Zaterdag 08/08/2020

Brusselse studenten tarten zwaartekracht

Even zweven door de ruimte, daar dromen we allemaal wel eens van. Voor twintig studenten uit het Brusselse is die droom ondertussen voor een deeltje realiteit, want zij mochten mee met een speciaal vliegtuig van het European Space Agency (Esa) om gewichtloosheid aan de lijve te ondervinden.

Melsbroek

Van onze verslaggever

Thomas Dierckens

De gezichten van de jongeren spreken boekdelen als ze op de militaire luchthaven van Melsbroek de trap van de immense Airbus A-300 afdalen. Ze hebben er net een vlucht opzitten vanuit het Franse Bordeaux. Niet voor een weekje vakantie, maar als onderdeel van een wetenschappelijk experiment. Hun toestel maakte onderweg 31 parabolen of golfvormige bewegingen. Bij elke parabool trad er gedurende ongeveer 20 seconden een toestand van gewichtloosheid op, waardoor de studenten kleine wetenschappelijke experimenten konden uitvoeren.

"Eerst stegen we keihard op en dan gingen we in vrije val naar beneden", vertelt Annelies Vandersteen, voor de gelegenheid gehuld in een blauwe overall. "Het voelde geweldig aan, net als in een roetsjbaan. Ik ben niet misselijk geweest, al was de druk soms immens." Samen met drie klasgenoten uit het laatste jaar van het Sint Niklaas-Instituut in Brussel voerde ze een experiment uit omtrent magnetisme. "We wilden zien hoe ijzervijlsel reageert op een magnetische spoel. Als je op de begane grond die twee bij elkaar brengt, krijg je een tweedimensionale figuur, maar bij gewichtloosheid krijg je een driedimensionale figuur omdat de zwaartekracht dan geen invloed heeft."

Haar klasgenote Sabine Vermeersch is met haar hoofd nog in de wolken: "Het was echt fan-tas-tisch! Als je naar boven gaat, voel je het in je buik, geen kriebels maar een druk van 2G (het lichaam voelt tweemaal zo zwaar aan, TD). Zodra je boven bent, voel je je langzaam gewichtloos worden. Je mag dan zeker geen bruuske bewegingen maken, want bij het minste tol je rond."

Met het project wil het Brussels Hoofdstedelijk Gewest wetenschap en wetenschappelijke loopbanen aantrekkelijker maken. Het organiseerde daarom een wedstrijd onder laatstejaarsstudenten onder de noemer 'Brussels Zero G Experience'. De beste en meest haalbare experimenten van de 115 aangeschreven middelbare scholen werden geselecteerd en die jongeren kregen de kans om mee te gaan met de Airbus.

"Voor jongeren is dit een unieke ervaring maar vooral ook een motivatie om met wetenschap bezig te zijn", vertelt voormalig astronaut Dirk Frimout. "Ruimtevaart leeft absoluut nog onder de jongeren en ik zie dit experiment als een ideale kapstok voor andere wetenschappelijke projecten. Het deed deugd om te zien hoe gelukkig die jongeren eruitzagen toen ze uit het vliegtuig stapten. Je merkt hoe gepassioneerd ze zijn door ruimtevaart."

Dat ruimtevaart nog altijd sexy is, bewijzen de vele fototoestellen en camera's die worden bovengehaald bij aankomst op Melsbroek. Iedereen wil op de foto met Frimout en die andere beroemde Belgische ruimtevaarder, Frank De Winne. De echte durvers maken zelfs een praatje met een van de twee, zoals Gregor Pfyffer doet. Hij studeert fysica en wil later maar al te graag astronaut worden. "Binnen een paar jaar zijn er opnieuw selectie-examens bij Esa, dan doe ik zeker mee. Ik vond het echt zalig vandaag, heel relaxed zelf. Je voelt je zo vrij als je daar rondvliegt."

De Winne praat maar al te graag met enthousiaste jongeren als Gregor. "Ik herinner me mijn eerste parabolische vlucht nog goed", vertelt De Winne. "Dat was zeer plezant, ik keek er ongelooflijk naar uit. Maar let op, ik was toen al 28. Die gasten hier zijn tien jaar jonger. Ze zijn mij dus voor", lacht hij. " Maar dat is goed, want toen ik de ruimte in ging, was ik al 40 en dat is eigenlijk al ietsje oud. We moeten ernaar streven om de jongeren zo vroeg mogelijk warm te maken voor de ruimtevaart."

Dat wetenschappelijke experimenten in de ruimte wel degelijk nuttig zijn, hoef je Frank De Winne niet te vertellen. "Experimenten in de ruimte doe je om bepaalde processen te verstaan die op aarde onverklaarbaar zijn. Hier moet je bovendien altijd rekening houden met de factor zwaartekracht die invloed uitoefent bij experimenten, terwijl je daar in de ruimte geen last van hebt."

Met project wil Brussels Hoofdstedelijk Gewest wetenschappelijke loopbanen aantrekkelijker maken

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234