Maandag 21/06/2021

Branson gaat waar 'no man has gone before'

De Virgin-groep van Richard Branson zit al in het luchtruim met dochters Virgin Atlantic, Virgin Blue en Virgin Express, maar binnenkort zoekt de rare Brit het hogerop. De nieuwste telg uit de groep heet Virgin Galactic en wil met zijn schip VSS Enterprise vanaf 2007 particuliere 'toeristen' naar de ruimte brengen.

Ronald Meeus

Als het aan de Britse multimiljardair Richard Branson ligt, is het binnenkort finaal afgelopen met het 'monopolie' van ruimtevaartorganisaties Nasa en Esa. Waarom zou de wetenschap het alleenrecht op ruimtevaart moeten krijgen, terwijl er wellicht honderden niet minder excentrieke en bemiddelde wereldburgers staan te springen om de blauwe klont waarop we leven eens van bovenaf te bekijken en een rondje in zero gravity rond te hangen? Daarom richt Branson een nieuwe dochter op onder zijn Virgin-koepel: Virgin Galactic. Dat bedrijf moet tegen 2007 al potentiële ruimtetoeristen, voor een ticketprijs van ongeveer 155.000 euro, gedurende drie uur naar het zwerk katapulteren, om hen daar van drank te voorzien met een pittoresk zicht op planeet Aarde, waarna nog eens vier minuten gewichtloosheid op het programma staat. Daarna gaat het terug naar huis.

Om de eerste vlucht 130 kilometer van de aardbodem te krijgen (ongeveer het zesvoudige van de commerciële luchtvaart) heeft Branson alvast 82.000 euro geïnvesteerd voor de bouw van een lanceerplatform en drie kleine schepen, waarmee het bedrijf zijn passagiers naar de ruimte wil brengen. Het eerste schip dat zal worden gebouwd moet de VSS Enterprise heten en zal zijn maidenvlucht maken met uiteraard Branson zelve aan boord. Gedurende de eerste vijf jaar mikt het bedrijfsplan van Virgin Galactic op drieduizend passagiers, een kritische massa die het bedrijf de mogelijkheid moet bieden om verder te investeren in de technologie en toekomstige vluchten nog betaalbaarder te maken. De ultieme droom van Branson is om een hotel in outer space te openen, waar de toeristen nog wat langer kunnen rondhangen dan de duur van één vlucht. "We hopen de komende jaren duizenden nieuwe astronauten te zien", zo lichtte Branson zijn voornemen toe.

De schepen in kwestie zullen worden gebouwd door het Amerikaanse bedrijf Mojave Aerospace Ventures van Microsoft-medestichter Paul Allen, dat in juni dit jaar zijn SpaceShipOne-tuig 100 kilometer hoog boven de aarde stuurde en met de aankondiging van Branson zijn eerste order van drie SpaceShipOnes in het vooruitzicht heeft. Een tweede bedrijf waarvan Virgin Galactic nieuwe technologie zal aankopen is het eveneens Amerikaanse bedrijf Scaled Composites van ondernemer Burt Rutan, die ook het design van SpaceShipOne zal aanpassen. De deal met Mojave Aerospace Ventures loopt over vijftien jaar, en moet zo'n 20 miljoen euro kosten. De eerste lanceringen zullen vanuit de Mojave-woestijn in de Verenigde Staten gebeuren, maar Branson wil in een verdere toekomst ook lanceerbases in Australië en Singapore bouwen.

Branson, Allen en Rutan zijn niet de enige excentrieke poeners die de ruimte in willen. Eerder al gingen de Amerikaanse ondernemers Dennis Tito en de Zuid-Afrikaanse zakenman Mark Shuttleworth het heelal in, dankzij een programma dat de Russische ruimtevaart van nieuw kapitaal moest voorzien. Hun ticket naar de ruimte kostte twintig miljoen dollar (16,2 miljoen euro). Ook Jeff Bezos, de stichter van on-lineboekhandel Amazon.com, is bezig met het ontwerpen van een nieuw vaartuig voor ruimtetoerisme. Het bedrijf Blue Origin, dat hij vorig jaar oprichtte, probeert de meest vermaarde raketwetenschappers te headhunten bij universiteiten. Volgens gegevens van de Space Frontier Foundation, een Amerikaanse organisatie die het feitelijk monopolie dat organisaties als Nasa en Esa dragen op ruimtevluchten wil doorbreken, zijn er op dit moment een vijfentwintigtal startups bezig met commerciële ruimtevaart. "Die gasten zijn opgegroeid met het ruimteprogramma van Nasa op de televisie, kijken naar Star Trek en hebben een technologische achtergrond", zei oprichter Rick Tumlinson van de Space Frontier Foundation vorig jaar in een gesprek met De Morgen.

De ernstige, wetenschappelijke ruimtevaart is ondertussen niet blij met al die wilde initiatieven, en wijst vooral op de erg strikte veiligheidsnormen die bij een officiële ruimtevlucht in acht worden genomen en die onder commerciële en financiële druk wel eens op de tocht kunnen komen te staan. Maar volgens Rutan is SpaceShipOne veiliger dan een commercieel vliegtuig. De astronauten in spe moeten in ieder geval een drie dagen durende training ondergaan.

Vijfentwintig bedrijfjes werken aan commerciële ruimtevaart

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234