Zondag 20/10/2019

Saudische lobby

Brugse eliteschool kreeg Saudisch geld

Beeld RV College of Europe

Het prestigieuze Europacollege in Brugge laat zich volgens een Europese nieuwssite door Saudi-Arabië betalen om lobbywerk met Europese Parlementsleden mogelijk te maken. Er wordt verbolgen gereageerd, zowel door oud-studenten in het parlement als door de Europese Groenen. “Heeft het college een nieuw masterprogramma over journalisten in zuur oplossen?”

“Wij zijn ontzet”, zeggen sommige medewerkers in dat Europees Parlement. “Het loopt hier vol met alumni van het Europacollege. Hoe kan een zo gerenommeerd academisch instituut zo stom zijn om zich door Saudi-Arabië te laten betalen voor lobbywerk hier?”

Die reputatie van het Brugse postuniversitaire instituut, opgericht in 1950 en gespecialiseerd in Europese zaken, staat nochtans als een huis. Dit is waar velen uit de crème de la crème van de Europese machthebbers en topambtenaren schoolliepen.

De openingsakte werd ondertekend door onder anderen Winston Churchill en Paul-Henri Spaak. Voormalige premiers Helle Thorning-Schmidt (Denemarken) en Alexander Stubb (Finland) en voormalig Brits vicepremier Nick Clegg zijn oud-studenten. Onze premier Charles Michel (MR) gaf er dinsdag nog een toespraak over ‘De toekomst van Europa’.

Zeven landen

Maar nu blijkt dat het instituut ‘lobbywerk’ in de Europese instellingen ritselt voor Saudi-Arabië. EU Observer-journalist Nikolaj Nielsen kreeg daar bevestiging over van collegedirecteur Jesús Ballesteros, die hij confronteerde met een gelekte mail van zijn diensten aan Europese parlementsleden.

In die mail van 21 januari vraagt het college of parlementsleden willen deelnemen aan een bezoek dat het volgende week dinsdag organiseert van zeven Saudische ambassadeurs aan het Europese parlement. Het gaat om de ambassadeurs uit Oostenrijk, Bulgarije, Kroatië, de Tsjechische Republiek, Hongarije, Polen en Roemenië.

“We willen nagaan of ze u kunnen ontmoeten om het te hebben over actuele zaken die spelen in de relaties tussen de EU en de Saudische regering, over het werk dat u doet en uw standpunten in het parlement”, zo staat in de mail.  

Privémeetings

Gevraagd of het Europacollege betaald is door de Saudi’s antwoordde Ballesteros aan Nielsen: “Ja, want het College zet natuurlijk geen eigen budget in om een bezoek voor de Saudi’s te betalen. Maar wij maken hier geen winst mee en ontvangen ook geen privédonaties van de Saudi’s.”

Ook zegt Ballesteros dat dit privémeetings zijn die deel uitmaken van de missie om goede relaties tussen de EU en haar internationale partners te onderhouden. “Ook onder andere Rusland en China zijn dat.”

Het Europacollege heeft inderdaad ook masterprorgamama’s voor Russische en Chinese overheidsafgevaardigden, maar het is voor het eerst dat het ontmoetingen met parlementsleden organiseert.

Ondertussen tonen enkele parlementsleden zich verbolgen over het nakende bezoek. Onder andere omdat het College, dat deels door Europa wordt gefinancierd, hier de transparantieregels voor lobbywerk aan zijn laars lapte. Die stellen dat academische instellingen zich in een transparantieregister moeten inschrijven wanneer ze betrokken zijn bij activiteiten rond EU-beleid. Dat deed het College niet.

Maar de kritiek gaat natuurlijk vooral over het feit dat de EU Saudi-Arabië al herhaaldelijk veroordeelde voor mensenrechtenschendingen, de oorlog in Jemen en recentelijk ook voor de moord op journalist Jamal Khashoggi.

In een brief aan het college schrijft oud-student en parlementslid Alyn Smith (Scottish National Party) nu: “Als alumnus was ik altijd trots op het College als historisch baken in het Europese project, gebaseerd op respect en mensenrechten. (…) En hoewel ik sterk geloof in dialoog, vind ik deze taak niet passen bij de taak en de reputatie van het College.”

De Europese Groenen eisen dat het College verantwoording aflegt. In een ‘noodresolutie’ over de situatie van verdedigers van vrouwenrechten die donderdag gestemd wordt, had de partij alvast een verwijzing naar het college opgenomen.

Er stond dat het parlement “erg ontzet is over (…) de dienstverlening door academische instituten, waaronder het Europacollege, om lobbymeetings bij Europese instellingen mogelijk te maken voor Saudische afgevaardigden.” Maar in onderhandelingen sneuvelde die verwijzing. Er staat wel nog dat de EU het gebrek aan verwijzingen naar Saudi-Arabië in de Europese transparantielijsten moeten onderzoeken.

Imagocampagne

Insiders bij de Groenen wijzen erop dat zij verdacht lobbywerk door corrupte landen zoals Saudi-Arabië al langer aankaarten en dat ze de druk opdreven sinds recentelijk ook bleek dat consultantbureau MSL Brussels heimelijk bij de EU lobbyt in opdracht van Saudi-Arabië (DM 29/1)“De timing van het bezoek via het Europacollege valt op”, zegt een bron. “Na de moord op Khashoggi is het koninkrijk wereldwijd aan een imagocampagne bezig. In Europa werken wij aan die resolutie en kwam zonet MSL onder vuur te liggen.”

Bovendien publiceerde de Commissie woensdag ook een zwarte lijst met landen die te weinig doen tegen het witwassen en de financiering van terroristische activiteiten. Saudi-Arabië staat daar, ondanks intens lobbywerk, bij.

“Dit is erg zorgwekkend”, reageert Groen-parlementslid Bart Staes. “Dictaturen die een door de EU gefinancierde academische instelling betalen, dat is een bedreiging voor de waarden van Europese studieprogramma’s. Wij eisen volledige transparantie. Heeft het Europacollege soms een nieuw masterprogramma over journalisten in zuur oplossen, hoofden afhakken en mensenrechtenactivisten geselen?”

De Morgen contacteerde het Europacollege verschillende keren voor een reactie maar dat bleek niet meteen mogelijk.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234