Woensdag 21/10/2020

Basket

Bondscoach Belgian Cats: ‘We gaan naar Tokio voor kwartfinale’

Emma Meesseman moest regelmatig stevig incasseren, maar was met 24 punten andermaal de uitblinker.Beeld Photo News

Kon’nichiwa Tokio. De Belgian Cats zijn er geraakt, hun allereerste olympische ticket is binnen. Nu die zware taak is volbracht, is het uitkijken naar de loting voor de Spelen op 20 maart. ‘Zoals ik het zie, moeten we altijd in staat zijn om de kwartfinale te halen’, sprak bondscoach Philip Mestdagh al ambitieus.

Mei 2015. Bondscoach Philip Mestdagh belde rond om te vragen welke speelsters bereid waren om met de nationale ploeg op stage te gaan naar Slovenië. “Sorry, ik heb mijn verlof al gepland,” zei er eentje. “Betaalt dat? Want ik ga een studentenjob doen om centjes te verdienen,” antwoordde een ander. Mestdagh krabde zich vertwijfeld in de haren want op Emma Meesseman, aan haar eerste jaar in de WNBA toe, kon hij toen ook niet rekenen en Ann Wauters trok pas in februari 2016 weer het truitje van de Cats aan.

Vijf jaar later moet Mestdagh geen wanhopige telefoontjes meer plegen. Het is een privilege om bij de Cats te spelen nu ze zijn uitgegroeid tot een team dat om de prijzen speelt en voor het eerst in haar bestaan naar de Olympische Spelen mag. Brons op het EK van 2017, vierde op het WK van 2018 en vijfde op het EK van 2019: ze zijn op een train à grande vitesse beland. “Ik heb dat EK in juli met een slecht gevoel verlaten,” zei Mestdagh. “Omdat er meer in zat, een finale zelfs. Emma is ambitieus, de anderen mogen dat wat meer zijn. Het is niet genoeg om gewoon blij te zijn met een ticket voor een toernooi.”

Huilende Wauters

Zondag was een uitzondering. Blij was toegestaan. Uitzinnig ook. Emotioneel waren ze allemaal. Wauters huilde tranen van geluk omdat ze op haar 39ste haar enige basketdroom nog ziet uitkomen. Kim Mestdagh, een Cat van het eerste uur, keek ernaar uit om weer te kunnen slapen: ze nam de spanning van het olympisch kwalificatietoernooi mee naar bed, “ook al weet ik dat het geen sikkepit helpt”. Emma Meesseman – wat een klasse, wat een rots (zaterdag goed voor 23 punten, zondag voor 24) – zei opgelucht te zijn dat de klus geklaard was. “Ik zag geen andere optie dan te winnen. We gingen dat ticket echt niet weggooien voor de ogen van al onze vrienden, familie en de fans. Eindelijk weten we waar we in de zomer van 2020 gaan zitten.”

De Cats verdienen een pluim, meer dan één zelfs. Basketbal is de meest mondiale teamsport bij de vrouwen en voor de Spelen zijn slechts twaalf landen – de FIBA telt 213 lidstaten – uitverkoren. Het geeft aan hoe selectief de Spelen zijn. Voor de Belgian Lions is het al van 1952 geleden dat ze nog eens op de Spelen stonden, de Cats lukte het nooit eerder. Ze zijn het eerste vrouwenteam sinds de Red Panthers in 2012 om zich te kwalificeren voor de Spelen.

“Men zegt dat de weg naar de Spelen moeilijker is dan op de Spelen zelf staan: ik geloof dat nu voor honderd procent,” grijnsde Meesseman, die vandaag alweer op een vlucht richting Jekaterinburg zit. “Ik moet dit nog even laten bezinken. Het is onwezenlijk dat onze droom werkelijkheid wordt. We schrijven geschiedenis, nog maar eens. Het nieuwe is er al van af (lacht).”

Een kwinkslag. Geloof er geen woord van. Als Meesseman, toch WNBA-kampioen met Washington, over zes maanden incheckt voor Tokio is dat niet met de idee om een figurantenrol te spelen. Of zoals de coach het uitdrukte: ze gaan met ambities naar hun Spelen, debutant of niet. Wie vierde wordt op een WK, mag aan een medaille denken.

Meesseman: “Dat waren de coach zijn woorden, hé. Wij gaan gewoon ons best doen. Dat is de mentaliteit waarmee we aan het WK begonnen en dat zal in Tokio niet anders zijn.”

Selectie lijkt al beslist

Tot 8 juni, wanneer de eerste medische check-ups gepland zijn, is het voor de Belgian Cats business as usual bij hun clubs. Voor Meesseman is het nog afwachten wat haar plannen zijn wanneer het seizoen met Jekaterinburg er eind april opzit. Op 15 mei hervat de WNBA al. Tussen 11 juli en 15 augustus last de WNBA er een olympische pauze in. “Ik heb nog niets beslist,” zei Meesseman. “Nu dat ticket binnen is, kan ik met mijn manager en familie overleggen. Feit is wel dat ik nergens meer bijleer dan in de WNBA en dat ik dat kan meebrengen naar de nationale ploeg.”

Of Mestdagh nog veel aan zijn selectie zal veranderen, is niet zeker. Julie Vanloo, die er in 2015 wel bij was en nu niet, lijkt ongeveer de enige die misschien op een deliberatie mag rekenen (Mestdagh: “Als ze de boodschap heeft begrepen, kunnen we spreken”). De bondscoach is niet van plan zijn trouwste dienaars aan de kant te schuiven. “Als ik zie wat speelsters als Emma of Ann ervoor doen, dan mag dat een voorbeeld zijn voor de jongeren. Ik mis bij hen nog die drang om dat extraatje te doen.”

En dat is nodig want de Cats teren niet alleen op de kwaliteiten van Emma Meesseman en spelverdeelster Julie Allemand, maar ook op enthousiasme, wilskracht en karakter. “We moeten de loting afwachten, maar zoals ik het zie, moeten we in Tokio altijd in staat zijn om de kwartfinale te halen,” besloot Mestdagh. “En daarna, dat wees het WK ook uit, is alles mogelijk. Ik ben er zeker van dat de meisjes daar bevrijd gaan spelen en weer hun beste basketbal gaan tonen.”

En dan trots: “Als jongen van elf keek ik nog naar de Spelen van 1974 in München, op zo’n kleine tv, in zwart-wit. Nu mag ik er zelf naartoe en zitten we op alle social media. Wat een dag.”

De twaalf landen die zich kwalificeerden voor Tokio 2020 zijn de Verenigde Staten, Japan, Australië, Frankrijk, Spanje, Servië, China, Canada, België, Puerto Rico, Nigeria, Korea.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234