Zondag 20/10/2019

Brighton met pokergeld naar Premier League

Het nieuwste sprookje van Engeland heet Brighton & Hove Albion. Twintig jaar geleden bijna failliet, nu al zeker van promotie naar de Premier League. Met dank aan een Belg. En pokergeld.

De taferelen waren fantastisch. Toen bekend raakte dat Brighton na de zege tegen Wigan en het puntenverlies van Huddersfield zeker was van promotie, bestormden de supporters het veld. "Dat was nochtans verboden", lacht de Belg Sébastien Pocognoli, op huurbasis bij Brighton. "Maar eigenlijk nam niemand de fans iets kwalijk, zelfs de ordediensten niet. Zij begrepen dat de opluchting enorm was na jaren vol frustraties."

Tussen 1979 en 1983 speelden The Seagulls - De Meeuwen, een verwijzing naar de grootste en populairste badstad van Groot-Brittannië - al op het hoogste niveau, maar nadien ging het bergaf. 1996 bleek een rampjaar. Financieel stond de club op de rand van het faillissement, waarna de toenmalige bestuurders besloten het stadion te verkopen.

Sportief scheelde het dan weer weinig of Brighton verdween dat bewuste seizoen uit het Engelse profvoetbal. Op de laatste speeldag mocht het niet verliezen van Hereford United. Het werd 1-1. Hakken over de sloot.

Knockaert als sterkhouder

Pas toen Tony Bloom acht jaar geleden zijn intrede deed, begon Brighton te dromen. De voormalige profpokerspeler zorgde voor vers kapitaal. Zijn exacte vermogen is niet gekend, wel zeker is dat Bloom aan de pokertafel ongeveer 2 miljoen euro won en nadien een succesvol gokbedrijf Premier Bet uit de grond stampte. Toch wilde hij de club niet als een miljardair runnen. Zo investeerde hij in goede jeugdcoaches en liet hij een hypermodern oefencomplex bouwen. "Qua accommodaties kunnen we wedijveren met de top vijf van de Premier League", zegt Pocognoli. "Alles is simpelweg perfect."

Ook in zijn rekrutering koos Bloom niet voor de grootste (en duurste) sterren. Pocognoli: "Er is geen vedette. Wij moeten het hebben van het teamgevoel en de vriendschap. (lacht) En als dat niet genoeg is, is er Anthony." Een understatement: met vijftien doelpunten en negen assists was Knockaert de belangrijkste pion onder Chris Hughton. De Franse aanvaller, die Belgische roots en een verleden bij Standard heeft, stond in Luik bekend als een enfant terrible. "Maar hier waren er nooit problemen. Anthony moet zich geliefd voelen om te presteren. Aan motivatie ontbreekt het hem niet. Hij wil zich tonen tegen de topclubs."

Zal ook Pocognoli, die vrijdag als basisspeler tegen Norwich City de titel kan veiligstellen, dat aan Knockaerts zijde kunnen doen? In principe moet de Rode Duivel straks terug naar moederclub West Bromwich Albion. "Ik weet nog niet wat de plannen zijn. Ik heb zin om te blijven, maar ook zonder mij is Brighton er klaar voor. Al zou wat extra kwaliteit ook geen kwaad kunnen."

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234