd opgeschort, zag Heeren zich genoodzaakt om vroeger dan gepland naar het parlement af te zakken. De toenmalige rooms-rode coalitie had maar één zetel op overschot en kon zich geen afwezigheden veroorloven. Haar verklaring: “Omdat ik borstvoeding geef, leek het mij het gemakkelijkst om mijn baby gewoon mee te nemen.”

Tweestrijd

Het tweede deel van Heerens carrière speelt zich ‘thuis’ af, in Sint-Truiden. Bij de verkiezingen in 2012 slaagde ze erin om Ludwig Vandenhove (sp.a) na zeventien jaar de sjerp afhandig te maken. Hij was in de regeerperiode daarvoor in opspraak gekomen vanwege een vluchtmisdrijf met blikschade. Vandenhove reed twee auto’s aan. Getuigen konden zijn nummerplaat opschrijven. Vandenhove zelf meldde zich pas een dag later bij de politie.

In 2018 moest Heeren de duimen leggen voor Vandenhove qua voorkeurstemmen, maar met behulp van Open Vld en N-VA kon ze wel aanblijven. Niet toevallig is het Vandenhove die vandaag als oppositieleider vol op het gas gaat over de vaccinatie van Heeren.

“Het is onethisch. Het is geen manier van handelen omdat er een systeem van dienstbetoon achter zit, waarbij de burgemeester en de mensen uit haar entourage eerder ingeënt zijn, ongeacht of ze daar al recht op hebben”, oordeelt Vandenhove. Volgens hem werden er ook geen overschotten gebruikt voor Heeren en haar kennissen, omdat de afspraken in het vaccinatiecentrum doorheen de dag waren ingepland en niet ’s avonds.

Heeren blijft bij haar punt: “Ik ben ervan overtuigd niets onwettigs te hebben gedaan, maar ik zou dit niet opnieuw doen.”

CD&V-voorzitter Joachim Coens vindt het goed dat Heeren zich alsnog heeft verontschuldigd. “Van politici mag je verwachten dat ze extra opletten, om zowel formeel als naar beeld geen voorsprong te nemen ten opzichte van de bevolking.”

Het parket van Limburg is intussen een onderzoek gestart naar het lek van de vaccinatiegegevens van Heeren, want het gaat om een mogelijke schending van het medisch beroepsgeheim.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234