Zondag 17/10/2021

Blitzcarrière in spreidstand

Kim Clijsters stopt met tennis. De boodschap was allang doorgegeven maar werd gisteren abrupt bevestigd. De mentale en fysieke spreidstand was niet langer vol te houden.

Brussel l De dochter van Gouden Schoen Lei Clijsters en nationaal turnkampioene Els Vandecaetsbeek kon niet anders dan over uitzonderlijke genen beschikken. Ze moest wel hoge toppen scheren.

Clijsters combineerde de robuustheid en explosiviteit van haar vader met de lenigheid van haar moeder en koppelde dat lichamelijke surplus aan tonnen enthousiasme. Ze etaleerde haar gedrevenheid eerst op de tennisbaan aan het ouderlijke huis in Opitter, daarna op de tennisclub in Genk.

Op haar dertiende won ze het wereldvermaarde jeugdtoernooi 'Les Petits As', een wegwijzer langs waar ook Roger Federer en Rafaël Nadal zouden passeren.

Het supertalent kwam op haar veertiende aan in het VTV-tenniscentrum van Wilrijk, waar ze hoge ogen gooide als sparringpartner van onder meer Sabine Appelmans. Ze kreeg er Carl Maes toegewezen als begeleider. Het Limburgse duo ging aan de slag en keek niet meer om. Samen veroverden ze de wereld en de rankings.

Haar debuut in het profcircuit maakte Clijsters in Koksijde. Als veertienjarige kreeg ze een wildcard voor het ITF-toernooi. Pas in de kwartfinale kon het eerste reekshoofd haar daar afstoppen.

Amper vijftien was Clijsters toen ze de jongste Belgische kampioene aller tijden werd. Haar finaleplaats op het juniorentoernooi van Wimbledon en een resem andere internationale successen trokken meer en meer de aandacht.

Clijsters bezweek echter niet onder die verwachtingen. Integendeel. Zonder slag of stoot geraakte ze in 1999, haar eerste min of meer volledige profjaar, in de top vijftig van de wereld. Dat was genoeg om Sportvrouw van het jaar te worden. Eind 2000 stond Clijsters al in de top twintig van de wereld. En ook naast de baan viel ze op. Terwijl ze op de Australian Open eigenlijk om een handtekening voor haar zus ging bedelen, viel Clijsters voor de charmes van Lleyton Hewitt. Australië adopteerde meteen de goedlachse Clijsters, Kimmie werd één van hen.

België ging al helemaal plat voor de Limburgse. Zeker toen ze als 18-jarige, en als eerste Belgische ooit, de finale van Roland Garros haalde. Bloedstollend was de eindstrijd tegen Jennifer Capriati. De Amerikaanse trok dan wel met 12-10 de derde set en de titel naar zich toe, Clijsters liet zien dat de absolute wereldtop enkel een kwestie van tijd en maturiteit was.

Samen met de één jaar oudere Justine Henin schreef ze op het einde van dat jaar nog wat meer Belgische sportgeschiedenis door in Madrid de Fed Cup te winnen. De gouden generatie was klaar om te oogsten.

De bevestiging volgde in 2002, maar tegelijkertijd kwamen ook de eerste scheurtjes in het pantser van Clijsters. Een schouderblessure hield haar anderhalve maand van de baan. Bovendien verkoos coach Maes andere oorden op te zoeken. Hij werd aan het begin van de zomer vervangen door Marc De Hous. Het leverde Clijsters geen windeieren op. Ze sloot het seizoen af met een zege op de Masters in Los Angeles, haar eerste grote prijs was binnen.

Het seizoen daarop ging Clijsters gewoon door op haar elan: negen titels en twee grandslamfinales zorgden voor een boerenjaar. Tijdens de Amerikaanse hardcourttournee nam ze als kers op de taart de positie van nummer één in. Alweer een unicum in de Belgische tennisgeschiedenis.

Clijsters bleef er bescheiden onder, al zorgde de concurrentiestrijd met Henin voor wat onderhuidse spanningen. Omdat de prille twintiger op de top van haar fysieke kunnen was, speelde ze ook nog voortdurend mee in het dubbelspel. Eigenlijk werd daar ook het verval ingezet. De vele matchen, gecombineerd met haar explosieve speelstijl, waren een te zware lichamelijke last.

Een vervelende polsblessure kelderde dan ook heel 2004. En om de kommer en kwel dat jaar compleet te maken werd vier maanden voor het aangekondigde huwelijk haar relatie met Hewitt beëindigd. Clijsters beet zich wel vast in haar revalidatie. Haar lichaam kwam er weer helemaal bovenop, met als ultieme bewijs een zege in de US Open.

Ook in haar hoofd had Clijsters toen alles op een rijtje gezet. Ze kondigde op haar 22ste haar afscheid van de topsport aan en gaf zichzelf meteen twee jaar om de laatste restjes energie uit lichaam en geest te persen. Dat einde komt er nu iets vroeger dan gepland. Clijsters kon niet langer weerstaan aan de lokroep van een rustig (familie)leven.

(FDW)

België ging helemaal plat voor de Limburgse toen ze als 18-jarige, en als eerste Belgische ooit, de finale van Roland Garros haalde. Bloedstollend was de eindstrijd met Jennifer Capriati

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234