Dinsdag 16/08/2022

Biotech op de beurs: niet voor hartlijders

Ze zijn meestal jong, klein en verlieslatend. Maar wanneer ze erin slagen één geneesmiddel te vinden, kunnen Belgische biotechbedrijven in één klap uitgroeien tot miljardenondernemingen. Die hoop heeft de jongste maanden twee nieuwe veelbelovende biotechspelers naar de beurs gedreven.

Met Devgen, dat de voorbije week een eerste notering op Euronext Brussel kreeg, en Galapagos, een debutant van begin mei, heeft de Vlaamse biotechindustrie zich weer wat meer in de kijker gefietst. Tot nog toe was Innogenetics het enige Vlaamse biotechbedrijf dat op de Brusselse beurs noteerde. Andere roemruchte bedrijven uit de sector kozen niet voor de beurs, maar lieten zich overnemen. Zo behoort Plant Genetic Systems (PGS) tot Bayer en werd aids-pionier Tibotec-Virco in 2002 overgenomen door het Amerikaanse Johnson&Johnson.

Ook de oprichters-aandeelhouders van Devgen en Galapagos hadden moeiteloos langs de kassa kunnen passeren en hun bedrijf verkopen aan een grote speler uit de farmasector. Dat ze dat niet gedaan hebben, heeft misschien te maken met hun persoonlijke ambitie, maar vooral met het verbeterde beursklimaat voor biotechbedrijven.

De biotechsector behoorde tot het einde van de jaren negentig tot de absolute beurslievelingen. Het vooruitzicht dat ze ooit een kaskraker zouden ontwikkelen deed beleggers jacht maken op veel van die kleine, laboratoriumachtige bedrijfjes. Zo houdt het vooruitzicht op een middel tegen hepatitis C het aandeel Innogenetics al jaren gaande. De potentiële winst is dan ook enorm: in de wereld lijden 175 miljoen mensen aan de leverziekte.

Tot 2000 keken beleggers dan ook vooral naar het lucratieve potentieel van vele biotechbedrijven. De nadelen namen ze erbij. De meeste biotechbedrijven zijn jong, klein en verslinden enorm veel geld in hun zoektocht naar nieuwe geneesmiddelen. Zo werd Galapagos pas in 1999 opgericht, Devgen in 1997. Meestal duurt het tot tien jaar na hun oprichting vooraleer ze winst maken.

Maar samen met andere technologiewaarden vielen biotechaandelen vanaf 2001 in ongenade: voor verlieslatende, met schuld beladen ondernemingen was geen plaats meer in een beleggersportefeuille. De Nasdaq Biotech Index heeft sinds begin 2001 60 procent van zijn waarde verloren.

Maar in 2004 is de risicobereidheid van beleggers weer toegenomen. Volgens een studie van Ernst & Young trokken vorig jaar 28 Amerikaanse biotechbedrijven naar de beurs. Bij publieke en private kapitaalverhogingen zamelden Amerikaanse biotechondernemers in 2004 16,9 miljard dollar in. In Europa lag dat cijfer op 3,4 miljard dollar, veel meer dan in 2003.

Toch blijft de biotechmarkt een erg volatiele en dus riskante bedrijvigheid. Optimisme kan er bliksemsnel omslaan in doemdenken. Zo dumpten beleggers vorige week hun aandelen Innogenetics na tegenvallend nieuws over de hepatitistest. Pessimisme over Biogen en Elan, die hun multiplesclerosemiddel van de markt moeten halen, maakte dat de hele sector eerder dit jaar in vrije val belandde. Daardoor staat de Biotechnology Index nu op 662 punten, 12,5 procent lager dan een jaar geleden.

Wie in biotechbedrijven wil investeren, waagt zich dus aan een erg risicovolle belegging. Als u dat risico te groot vindt, kunt u via een omweg in biotech investeren, via Gimv of Quest for Growth. Die Vlaamse investeringsmaatschappijen hebben biotech- én traditionele aandelen in portefeuille, zodat het risico gespreid is.

Het Gentse bedrijf dat op basis van het genetisch materiaal van C.elegans, een worm van 1 millimeter groot, een model bouwde om naar geneesmiddelen te zoeken, maakte de afgelopen dagen een geslaagd debuut op Euronext Brussel. Devgen haalde bij zijn publieke kapitaalronde 30 miljoen euro op. Tijdens zijn eerste beursdag, dinsdag, klom het aandeel 4 procent tot 7,8 euro.

Toch is de weg voor Devgen nog lang. Pas tegen 2009 verwacht het bedrijf winst te boeken. Op een omzet van 9,65 miljoen euro zou het bedrijf dit jaar volgens analisten nog 5,26 miljoen euro verlies maken.

Devgen wil met het opgehaalde geld geneesmiddelen zoeken tegen diabetes, obesitas en hartkwalen. Behalve het geld van de beursgang en vroegere privé-kapitaalrondes heeft Devgen ook wat cash op de rekening staan dankzij andere activiteiten. Zo helpt het via genetische manipulatie landbouwgewassen beschermen tegen parasieten, doet het onderzoek voor derden en heeft het verschillende licenties verkocht op zijn onderzoeksresultaten.

Net als Devgen is Galapagos een nieuwkomer op de Brusselse beurs. Na een wat moeizame publieke kapitaalronde, waarbij 22,4 miljoen bij elkaar werd gesprokkeld, debuteerde het Mechelse bedrijf op 6 mei op Euronext. Het aandeel sloot zijn eerste beursdag af op 7,28 euro. Vandaag noteert het rond de 6,9 euro.

Dankzij het opgehaalde geld beschikt Galapagos over een cashvoorraad van zo'n 30 miljoen euro - een private plaatsing had het bedrijf al in 2002 aan 23,4 miljoen euro geholpen. Dat moet voldoende zijn om de volgende jaren de zoektocht naar geneesmiddelen te financieren.

Galapagos werd in 1999 opgericht als joint venture tussen Crucell en het Mechelse Tibotec. Het combineerde beider kennis om eigen zoektechnologie op te bouwen die de speurtocht naar medicijnen kan versnellen. In de jaren na zijn oprichting stelde Galapagos dat kennisplatform ten dienste van grote namen uit de sector, maar nu zoekt het bedrijf zelf ook actief naar producten. Zo onderzoekt het middelen ter bestrijding van reumatoïde artritis, osteoporose en alzheimer.

Het leek geen slecht idee: een eigen fonds voor investeringen in biotechbedrijven oprichten en dat zelf laten noteren op de beurs. KBC lanceerde begin 2001 zo KBC Biotech, de tweede privak op de Belgische markt. Zo'n privak is een fiscaal vriendelijk vehikel voor investeringen in aandelen en niet-beursgenoteerde bedrijven.

Het idee was goed, de timing heel wat minder. De meeste biotechaandelen hadden net dat jaar hun hoogste koersen bereikt. De 50 miljoen euro die het nieuwe fonds in portefeuille had, werd zo te duur belegd. De malaise in de sector en de depreciatie van de dollar sloegen dan ook keihard toe. De waarde van het fonds is vandaag gezakt tot zo'n 20 miljoen euro.

Vorig jaar kon het fonds 1,25 miljoen euro winst boeken, een stijging van 80 procent in vergelijking met 2003. Die klim was grotendeels te danken aan de forse meerwaarde die geboekt werd op de investering in Barrier Therapeutics, een ontwikkelaar van dermatologische geneesmiddelen. Barrier noteert sinds april vorig jaar op de Nasdaq. Na die introductie had KBC Biotech op zijn investering van 1,85 miljoen dollar een meerwaarde van 3,25 miljoen geboekt. Het was de eerste succesvolle exit van het KBC-fonds.

Toch had het fonds ook in 2004 weer af te rekenen met pech. Zo moest Innapharma, een biotechbedrijf dat een antidepressivum ontwikkelde, een gerechtelijk akkoord aanvragen. KBC Biotech had 2 miljoen dollar geïnvesteerd in het bedrijf en zal daar maar een deel van terugzien. In het eerste kwartaal van 2005 verloor KBC Biotech alweer 1,2 miljoen euro. Dat verlies schreef het fonds toe aan het zwakke beursklimaat voor biotechbedrijven in de eerste drie maanden van dit jaar.

Het Gentse bedrijf houdt beleggers al jaren in de ban met zijn zoektocht naar een vaccin tegen hepatitis C. Om die dure ontwikkeling te financieren heeft Innogenetics een afdeling uitgebouwd die diagnostische tests verkoopt: kits die tonen aan welke ziekte een patiënt lijdt en welke behandeling efficiënt zal zijn. Die afdeling is sinds 2004 rendabel. Innogenetics haalde eerder in 2005 nog 34,5 miljoen euro op bij een privé-kapitaalronde om de diagnostica te versterken. Daarnaast heeft het een afdeling voor wondheling. Die is afgesplitst in een nieuw bedrijf, Xcellentis.

Vorige week werden beleggers danig teleurgesteld door de aankondiging dat de tweede studiefase van het hepatitis C-vaccin met minstens vijftien maanden verlengd moet worden. De studie duurde tot nog toe al vijf jaar. Begin dit jaar hadden analisten nog voorspeld dat 2005 het jaar van de grote doorbraak zou worden. Ontgoochelde beleggers dumpten na het nieuws hun aandelen. Donderdagavond sloot Innogenetics 27 procent lager dan aan het begin van de dag, het grootste eendagsverlies uit de carrière van het aandeel. Vanaf vrijdag wist het aandeel zich licht te herstellen.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234