Dinsdag 28/06/2022

Blauwe kameraden

Vanaf vandaag tot 5 december kunnen de zowat 67.000 leden van Open Vld kiezen wie hun nieuwe voorzitter wordt. Tijdens een uitputtende debatmarathon doorheen Vlaanderen hengelen Marino Keulen, Gwendolyn Rutten en Alexander De Croo naar de gunst van de partijleden. De Morgen sprong op de blauwe verkiezingskaravaan en snoof de sfeer op van wat ‘het begin van de wederopstanding van de partij’ heet te zijn.

Vier verkiezingen op rij verloren. Verscheurd door interne vetes en koude afrekeningen. Als beginnelingen gewipt uit de Vlaamse meerderheid, op federaal niveau geprangd tussen de ‘rustige vastheid’ van CD&V en het ‘links gespuis’ van de PS. Het palmares dat Open Vld haar leden dezer dagen voorlegt, oog niet bijzonder fraai. Het moet anders, en vooral beter. Met die boodschap schuimen kandidaat-voorzitters Marino Keulen, Gwendolyn Rutten en Alexander De Croo het Vlaamse land af om henzelf en hun programma aan de Open Vld-militanten te slijten. Elk legt daarbij zijn eigen accenten. Keulen beroept zich op zijn meer dan 20 jaar politieke ervaring en vindt dat de nieuwe voorzitter het zich niet kan permitteren om leergeld te betalen. Rutten wil als jonge vrouw “verrassen” maar pleit wel voor een realistische, pragmatische aanpak. De Croo gaat er prat op de enige echt ongebonden kandidaat te zijn en dus het meest de nodige vernieuwing voor te staan. Eén ding benadrukken ze alle drie: hoe goed ze het wel met elkaar kunnen vinden. “Bij Groen! vinden ze geen kandidaten en bij sp.a rollen ze vechtend over straat. Wij staan met maar liefst negen mensen klaar om de partij te leiden. En dat zonder ruzie te maken”, klinkt het fier. “Dit is een feest voor de interne partijdemocratie en het begin van een omslag in de partij. Weg van de strategische spelletjes en de kilte uit het verleden. Deze verkiezingen brengen opnieuw nestwarmte in de partij.” Voor de militanten, die de giftige campagne tussen Bart Somers en Jean-Marie Dedecker uit 2004 nog niet vergeten zijn, is de nieuwe aanpak inderdaad een verademing. Maar liberalen zouden geen liberalen zijn als ambitie en de onweerstaanbare drang om te winnen het gezellig onderonsje niet alsnog zouden verstoren. Voorlopig houden de kandidaten het echter braaf, stelden we vast.

Antwerpen, dinsdag 24 november

Geen volkshuizen of parochiezalen bij Open Vld. Liberalen ontmoeten elkaar in de betere etablissementen. De Antwerpse partijafdeling blaast verzamelen in een chic trefpunt voor zakenlui in de haven. Strak in het pak, van de 70-jarige oud-PVV-militant tot het ambitieuze jonge LVSV-lid. Haren mooi gekamd, brylcream bij de een, wax bij de ander. De brede volkspartij waar menig liberale leider van droomde, zal de Open Vld wel nooit worden.Op het podium de drie kandidaat-voorzitters, elk met een voor de gelegenheid aangepaste outfit. Van het marineblauwe giletje van Rutten (later op de week zal ze overschakelen op blauwe panty’s) over het lichtblauwe hemd van De Croo tot de donkerblauwe stropdas van Marino Keulen. “We moeten weer trots zijn dat we liberaal zijn”, is hun credo. En zoiets begint bij jezelf natuurlijk.Het debat gaat vlot heen en weer. De Croo, die als enige geen enkele Antwerpenaar in zijn team telt, toont zich op dit ‘vijandige terrein’ erg alert en is er vaak als eerste bij om te antwoorden. Keulen blijft zijn rustige zelf. Toch oogst Rutten het vaakst spontaan applaus. “Vijf keer”, zal haar running mate Dirk Van Mechelen achteraf fier preciseren. Zijn ‘Gwendo’ krijgt bij de poppoll na het debat ook bijna de helft van de 173 aanwezigen achter zich. Keulen moest het stellen met een derde van de stemmen, De Croo klokte af op 22 procent. “Ach, doe dezelfde oefening gisteren in Ardooie en je krijgt een heel ander resultaat.” Toch vindt Van Mechelen dat Rutten het debat op klasse heeft gewonnen. De voormalige viceminister-president roept ‘Thérèse’ erbij om zijn stelling te staven. “Ze staat op beton”, beaamt Thérèse Deshayes, voormalig hr-manager bij Unilever. Rutten krijgt ook steun uit onverwachte hoek. Karel Cop uit Niel, 70 jaar en al zijn hele leven partijmilitant, ziet een vrouw als voorzitter wel zitten. Ook Jean-Marie De Munck, met zijn 82 veruit de oudste aanwezige, vindt dat “we in de huidige omstandigheden een vrouw moeten aanduiden”. Daar is de veel jongere Julie Lenders het niet mee eens. Ze heeft Rutten vanavond gewogen en “te licht bevonden”. “De Croo heeft mij wel overtuigd”, zegt ze in een hevige discussie met haar mannelijke collega’s van Open Vld Boechout. Al geeft het gezelschap toe dat er buiten wat accenten weinig onderscheid is tussen de drie kandidaten. “In de Chinese communistische partij zijn er tegenwoordig meer verschillen dan in de liberale partij”, lacht iemand.

Herentals, woensdag 25 november

Van ’t stad naar de stille Antwerpse Kempen. “Tsjevenland”, zoals de Open Vld-leden deze streek zelf noemen. Hier heerst de CD&V en is het voor de liberalen knokken voor elke stem. In het debat veel aandacht voor de lokale partijwerking, dus. Al is debat een groot woord, met één micro en zonder professionele moderator is het meer een debiteren van de eigen programmapunten. Een format dat tafelspringers De Croo en Rutten minder ligt. Keulen blijft opnieuw zijn rustige zelve en somt zijn stokpaardjes nog eens op. In de zaal ook Margriet Hermans, die in 2008 nog zelf meedong naar de voorzittershamer. Ze is verheugd met de drie kandidaten. “Jammer dat ze niet met zijn drieën een team vormen.” Maar ze is vooral blij dat er aflossing komt aan de top van de partij. “Changement de décor, alsjeblieft!”, verwoordt ze de roep om van onder de plak van het oude triumviraat Verhofstadt-Dewael-De Gucht te komen. Die afkeer ten opzichte van de oude leiders is tijdens de debatten trouwens een weerkerend fenomeen. Alle kandidaten proberen er dan ook omstandig op te wijzen dat ze volledig onafhankelijk opereren. “Ze zitten in Europa en worden daar goed betaald. Ze zitten daar goed”, zal een van hen een dag later zeggen.

brussel, donderdag 26 november

Een heel ander publiek wacht het trio donderdagavond op in de Melsensstraat. De grote hal van het partijhoofdkwartier zit afgeladen vol met leden van Jong Vld. Met al dat jong geweld mag het vanavond wat spitanter. En zie daar de eerste akkefietjes. Rutten verbetert ostentatief een zich versprekende De Croo, die even later Keulen op de kast jaagt met een sneer over zijn houding inzake B-H-V. Maar daar blijft het bij. Het is eens wat anders, drie ambitieuze liberalen die probleemloos door dezelfde deur kunnen.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234