Woensdag 22/01/2020

Bootje varen in Gent:'vree wijs'

Bezoekers van OdeGand palmen vandaag de Gentse binnenwateren in, maar ook op andere dagen wordt het er almaar drukker op de rivieren en kanalen. Onze reporter sprong in zijn kano en brengt verslag uit van op het water. 'De stad ziet er helemaal anders uit op die manier.'

Het grootste comfort in mijn leven is dat de Leie op vijf minuten wandelen van mijn deur stroomt. Ik zet mijn kano op wieltjes, rol hem naar het water en kan kiezen: op naar de natuur van Drongen en Afsnee, of toch maar het historische Gent?

Op weg naar de middeleeuwse Kuip van Gent heb ik het water voor mij alleen. Afgelopen zomer is het anders geweest. Huursloepen, jachten, toeristenbootjes, kano's en stand-up paddlers (SUP'ers) moesten zich soms langs elkaar wringen. Steeds meer mensen in mijn omgeving overwegen een boot(je) aan te kopen.

Wanneer ik de kruising van de Coupure en de Leie nader, vertrekken twee bootjes uit de Minerva-haven. De witte sloepen zijn populair omdat je er geen vaarbrevet voor nodig hebt.

"Meer en meer mensen leren het watertoerisme kennen", zegt eigenaar Andy De Kegel. "Er zijn ook meer kajakkers dan vroeger. Jammer genoeg beseffen die vaak niet dat ze niet zichtbaar zijn in het donker en dat ze een reddingsvest moeten dragen."

Een blik in mijn kano leert dat ik mijn eigen reddingsvest thuis vergeten ben, ik maak me snel uit de voeten. Aan de Gras- en Korenlei, ooit de haven van Gent, meren toeristenbootjes voortdurend af en aan. Dit is het hart van het Gentse watertoerisme.

Sinds deze zomer kun je ook kajaks huren bij Hostel Uppelink op de Korenlei. Twee Duitse jongemannen wagen zich aan een tochtje, het is hun allereerste ervaring in een kajak. De ene vaart haast tegen een ponton van OdeGand, de andere vraagt aan een Gentse jongeling: "Kun je mijn boot even vasthouden?" Met doodsverachting wurmt hij zich in de kajak, hij slaagt er nipt in niet te verzuipen. Een interview op het water zal niet lukken, want de twee hebben al hun concentratie nodig om niet om te slaan.

"De meeste gasten reageren superpositief", zegt Katrien Sas van Uppelink. "Maar de helft van onze klanten zijn Gentenaars. Zij reserveren een kajak als ze weten dat het mooi weer wordt. We hebben veertien boten, soms zijn er gewoon geen meer beschikbaar."

Nuchter zijn

Nicolas Van Herzele (25) vaart in zijn eigen bootje, een opblaasbare kajak uit de Decathlon. "Ik heb die drie weken geleden gekocht omdat ik als loodgieter de pomp van een fontein moest herstellen", grijnst hij. "Ik ben van plan er een hobby van te maken. De stad ziet er helemaal anders uit, plots ontdek je dat er ook sluizen zijn."

In zijn boot heeft hij een vriendin meegenomen, Anneleen Van Pamel (20). Ze peddelen elk met één helft van een kajakpeddel. Een beetje onhandig, maar dat deert niet, want het belangrijkste is dat ze blikjes bier aan boord hebben.

Mag dat wel? "Dat is geen overtreding", stelt Yves Van den Hende, hoofdinspecteur van de Gentse scheepvaartpolitie. "Wel moet je nuchter zijn als je een boot bestuurt, volgens dezelfde normen die gelden op de openbare weg. Wie positief blaast, kan een vaarverbod krijgen van zes uur, maar we stellen zelden problemen vast."

"Dag en nacht is er beweging op het water", zegt Van den Hende. "In tegenstelling tot Brugge heeft het Gentse water een openbaar karakter. Toch is het aantal incidenten bijna nul."

Met mijn kano steek ik een vlot voorbij met zes jonge gasten aan boord. De motor is elektrisch. "Wijs", grijnzen de jongens. "We zien Gent eens van de andere kant." Ze hebben allemaal een pintje vast, behalve piloot Thibaut Sonneville (20). "Dit is leuker dan die toeristenboten", zegt Adriaan Gol (21). Hij wijst naar het zonnepaneel. "En het is ook ecologischer. Dit gaat geweldig aanslaan in Gent, het gaat ontploffen."

Het bedrijfje VlotGent is amper zes weken geleden uit de startblokken geschoten. Zaakvoerder Geert Dekleermaeker verhuurt ondertussen zes vlotten, die hij naar wens kan bemeubelen, eventueel zelfs met een gasbarbecue. "Het loopt vlot, dat had ik niet verwacht", zegt hij.

Dekleermaeker, een Brusselaar, kwam acht jaar geleden in Gent wonen. "Brussel is super, maar je moet de juiste plekjes vinden. Gent heeft geen plekken waar je niet wilt zijn. De Leie en het centrum zijn bekend, maar dan heb je ook de Schelde en de Coupure en natuurgebieden als de Bourgoyen. De hele omgeving is heel mooi."

Ondanks het succes is Dekleermaeker niet meteen van plan zijn vloot uit te breiden. "Ik houd het liever uniek en klein. Als we overdrijven, verbreken we de sfeer", waarschuwt hij. "OdeGand moet opletten dat het niet het slachtoffer van zijn eigen succes wordt."

Volgens Rudy Van der Ween, coördinator van het watertoerisme van Stad Gent, kent het watertoerisme een hoogtepunt. "Veel meer kan het water niet verdragen", erkent hij. Maar: binnenkort krijgt Gent een heel stuk water bij, want in oktober starten de werken om de Reep weer open te gooien, zodat Leie en Schelde opnieuw als vanouds samenvloeien aan Portus Ganda. "Die route gaan we promoten, zodat de binnenstad meer ademruimte krijgt."

Ultieme waterstad

Is het overdreven om Gent de ultieme waterstad te noemen? "Neen, dat is de waarheid", lacht Van der Ween. "Nergens anders, in Brugge noch in Antwerpen, is het hart van de stad bereikbaar via het water. Met een eigen vaartuig is dat een unieke belevenis. Zolang je wettelijk in orde bent, leggen wij heel weinig voorwaarden op."

Op de terugtocht vaar ik weer langs de Minerva-haven. Een meneer kruipt achter het roer van een bootje, de vier dames aan boord kijken op zijn vingers. Tijdens zijn eerste meters beheerst onwennigheid zijn bewegingen en zijn gelaat, maar wanneer hij niet tegen de brug vaart, straalt hij van trots. Hij geeft een beetje gas en hop, alweer heeft iemand zijn hart aan de Leie verloren.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met De Morgen?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van De Morgen rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234