Dinsdag 26/05/2020

Britse lobbyfirma: 'Premier Cameron luistert naar ons'

De Britse regering krijgt scherpe kritiek vanwege de uitspraken van een belangrijke lobbyfirma. Die beweerde grote invloed te hebben op beslissingen van premier Cameron en zijn entourage. Het verhaal kwam aan de oppervlakte door het werk van enkele undercover-journalisten.

De zaak tegen de pr-firma werd opgezet door The Bureau of Investigative Journalism (TBIJ), een ngo geleid door de gerenommeerde journalist Iain Overton. Bedoeling was te weten in hoeverre de lobbyisten zouden meegaan in het bij de Britse regering pleiten voor een corrupt en dictatoriaal regime als Oezbekistan, zo legt TBIJ op zijn website uit.

Twee medewerkers van het TBIJ deden zich voor als vertegenwoordigers van de Oezbeekse regering die voet aan grond wilde krijgen in Groot-Brittannië. Ze waren lid van de (fictieve) Azimov Group, zeiden ze, een team van Britse en Oost-Europese investeerders die nauwe banden had met de export van katoen uit het land. De journalisten gingen zover dat ze een fake website opzetten, met een telefoonnummer en adres in Londen.

Het TBIJ schreef in totaal tien belangrijke pr-bedrijven aan in Londen. Vijf daarvan waren bereid om de Azimov Group bij te staan. Bell Pottinger, de belangrijkste, antwoordde binnen enkele uren op de mail en verklaarde enthousiast te zijn "om met u te spreken over hoe we u de beste steun voor uw bedrijf kunnen bieden". Andere pr-bedrijven antwoordden niet of zeiden de Azimov Group niet te willen ontmoeten omdat de zaak ethisch niet correct leek te zijn.

Kinderarbeid

Bell Pottinger zag er geen graten in om te werken voor Oezbekistan, een land waar mensenrechten met de voeten worden getreden en de organisatie Human Rights Watch in maart 2011 werd buitengekieperd. Katoen uit Oezbekistan wordt geboycot door verschillende internationale kledingproducenten omdat er dwangarbeid in het spel is, net als kinderarbeid, bij het plukken van de grondstof.

Ter verdediging van Bell Pottinger kan wel worden gezegd dat het bedrijf later nog een e-mail stuurde om zich te verzekeren dat de Oezbeekse regering hervormingen op de agenda had staan wat kinderarbeid en mensenrechten betreft. "Vitale componenten voor ons om een succesvolle campagne op te starten", aldus het bedrijf. De Azimov Group stelde het bedrijf gerust en zei dat er werk werd gemaakt van de afschaffing van kinderarbeid, zonder erbij te vermelden dat Oezbekistan weigerde internationale inspecteurs toe te laten. Daarop hapte Bell Pottinger toe en bereidde een presentatie voor waarin werd gefocust op belangrijke leden van de regering en Britse zowel als Europese opinieleiders.

Bij de - door de journalisten stiekem gefilmde - ontmoetingen met de Azimov Group deden de medewerkers van Bell Pottinger hun best elkaar af te troeven in het opscheppen over de invloed die ze hadden op de Britse regering. Tim Collins, directeur van Bell Pottinger Public Affairs, verklaarde dat het geen probleem zou zijn om "uw boodschappen over te maken aan de Britse regering". "Ik werk al meer dan twintig jaar samen met mensen als David Cameron en George Osborne (minister van Financiën)." Fijn detail: de voorzitter van Bell Pottinger, Lord Bell, was ooit de persadviseur van Margaret Thatcher. Bell Pottinger vertegenwoordigde in het verleden al andere dubieuze klanten als Wit-Rusland, Jemen, Sri Lanka en Bahrein.

Google manipuleren

Als voorbeeld van zijn invloed haalde Collins het onderhoud aan tussen de Chinese premier Wen Jiabao en premier Cameron, waar gepraat werd over de problemen met copyright die het Britse bedrijf Dyson zou hebben met de Chinezen. "Cameron deed dat omdat wij hem dat gevraagd hadden", aldus Collins. Wat die mensenrechten in Oezbekistan betrof, kon Bell Pottinger ook helpen. Zo had het bedrijf mensen in dienst die de resultaten van Google konden manipuleren zodat het aantal websites met negatieve berichten over mensenrechtenschendingen en kinderarbeid kon worden verminderd.

Downing Street deed de beweringen af als "belachelijk" en "een berg onzin". Maar de Labouroppositie sprak over "heel ernstige beschuldigingen" en pleitte voor hervormingen in de lobbywereld. "We hebben bij de regering gepleit om een bij wet bepaald register van lobbyisten op te stellen. We hebben deze hervormingen nodig om te verzekeren dat er geen sprake is dat de rijken en machtigen hun toegang tot de premier en zijn adviseurs kunnen afkopen", zei Jon Trickett, schaduwminister voor Kabinetszaken.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234