Vrijdag 04/12/2020

Boze crowdfunders zetten Newsmonkey in zijn blootje

Newsmonkey betaalt vroeger dan verwacht de 1.500 crowdfunders terug die bij de opstart in de nieuwssite investeerden. Wat een hoera-verhaal had moeten worden, draaide uit op een publicitaire nachtmerrie. Maar wat is er nu echt aan de hand bij Newsmonkey?

"Dit is onbeschoft, een gebrek aan ethiek en de slechtste kant van het kapitalisme." De quote van financieel expert Pascal Paepen vat ongeveer samen wat Newsmonkey afgelopen weekend op de sociale media zoal over zich heen kreeg. De site stuurde donderdagavond het bericht de wereld in dat de 1.500 believers die twee jaar geleden samen iets meer dan 275.000 euro in de site investeerden hun geld terug zouden krijgen. Met winst zowaar! Newsmonkey betaalt 11 euro per aandeel in plaats van de 10 euro uitgifteprijs. Een mooi rendement van 10 procent, dat met de nodige toeters en bellen gepaard ging.

Dankzij de investeerders van het eerste uur was Newsmonkey in twee jaar tijd uitgegroeid tot een financieel leefbaar project, klonk het op de site. "We zijn trots dat Newsmonkey waarde heeft gecreëerd", lieten hoofdredacteur Mick Van Loon en uitgever Wouter Verschelden weten.

Al bleek het met die waarde nog wel mee te vallen. MyMicroInvest, het platform dat de crowdfunding organiseerde, bleek 12 procent commissie aan te rekenen. Wie 50 euro investeerde kreeg daar dus 48,4 euro voor terug. Tel uit je winst. Het regende boze reacties, zeker toen bleek dat bij een kapitaalsverhoging in mei vorig jaar de Newsmonkey-aandelen op 20 euro per stuk werden gewaardeerd. Het resultaat van een forse misrekening blijkt nu, gebaseerd op drie commercieel lucratieve maanden. Bij Newsmonkey gingen ze ervan uit dat het alleen maar beter zou worden, maar de inkomsten doken in de maanden nadien fors naar beneden.

Krampachtig

Het verhaal werd nog mooier toen het graafwerk van de misnoegde crowdfunders aan het licht bracht dat de voorzitter van de raad van bestuur van Newsmonkey, José Zurstrassen, ook in de raad van bestuur van MyMicroInvest zetelde. Belangenvermenging, heette het al snel op het internet.

Dat Zurstrassen mee bestuurt bij Newsmonkey is nochtans niet zo vreemd. Door de crowdfunding-campagne heeft MyMicroInvest recht op een zitje in het bestuur van de nieuwssite. En een grote naam als Zurstrassen - de man stond mee aan de wieg van Skynet - wilden ze bij Newsmonkey maar wat graag voorzitter maken. Kwestie van de geloofwaardigheid op te krikken. Maar ondertussen was de Twitter-gemeenschap er zeker van: MyMicroInvest en Newsmonkey speelden onder één hoedje om de crowdfunders uit te kopen voor een fractie van de reële waarde van hun aandelen. Advocate Wendy Michiels liet zaterdagavond weten dat ze een groepsvordering plant tegen Newsmonkey en MyMicroInvest.

Of die veel kans van slagen heeft, lijkt twijfelachtig. Want ondanks de jubelberichten waar Newsmonkey zelf graag mee uitpakt - begin 2015 klonk het nog dat de site tegen het einde van dat jaar break-even zou draaien - stapelden de nieuwsapen de voorbije twee jaar de verliezen op. Bezoekers naar de site lokken lukt nog wel, die ook bij adverteerders te gelde maken is veel moeilijker.

Om de financiële putten te dempen is nieuw kapitaal nodig en dat willen ze bij Newsmonkey bij een aantal externe partners halen. Zo wordt er onder meer gepraat met de familie Gheysens, die achter bouwbedrijf Ghelamco zit. Alleen wordt bij zo'n kapitaalverhoging in het Staatsblad ook de waardering van de aandelen vermeld. En die zou een stuk lager uitvallen dan de 10 euro waar de crowdfunders op hadden ingetekend. Aandeelhouders die vorig jaar werden uitgekocht moesten het bijvoorbeeld met de helft van dat bedrag stellen.

Bij Newsmonkey wilden ze vermijden dat crowdfunders de waarde van hun aandeel zagen verdampen. Dat zou negatieve reacties opwekken en vraagtekens plaatsen bij het succesverhaal dat de site al twee jaar lang krampachtig vertelt. En dus werd besloten de crowdfunders uit te kopen.

Positieve vibes

Dat de Newsmonkey-bestuurders zo ook MyMicroInvest konden buitenwerken, was mooi meegenomen. De relatie met het bedrijf, dat dankzij de crowdfundingcampagne een zitje in de raad van bestuur van Newsmonkey had, was de laatste maanden fors bekoeld. Door de crowdfunders tegen 11 euro per aandeel uit te betalen, een stuk hoger dan de reële waarde, hoopten ze bij Newsmonkey bovendien positieve vibes te creëren. Alleen draaide dat net even anders uit.

Terwijl Newsmonkey donderdagavond nog een financieel leefbaar project heette, klonk het verhaal zondagmorgen al een stuk minder optimistisch. "Newsmonkey heeft in zijn twee opstartjaren substantiële verliezen geleden", gaf het Newsmonkey-management toe. "Een snel plan van aanpak was nodig om het project leefbaar en duurzaam te maken op lange termijn. Een nieuwe ronde investeringsgeld moet het project een toekomst geven."

Op geld van de crowdfunders moeten Verschelden en co. voorlopig alvast niet meer rekenen.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234