Vrijdag 18/10/2019

Saudi-Arabië

Brusselse firma lobbyt in het geheim voor Saudi-Arabië

De Saudische kroonprins Mohammed bin Salman Beeld AP

Na de aanslagen van 22 maart probeerde een Brusselse lobbyfirma het beeld bij te stellen dat moslimextremisme gelieerd is aan het Saudische koninkrijk. Volgens een lobbywaakhond heeft MSL Brussels al sinds 2015 een contract met Saudi-Arabië, maar het bedrijf doet er alles aan om dat geheim te houden. 

“Saudi-Arabië veroordeelt terrorisme in al zijn vormen, dat zijn geen holle woorden.” Het opiniestuk van de Saudische ambassadeur is met die titel gepubliceerd op de site van een Vlaams weekblad na de aanslagen in Zaventem en Brussel. Toen vervolgens de Grote Moskee in opspraak kwam, volgde een persbericht om in te gaan tegen de ‘wijdverspreide misvatting’ dat Saudi-Arabië moslimfundamentalisme verspreidt. De Saudische missie bij de EU deelde dan weer gretig een gunstige uitspraak van de EU-antiterreurchef Gilles de Kerchove op Twitter.

Het zijn maar enkele voorbeelden van beïnvloeding waarbij in werkelijkheid niet de Saudi’s, maar wel lobbyfirma MSL Brussels achter de knoppen zat. De ngo Corporate Europe Observatory (CEO) achterhaalde dat MSL Brussels, deel van de Publicisgroep, al zeker sinds oktober 2015 een contract heeft om de belangen van Saudi-Arabië in Europa te behartigen.

Rookgordijn

Het Saudische koninkrijk staat bekend om het verspreiden van het wahabisme, het schenden van mensenrechten, de betrokkenheid bij de moord op journalist Jamal Khashoggi en de bloedige oorlog in Jemen. Hoewel MSL Brussels in het transparantieregister van de EU staat, hebben ze Saudi-Arabië niet als klant vermeld. “Het is verplicht om alle klanten te vermelden, maar helaas bestaan er een aantal sluiproutes”, zegt Olivier Hoedeman van CEO. “Ze trekken een rookgordijn op.”

MSL Brussels vermeldt namelijk wel Qorvis als een van haar klanten. Qorvis is de duurste betaalde lobbyfirma van Saudi-Arabië in de Verenigde Staten. Publicis, het moederbedrijf achter MSL Brussels, is sinds 2014 ook eigenaar van Qorvis. En zo is de vertegenwoordiging van Saudi-Arabië bij de EU bij MSL Brussels beland.

Het zou gaan om een contract van meer dan een miljoen euro per jaar, veel meer dan wat MSL Brussels aangeeft bij haar klant Qorvis in het transparantieregister. Daarmee zou Saudi-Arabië de voornaamste klant zijn van MSL Brussels. 

Handelsmissie

Was de lobbying ook effectief? De Belgische regering heeft beslist om de concessie met Saudi-Arabië over de Grote Moskee stop te zetten. Maar MSL Brussels was ook verantwoordelijk voor het promoten van de populariteit van de Saudische kroonprins Mohammed bin Salman, afgekort MBS, en hem voor te stellen als de grote hervormer. 

Eind 2017 organiseerde MSL Brussels voor de Saudische ambassade dan weer een evenement met de Belgische technologiefederatie Agoria. Deze maand nog heeft minister-president Geert Bourgeois (N-VA) een handelsmissie naar Saudi-Arabië afgeblazen. Die handelsmissie kwam er op vraag van Agoria. Na de afzegging van het Vlaamse exportagentschap, liet Agoria weten dat ze de trip voor haar ondernemers toch liet doorgaan. Intussen blijkt dat ook Agoria heeft afgezegd. 

Ook de Franse (centrum)rechtse europarlementariërs Michèle Alliot-Marie en Rachida Dati waren volgens Corporate Europe Observatory gerichte doelwitten van MSL Brussels. Sinds 2016 hebben ze in het Europees Parlement systematisch tegen een wapenembargo voor Saudi-Arabië gestemd. Het zijn maar enkele voorbeelden van de vele lobby-activiteiten van MSL Brussels volgens een rapport van CEO.

Er is uitgebreid om een reactie gevraagd bij de lobbyfirma, dat na een eerste contactname elke vorm van commentaar weigert. 

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234