Maandag 14/06/2021

'Bronzen plak heeft me niet veranderd'

Dirk Van Tichelt pakte brons in een Belgische specialiteit: het judo. De Beer van Brecht mag zich daardoor net als Greg Van Avermaet tot het kransje Belgische volkshelden rekenen.

Het is aanschuiven om Dirk Van Tichelt te spreken als hij de dag na zijn glansprestatie voor de Carioca Arena staat. Hij is 'hot' in Rio. Stand-up voor de RTBF, stand-up voor de VRT, maar zelf ondergaat hij de interviews gelaten. Weliswaar met kleine oogjes. Hij lag pas om 8 uur 's ochtends in zijn bed en kon maar drie uurtjes slapen. "Hoe het met de hoofdpijn zit?" De Antwerpenaar grijnst. "Geen enkel probleem."

Heb je jezelf verbaasd met dat brons?

"Neen. Ik wist dat ik in staat was om een olympische medaille te pakken, maar het moet er nog uitkomen ook. Voor hetzelfde geld verlies ik van die Koreaan of geven ze me geen score voor die waza-ari en is het gedaan. In de categorie tot 73 kilogram zijn de meest judoka's aan elkaar gewaagd - alleen Ono stak er gisteren echt bovenuit. Daardoor is het verschil tussen wél of géén medaille echt heel klein."

Eerlijk: we rekenden op een medaille van jou in Londen, niet vier jaar later in Rio.

"Snap ik. Een man is op zijn sterkst op zijn 28ste, dus Londen moesten mijn Spelen worden. Ik stond er toen ook al bij stil dat ik in Rio een stuk minder kon zijn. Gelukkig klopte dat niet. (lacht) Want ik stond hier zéker even goed te vechten als in Londen. Alleen had ik daar last van de stress. De dagen ervoor voelde ik me wel super, maar op de dag van de competitie lukte het niet. Dat heb je met judo: het moet op één dag allemaal goed zitten."

Stak het dat er minder naar jou werd gekeken als medaillekandidaat?

"Totaal niet. (lacht) Wat maakt mij dat uit? Het doet mijn ego heus geen pijn. Ik ben een judoka, ik vecht graag, dat is waar ik het voor doe. Of ze me nu voor een medaille tippen of niet: ik weet wat ik zelf waard ben en dat heb ik maandag laten zien."

Je kon wel als outsider aan de Spelen beginnen.

"Dat zou ik niet durven zeggen. De Belgische pers rekende misschien niet op mij, maar in de judowereld werd toch wel verwacht dat ik een medaille zou pakken. Rio is ook mijn stad, hé. Ik voel me hier op mijn gemak. Geen idee waar het aan ligt. De caipirinha's, de kokosnoten? (lacht) In zuiderse landen presteer ik meestal goed. De meeste mensen gaan op vakantie naar de zon en als ik de dagen voor mijn competitie even in het zonnetje kan gaan wandelen, dan ontspant dat me ook. Maar ik ben zeker niet als toerist naar Rio gekomen - dat heb je wel gezien."

Welke kamp vond je zelf de mooiste?

"Toch wel de kamp om het brons. Ik heb de beelden eens herbekeken. Dat ik een grondspecialist zoals Ungvari op de grond met een armklem kon verslaan, is zalig. Vraag me niet hoe ik dat heb gedaan of om die beweging straks nog eens over te doen, want negen keer op tien zal het me niet lukken. Wat ik toen voelde, dat is niet te omschrijven. Ik heb vooral op mijn talent gevochten, op mijn gevoel, veel meer dan mijn hoofd. Dat was de sleutel. Nu, ik heb ook genoten van mijn gevecht in de halve finale tegen Ono. Voor zulke matchen doe ik aan judo, ook al heb ik verloren. Ik zou ze direct opnieuw willen vechten - met plezier."

Na EK-goud en twee keer WK-brons heb je nu olympisch brons. Is je carrière compleet?

"Compleet? Zolang ik kan winnen, wil ik blijven winnen. Ik heb al een mooi palmares, maar er is plek voor nog meer medailles."

Je wordt vergeleken met Greg Van Avermaet: twee nuchtere mannen die met beide voeten op de grond staan. Akkoord?

"Toch wel. Dat is ook ons succes, denk ik: Vlaamse nuchterheid. Een Belg is geen Nederlander die het nodig vindt om van de daken te schreeuwen dat hij de beste is. Neen, gewoon bewijzen en hard werken, dan komen we er wel."

Het beeld van de hardwerkende jongen op de boerderij klopt?

"Ja, en als judoka moet je ook hard werken om er te geraken. Je krijg niets zomaar in de schoot geworpen. Je moet er hard voor trainen, dat maakt een medaille alleen nog maar mooier. Zeker als je er zo lang op hebt moeten wachten."

Heb je voor het slapengaan die medaille nog eens goed bekeken?

"Maar nee. Ik heb die in mijn schuif gelegd en ben gaan slapen. Ik speel die film ook niet meer af. Mocht ik vijfde zijn geworden zoals in Peking, dan had ik slechts één match minder gewonnen - dat is eigenlijk niet zo'n groot verschil - maar dan had ik dit circus nu niet meegemaakt. Die medaille is het verschil."

Is je prestatie al wat doorgedrongen? Na de kamp leek dat niet het geval.

"Klopt, ik werd helemaal overspoeld door berichten en reacties en nu nog is die smartphone precies een gokmachine. Na een nachtje slapen besef ik nu wel dat die medaille toch mijn beste prestatie ooit is. Gisteren zag ik dat anders, omdat ik nog wat ontgoocheld was na die nederlaag tegen Ono. Maar als ik zie wat dit teweegbrengt: goed voor het judo, hé."

Weer een medaille die uit het judo komt.

"Daarom snap ik niet dat we niet meer media-aandacht krijgen tussen de Spelen door. Nu wil iedereen me spreken, maar als ik presteer op grandslams, WK's of EK's is de belangstelling veel minder. Jammer, want dat zorgt voor sponsors en meer geld, wat het makkelijker maakt om je beter te omkaderen. Hopelijk krijgt het judo nu weer een boost."

Jij krijgt alleszins een leuke premie van 20.000 euro. Plannen?

"Mijn huis afwerken, zeker? Volgende week begin ik eraan. We zijn aan het verbouwen. Ik heb een tuinhuis gezet: dat kunnen we dan verder afwerken, ik heb nog klinkers nodig." (lacht)

Je wordt nu in één adem genoemd met Werbrouck, Vandecaveye, Vande Walle, Van Barneveld. Doet dat je wat?

"Niet echt. Het is leuk om op die lijst te staan, maar ik was voorheen al een goede judoka en die laatste match heeft mij niet veranderd. Ik had al een palmares dat niet slecht was en ik had al medailles. Voor de buitenwereld ben ik plots een judoka met een olympische medaille, maar voor alle judoka's ben ik nog steeds dezelfde."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234