Donderdag 24/10/2019

bugaboo

Bugaboo: ooit het geliefde kinderwagenmerk van wereldsterren, nu te koop na familievete

Beeld RV

De Nederlandse kinderwagenpionier Bugaboo kan 200 miljoen euro opleveren, maar het is niet vanwege het geld dat het door sterren begeerde merk te koop staat. Het bedrijf is de opstartfase nooit echt ontgroeid en de oprichters hebben het nu gehad met elkaar.

Actrice Gwyneth Paltrow vervoerde haar Apple dertien jaar geleden voor het oog van de tabloids met een tot dan onbekende maar buitengewoon aantrekkelijk vormgegeven kinderwagen. De Bugaboo-mythe was geboren.

Advertenties? De Nederlandse kinderwagenfabrikant had in zijn opstartjaren voldoende aan de onbezoldigde promotie door paparazzi. Van Elton John en Paul de Leeuw tot Madonna en Zinédine Zidane: ze lieten zich al dan niet gewillig fotograferen met hun kroost in felgekleurd Dutch Design - en meer gratis publiciteit kwam van een optreden in Sex and the City.

Vier jaar geleden nog leidde de aanschaf van een Bugaboo door Kate Middleton voor het pasgeboren Britse prinsesje tot een hoop verontwaardigde berichten in de Engelse schandaalpers, van mensen die liever een oerdegelijke Britse aanschaf hadden gezien.

Kapitale investering

Het Amsterdamse Bugaboo maakte begin deze eeuw van kinderwagens een accessoire van het niveau Louis Vuitton of Beats Audio. En Bugaboo maar volhouden dat al die gratis publiciteit niet bewust werd gezocht.

Tegelijkertijd hielpen de Amsterdammers ouders uit de middenklasse aan een flinke kostenpost door de kinderwagen van achteloze aanschaf tot kapitale investering te maken, inclusief kinderwagencursus.

Twee decennia later heeft het imago zijn glans verloren. Bugaboo is allang geen must have meer, het ontwerp is zo in het straatbeeld verankerd dat de imagobewuste jonge ouder zich er niet meer mee onderscheidt.

De teloorgang van de Bugaboo-brigade werd tastbaar toen fan-voor-het-leven Paltrow vijf jaar geleden een Bugaboo aan vriendin Beyoncé schonk tijdens haar babyshower, wat in de Amerikaanse boulevardpers tot een discussie leidde of zo'n cadeau nog wel door de beugel kon.

De stevige doch ontwerptechnisch verantwoorde uitstraling is inmiddels overal gekopieerd. Producenten als Stokke, Uppababy en iCandy hebben het vaandel van hippe wagen overgenomen en de traditionele kinderwagen van eminente retromerken als Silver Cross is weer in opmars.

Ogenschijnlijk deert die omslag het vanuit Amsterdam geleide merk amper. De omzet ligt inmiddels rond de 160 miljoen euro, hoewel volgens de laatst bekende cijfers de winst terugloopt.

Maar achter de schermen dondert het al jaren tussen de eigenaren van het bedrijf, Bugaboo-ontwerper Max Barenbrug en medeoprichter Eduard Zanen. Wat niet meehelpt, is dat de twee familie van elkaar zijn: Zanen is getrouwd geweest met de zus van Barenbrug.

Blijven schaven

Barenbrug ontwierp de oerversie van de Bugaboo, een kinderwagen annex stoeltje voor fietsers, in 1994 als afstudeerproject, nadat hij vanuit zijn raam had gezien hoe ouders worstelden met de overstap van hun oogappel van fiets op kinderwagen.

De fietsbuggy was commercieel geen haalbaar succes, maar Barenbrug, die leefde van een uitkering, sleutelde net zo lang door totdat hij een alternatief had voor de tuttige kinderwagens die toen gangbaar waren. Een wagen voor stadsbewoners waarachter beide ouders zich thuis voelen en waar het design zowel technisch als esthetisch klopt.

Geen kinderwagenfabrikant wilde zich aan het ontwerp wagen. Dus kwam er informeel geld, van zwager, 'vriend' en arts Zanen, die een succesvolle onderneming in bedrijfshulpverlening uitbaatte. Eerst 45.000 euro, uiteindelijk al diens spaarcenten: zowat een half miljoen.

Het succes van de eerste wagen, anno 1999, overviel iedereen - de oprichters voorop. De prille opstartorganisatie kwam door de toenemende verkoopaantallen steeds meer onder druk te staan en de rolverdeling tussen beide oprichters kraakte in haar voegen. Zanen was de ondernemer, die later onder meer de bosbouwstart-up Land Life oprichtte. Barenbrug was de eeuwige ontwerper, aanhanger van slow design: blijven schaven aan ontwerpen, ook als de bestellingen al de deur uit zijn.

Toen in 2008 een lichte bedrijfscrisis ontstond, door Chinese productieproblemen en oplopende voorraden, ging het bedrijf organisatorisch op de schop. Miljoenenbedrijf Bugaboo was te lang in zijn start-upfase blijven hangen. Op aandrang van huisbank Fortis kwam er een strakkere organisatie en de eigenaren traden terug. Zanen steunde de koers, Barenbrug wilde zich er zo min mogelijk van aantrekken.

Een botsing tussen beide eigenaren werd onvermijdelijk. Na tussenkomst van een bemiddelaar spraken de twee in 2012 af dat, als ze het onderling weer eens niet eens worden over de koers van Bugaboo, ze hun belangen in het bedrijf tegelijkertijd van de hand doen. Vanaf dat moment was een breuk een kwestie van tijd.

Maar Barenbrug bleef zich volgens het kamp-Zanen vrolijk met de dagelijkse gang bemoeien en zou zonder ruggespraak de financieel topman met een afkoopsom de laan uit sturen.

Mei vorig jaar was het wat Zanen betreft tijd om de afspraak te beklinken, maar Barenbrug weigerde te verkopen. Begin dit jaar kwamen de zwagers elkaar daarom bij de rechter tegen.

Allerhande accessoires

Tot een uitspraak kwam het niet. Na een nieuwe bemiddeling werd de zaak deze zomer ogenschijnlijk in het voordeel van Zanen beslist en kwam Bugaboo in de etalage te staan. Deze week is Rabobank de zoektocht naar een nieuwe eigenaar gestart, die vooral in de wereld van het grote geld gevonden moet worden. Een dozijn potentiële investeerders is inmiddels uitgenodigd. De officiële lezing is dat er geld nodig is voor nieuwe modellen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234